Dit robotje is zo klein als een bij én vliegt als een bij

RoboBee haalt zijn energie uit zonnepaneeltjes Beeld Harvard Microrobotics

RoboBee is maar een paar centimeter groot, weegt een kwart gram, maar vliegt wel degelijk op eigen kracht.

Vliegen lijkt heel eenvoudig. Alle vogels kunnen het en in de wereld van de insecten steken ze elkaar de loef af met hun kunsten. Bijen of vliegen schieten door het luchtruim, maken onverhoedse wendingen of blijven juist even stil hangen. Al sinds de dagen van Leonardo da Vinci kijkt de mens er vol afgunst naar. Men probeert de bewegingen te begrijpen en na te bootsen.

Dat lukt aardig. Er zijn tal van vliegende robotjes die met de vleugelslag van een merel of libel de zwaartekracht trotseren. Vorig jaar nog presenteerden onderzoekers van de TU Delft hun Nimble, een robotje met flapperende vleugels waarmee het vloog als een fruitvlieg. Met één verschil: de Nimble heeft een spanwijdte van dertig centimeter en is dertig gram zwaar. Angstaanjagend groot voor een fruitvlieg.

Miniaturisatie is in dit verband nogal een uitdaging. De wetten van de aerodynamica staan niet toe dat een vliegend robotje simpelweg kan worden verkleind. Bovendien zijn sommige componenten, zoals een batterij, niet verkrijgbaar in het formaat van een vlieg: voldoende vermogen bij minimaal gewicht. Als het wetenschappers al lukte om een minuscuul, lichtgewicht robotje te laten vliegen, dan zat het met een snoertje vast aan een batterij.

Als een horrorwesp schoot hij de hoogte in

Maar nu is er RoboBee. Onderzoekers van het Microrobotica laboratorium van Harvard presenteren vandaag in vakblad Nature een robotje van zes centimeter hoog, een kwart gram zwaar. Het is uitgerust met vier vleugeltjes die een spanwijdte hebben van 3,5 centimeter en een roterende beweging maken als was het een echte bij. RoboBee heeft een paar zonnepaneeltjes die hem een vermogen geven van 120 milliwatt. Dat is te weinig om één ledlampje van de kerstverlichting te laten branden, maar voldoende om het robotje van de grond te krijgen. Nou, niet helemaal. Gewoon zonlicht is niet intens genoeg voor het benodigde vermogen. RoboBee krijgt voldoende hefvermogen als hij beschenen wordt door felle halogeenlampen die drie keer zo fel zijn als de zon.

In een persbericht beschrijven de onderzoekers hoe ze vorig jaar, na jaren van sleutelen, hun grote succes boekten. Terwijl de een de hogesnelheidscamera bediende, schakelde de ander de lampen in. RoboBee schoot als een horrorwesp de hoogte in. Aan een besturingsmechaniek waren ze nog niet toegekomen. Snel deden ze het licht uit waarna RoboBee pardoes uit de lucht viel.

Maar de mijlpaal was bereikt. RoboBee is het lichtste robotje dat op eigen kracht heeft gevlogen. Er valt nog veel te doen, reageert de commentator van Nature met enig gevoel voor understatement. Maar het doel komt volgens hem in zicht. Ooit zullen deze robotjes uitzwermen, om milieuschade te meten of ingestorte gebouwen te verkennen. En wellicht verklappen ze dan ook het geheim van de dierlijke vliegkunst.

Lees ook:

Fruitvliegjes vervelend? Niet de robotversie van de TU Delft

Nu zijn fruitvliegjes alleen maar ontzettend vervelend. Maar de robotversie van de TU Delft kan in de toekomst heel handig zijn.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden