Sport Champions League

Stroef Ajax verslaat wel Apoel

Klaas Jan Huntelaar in duel met Giorgos Merkis van APOEL Nikosia. Beeld ANP

Voor het tweede jaar op rij dringt Ajax door tot de zo lucratieve groepsfase van de Champions League. De Amsterdammers versloegen woensdagavond Apoel Nicosia met 2-0. 

Nee, Ajax vond ook gisteravond het andere evenwicht en het nieuwe ritme nog niet waarnaar het in de werkelijkheid van nu na het vorige jubeljaar op zoek is. Dat kon ook niet. Voor de kampioen van Nederland en toch ook wel voor de rest van het voetballand telde slechts één ding: winst – en die kon bejubeld worden.

Ajax, stroef nog en vechtend soms, plaatste zich door een 2-0 zege op Apoel Nicosia voor de tweede achtereenvolgende keer voor de groepsfase van de Champions League. Nee, zoveel moois als vorig seizoen mag daarin niet worden verlangd. Maar dat Nederlands rijkste club er weer bij is, is mooi, en Ajax behaagde zijn fans vooral met de toewijding waarmee de laatste stap werd gezet.

Om te onderstrepen hoezeer Ajax na het vertrek van de hoogwaardige talenten De Ligt en De Jong nog zoekende is, had trainer Ten Hag zijn ploeg radicaal omgegooid – juist hij, de structuurdenker. Hij had al gezegd dat hij de dagen zonder competitievoetbal, afgelopen weekeinde, wilde benutten om in verschillende samenstellingen te trainen.

Hier was hij zonder de geblesseerde Van de Beek en de geschorste Mazraoui op uitgekomen: Blind terug naar het verdedigingscentrum, de nieuwelingen Alvarez en Martinez op het middenveld, Ziyech (daar vanwege zijn riskante spel allang niet meer opgesteld) als offensieve middenvelder en oudgediende Huntelaar in de spits.

Blind van het middenveld terug in de verdediging, door kon je iets van voetbalheimwee in zien, zeker bij een deel van de fans. Ja, hij had in dat mooie vorige seizoen boven verwachting goed gespeeld in de verdediging, maar dat kon hij doen naast De Ligt, een niet onbelangrijke kanttekening. Nu staat de kleinere en minder talentvolle Veltman voorlopig rechts in het centrum. Dat is anders, zoals heel veel dit seizoen anders is bij Ajax.

De Argentijn Martinez, tot dusverre de linkercentrumverdediger, toonde weinig verrassend vooral een verdediger te zijn. De Mexicaan Alvarez, voor het eerst in de basis, is meer dan hij een middenvelder, maar ze zijn beiden toch in eerste instantie verdedigend denkende spelers. Dat deerde gisteren weinig. De opstelling leek puur voor deze gelegenheid te zijn geformeerd: voor een wedstrijd die hoe dan ook moest worden gewonnen.

Belangrijke voordelen in dit stadium voor Ten Hag zullen zijn geweest dat er in de defensie vloeiend kon worden gecommuniceerd én dat er met twee Latijnse krijgers op het middenveld niet van die gaten in het hart van de ploeg vielen, die Ajax in de afgelopen weken kwetsbaar hadden gemaakt. Het is moeilijk voorstelbaar dat Ten Hag volledig in deze stijl kan doorgaan, maar voor de opdracht van deze avond voldeed de samenstelling.

Met middenvelders die, met de blik toch vaak achterwaarts, niet van nature soepel doordraaien, speel je niet meteen vloeiend voetbal. Maar wie had dat in deze fase kunnen verwachten? Ajax had nog geen kans gecreëerd, toen de rijzige Alvarez de bal in het slotgedeelte van de eerste helft inkopte na een vrije trap van Ziyech (1-0). Dat kon Ten Hag dan toch noteren als mogelijk een nieuw wapen.

Ajax knokte zoals dat zeker van een nog niet marcherende ploeg mag worden verwacht. Het werd nog geremd door (weer zo’n doorgeslagen voorbeeld) de VAR, die een voet van Veltman bij een treffer van Huntelaar buitenspel zag staan. Ajax legde er energie genoeg in, maar menig passje klopte toch steeds net niet – tekenend voor een ploeg in ombouw.

Verdedigend sloten de linies redelijk, in vergelijking althans met de voorbije weken, maar het Cypriotische verzet (stug verdedigen, trainerend theater) was nog steeds niet gebroken. Zo sloop toch enige angst het stadion nog binnen, Ajax is nog te wankel om zoiets af te wenden. Apoel had zich vorige week weliswaar al weinig doelgericht getoond, maar stel je voor: één verdwaald doelpunt zou fataal zijn. Aanvoerder Tadic nam alles weg, met een diagonaal schot (2-0). Het riep vreugde op en de opluchting die hoort bij dit prille stadium van het voetbalseizoen.

Lees ook: 

Hoe kan Ajax dit succes vasthouden?

Ajax reikte tot de halve finale van de Champions League. Een bijzondere prestatie. Wat zijn de lessen voor Ajax en de overige Nederlandse clubs?

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden