Ruimtevaart

Wie is John McFall, de eerste ‘parastronaut’ ter wereld?

Wordt John McFall de eerste mens met een beperking die de ruimte ingaat?  Beeld AP
Wordt John McFall de eerste mens met een beperking die de ruimte ingaat?Beeld AP

Hij verloor zijn been, won een medaille op de paralympische spelen en wordt nu misschien de eerste ‘parastronaut’: John McFall.

Johan van Heerde

Voor zijn wereldprimeur werd meteen een nieuwe titel bedacht. John McFall is aangewezen als de eerste mens met een fysieke beperking die wordt klaargestoomd om naar de ruimte te gaan. Dat maakt van McFall, als hij daadwerkelijk gaat, de eerste parastronaut, een gehandicapte astronaut.

Die aankondiging deed de Europese ruimtevaartorganisatie ESA woensdag. Naast de presentatie van een nieuwe ploeg met vijf astronauten die worden getraind om te werken in ruimtestation ISS en elf reserveastronauten, was er een speciale vermelding voor McFall. Vanwege de strenge selectiecriteria waren fysiek gehandicapte mensen tot nu toe uitgesloten voor het ruimtevaartprogramma, maar ESA wil die ban doorbreken.

John McFall is niet zomaar iemand met een handicap, maar eentje met een paralympische medaille. De 41-jarige Brit verliest op op zijn 19de zijn been na een motorongeluk in Thailand. In een ziekenhuis in Bangkok wordt zijn rechterbeen geamputeerd. Eenmaal terug in Engeland besluit hij na zijn revalidatie om te blijven doen wat hij graag deed: sporten. Zodra hij een prothese aangemeten krijgt legt McFall zich toe op hardlopen. En met succes.

Bij de paralympische spelen in 2008 in Peking verovert McFall de bronzen medaille op de 100 meter sprint voor mensen met een prothese. Daarnaast verzamelt de Welshman, die tegelijk in Cardiff sport- en bewegingswetenschappen studeert, een waslijst aan medailles op andere toernooien voor mensen met een beperking, zoals zilver op de 100 meter en brons op de 200 meter bij het WK atletiek in Assen.

Na zijn sportcarrière legt McFall zich toe op de zorg. Hij werkt in ziekenhuizen in Wales en Engeland en studeert door om chirurg te worden. Ook is McFall ambassadeur van het paralympische programma voor de Spelen in Londen.

Het is deze set aan kwaliteiten zijn waardoor de McFall, die inmiddels getrouwd is en drie kinderen heeft, in beeld komt bij ESA, waar hij solliciteert in het kader van een nieuw inclusiviteitsprogramma.

In een eerste reactie noemt de parastronaut in spé de kans die hij krijgt tegelijk inspirerend als opwindend. “Met mijn brede wetenschappelijke achtergrond en vele ervaringen, voelde ik me genoodzaakt om te proberen om ESA te helpen deze vraag te beantwoorden: kunnen we iemand met een fysieke handicap zinvol werk in de ruimte laten doen?”

Of McFall die vraag uiteindelijk vanuit de kosmos zal gaan beantwoorden is niet zeker. Het project van ESA is allereerst bedoeld om te onderzoeken of een ruimtereis voor mensen met een fysieke beperking mogelijk is. Zo ja, dan wordt McFall inderdaad de eerste echte parastronaut.

Lees ook:

Esa-baas: Europa moet veel onafhankelijker zijn in de ruimte

Ruimteorganisatie Esa heeft ambities om Europa meer autonomie te geven in de ruimtevaart. Maar Nederland matigt zijn inzet. Het laat daarmee kansen lopen, zegt Esa-baas Josef Aschbacher.

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden