Zuid-Afrika

Archeologen vinden een kliekje geroosterde wortel van 170.000 jaar oud

De grot in Zuid-Afrika waar de etensresten werd gevonden.Beeld Lyn Wadley

Zuid-Afrikaanse onderzoekers bewijzen dat de vroege mens niet alleen vlees op het vuur zette.

In het midden van de foto, net onder de top, is de grot te zien waar onderzoekers van de universiteit van Witwatersrand, Zuid-Afrika, een bijzondere ontdekking deden: verkoolde resten van wortels. De archeologen hebben daarmee het oudste groentegerecht dat de mens op vuur heeft bereid op hun naam gebracht.

De wortelresten, gevonden in de regio KwaZulu-Natal, zijn 170.000 jaar oud, rapporteert de onderzoeksploeg van Lyn Wadley vandaag in vakblad Science. Resten van een vleesmaaltijd, zoals botten, worden regelmatig gevonden, net als zaden van planten die door mensen zijn geconsumeerd. Maar groenteresten vind je zelden, omdat die snel vergaan en zelden fossiel worden.

Planten­familie

Deze wortelresten zijn een uitzondering. Ze raakten opgesloten in de steenlagen die zich in de grot vormden, en kwamen als fossiel tevoorschijn. Ze werden uitsluitend aangetroffen in asresten en niet in het omringende sediment, wat Wadley tot de conclusie brengt dat ze op vuur zijn geroosterd. Dat moeten mensen hebben gedaan.

Met de fossiele wortelresten in de hand gingen de onderzoekers op zoek naar hun herkomst. Het uiterlijk was zo goed bewaard gebleven dat archeologen wisten dat ze in de planten­familie Hypoxidaceae moesten zijn. Ze kwamen uit bij Hypoxi angustifolia, die bij een Nederlandse handelaar in bollen en planten geelsterretje heet. Een plant met smal blad en kleine, gele bloempjes, die onder de grond een wortelstok vormt.

De oudste bewijzen

Het geelsterretje komt in grote delen van Afrika beneden de Sahara voor, net als andere leden van de Hypoxidaceae-familie. De plant is door overexploitatie tegenwoordig vrij zeldzaam, maar moet in die oude tijden veel voorhanden zijn geweest. Het is voor de mens een relatief gemakkelijke bron van calorieën geweest. Wie op zoek ging naar de wortels kon binnen twee uur genoeg vinden om in zijn dagelijkse calorie­behoefte te voorzien, aldus Wadley.

Dat de vroege mens plantaardige voeding op zijn menu had staan was al wel bekend. Maar dit zijn de oudste bewijzen dat hij wortels roosterde. En, zegt Wadley, daarmee een correctie van het cliché dat de vroege mens alleen maar vlees op het vuur zette.

 Lees ook:

Onderzoekers weten nu wanneer de voorouder van de mens uitstierf

Homo erectus heeft homo sapiens niet meer meegemaakt. Zo’n 400.000 jaar geleden verdween hij langzaam van het toneel. Op een klein groepje op Java na.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden