PortretStefan de Vrij

Stefan de Vrij is altijd blijven leren, altijd blijven verbeteren

Stefan de Vrij schermt de bal af in een duel met Kai Havertz van Bayer Leverkusen.Beeld AFP

Stefan de Vrij speelt vanavond met Internazionale de Europa League-finale tegen Sevilla. De beste verdediger uit de Italiaanse Serie A kan zijn goede seizoen bekronen met een prijs.

Het moet een grappig moment geweest zijn. Vier jaar geleden belde voetballer Stefan de Vrij aan bij Wim ‘The Iceman’ Hof, die mensen in ijsbaden ademhalingsoefeningen en meditatie laat doen.

“Ik kom voor de workshop”, zei De Vrij toen de deur eenmaal openging. “De workshop? Die is morgen”, antwoordde Hof. De Vrij: “Ik dacht vandaag. Kan het niet ook vandaag?” “Nee”, zei Hof. “Maar kom anders morgen. Dat wordt bijzonder. Er is dan ook een speler van het Nederlands elftal bij, Stefan de Vrij.” Vervolgens, ontwapenend: “Maar ik ben Stefan de Vrij”.

Er volgde een prettig gesprek. En hoewel De Vrij de bewuste workshop nooit deed, nam hij wel de ademhalingsoefeningen van Hof ter harte. Drie uur voor elke wedstrijd ging de verdediger er speciaal voor zitten. Dertig keer diep in en uit ademen, gevolgd door twee keer zo lang mogelijk zijn adem inhouden. Dit alles om in de juiste concentratie te komen voor een wedstrijd.

Eindelijk een onvoldoende

“Iedereen heeft zijn eigen waarden in het leven”, zei De Vrij er twee jaar geleden over tegen De Correspondent. “Voor de een is het liefde, voor de ander gezondheid of respect. Bij mij staat ontwikkeling hoog in het vaandel. Iets nieuws onder de knie te krijgen, daar haal ik de meeste voldoening uit.” Die drive had hij al op school. Op het atheneum van het Thorbecke Lyceum in Rotterdam behoorde De Vrij tot de beste leerlingen van de klas. “Toen ik een keer een onvoldoende haalde, was er een soort opluchting in de klas. Zo van: Stefan heeft ook een keer een onvoldoende.”

De Vrij was als pupil van VV Spirit in Ouderkerk aan den IJssel niet het prototype jongetje dat droomde van een carrière als profvoetballer. Nee, hij haalde plezier uit leren. Zichzelf ontwikkelen. En dat beperkte zich niet alleen tot het voetbalveld. Pas later, toen hij als tiener werd opgenomen in de jeugdopleiding van Feyenoord, besefte De Vrij dat zijn brein hem kon helpen om een betere voetballer te worden. Hij nam een mental coach, zocht iemand om spelsituaties te analyseren en haalde een diploma in neurolinguïstisch programmeren. 

“Kijk, ik ben altijd een speler geweest die hard heeft moeten werken”, zei De Vrij er over in VI. “Bel maar met mijn voormalige jeugdtrainers en die zullen je allemaal vertellen dat ik vroeger nooit behoorde tot de categorie grootste talenten van Feyenoord. Sterker: ieder jaar was het weer afwachten of ik wel mocht blijven, maar dankzij mijn instelling en doorzettingsvermogen schopte ik het toch tot Feyenoord 1. Dat karakter heb ik nog steeds.”

Onomstreden bij Internazionale

En dat brengt hem veel. De Vrij (28) is dit seizoen aan een van zijn beste jaren bezig als voetballer. Hoewel hij bij het Nederlands elftal vaak genoegen moet nemen met een reserverol (achter Van Dijk en De Ligt), is hij bij zijn club Internazionale onomstreden. Sterker: onlangs werd De Vrij verkozen tot beste verdediger in de Italiaanse Serie A, de competitie die bekendstaat om zijn goede verdedigers.

Vanavond kan De Vrij, die Feyenoord in 2014 verruilde voor Lazio Roma, zijn goede seizoen bekronen met een prijs. Dan speelt hij de Europa League-finale tegen Sevilla, waar spits Luuk de Jong onder contract staat. Het duel staat onder leiding van de Nederlandse scheidsrechter Danny Makkelie.

Lees ook: 

Kan bondscoach Koeman nu nog om Stefan de Vrij heen?

In stadion San Siro in Milaan zag bondscoach Ronald Koeman afgelopen februari met eigen ogen hoe Stefan de Vrij uitgroeide tot man van de wedstrijd in de derby tegen AC Milan.

Rome maakte De Vrij sterker en slimmer

Oranje-verdediger Stefan de Vrij heeft zijn draai gevonden in Italië, bij Lazio Roma.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden