Interview Ryan Babel

Oranje gedijt bij de helpende hand van Ryan Babel

Ryan Babel, tweede van rechts, op een training van het Nederlands elftal. Om hem heen, van linksaf, Calvin Stengs, Myron Boadu en Nathan Aké. Beeld BSR Agency

Via een lange omweg is Ryan Babel een vaste waarde geworden van Oranje. Zijn eerste EK lonkt. ‘Een trainer moet weten wat hij aan je heeft.’

Ryan Babel heeft zich goed ingepakt. In een dikke jas, met een capuchon die alleen zijn gezicht onbedekt laat, en zwarte handschoenen, meldt hij zich aan de rand van het trainingsveld in Zeist, waar het Nederlands elftal zich voorbereidt op de EK-kwalificatiewedstrijden tegen Noord-Ierland (zaterdag) en Estland (dinsdag).

In Turkije, waar Babel sinds afgelopen zomer onder contract staat bij Galatasaray, ligt de temperatuur nog boven de twintig graden. Een groot verschil met het gure herfstweer in Nederland. Als de aanvaller gevraagd wordt naar het vooruitzicht, plaatsing voor het EK van volgend jaar, komt er een brede lach op zijn gezicht te liggen. “Ja”, beseft Babel, “het kan mijn eerste EK worden.”

En wie had dat nog verwacht? Babel, opgeleid door Ajax en alom gezien als talent, raakte vanaf 2011, als speler van Liverpool, uit beeld bij Oranje. Zijn carrière verliep daarna grillig. Via Hoffenheim, een terugkeer bij Ajax, het Turkse Kasimpaşa, een miljoenencontract bij Al Ain in de Verenigde Arabische Emiraten en Deportivo La Coruña belandde hij in 2017 bij Besiktas, waarna hij een uitnodiging kreeg van toenmalig bondscoach Advocaat. Oranje zat in nood. Babel keerde na een afwezigheid van zes jaar terug bij het Nederlands elftal.

Inmiddels lijkt hij daar niet meer weg te denken. Wat Babel bij Oranje heeft gebracht? Zekerheid. Bondscoach Koeman weet wat hij aan de aanvaller heeft. “Het belangrijkste – en dat heeft de bondscoach ook vaak gezegd – is dat een trainer zijn speler kan vertrouwen”, meent Babel. “Dat schortte er ook aan bij mij. In het begin was ik heel talentvol, maar een trainer kreeg soms niet helemaal het gevoel wat hij aan mij had. Als ik niet goed speel, kun je dan nog wel je taken uitvoeren? Dat was in mijn beginjaren niet altijd aanwezig.”

Hij heeft leren volharden

Babel, 32 jaar oud nu, spreekt van een mooie reis als hij terugkijkt op zijn loopbaan. Ook hij heeft zich doorontwikkeld sinds zijn terugkeer bij Oranje. “In de laatste drie, vier jaar ben ik veel constanter geworden in mijn prestaties”, meent Babel. “Uiteindelijk is dat door ervaring gekomen. Ik heb veel wedstrijden gespeeld, in verschillende competities en met verschillende speelstijlen. Daar heb ik mee leren omgaan. Wat je vaak van trainers terugkrijgt, is dat de basis goed moet zijn. Daar heb ik hard aan gewerkt.”

Babel, opgegroeid in de Amsterdamse Bijlmer, heeft leren volharden in zijn carrière. Hij zal nooit opgeven. “Ik heb dat bij Liverpool geleerd, met Steven Gerrard, die voor ons vaak een wedstrijd omdraaide, zelfs als we het niet verdienden. De manier waarop hij dan tot de laatste minuut doorging, was ongelooflijk om mee te maken. Hij is verreweg de beste speler met wie ik gespeeld heb.”

Die mentaliteit brengt Babel, onbewust misschien, over op zijn ploeggenoten bij Oranje. Het kwam vorige maand tot uiting in de thuiswedstrijd tegen Noord-Ierland, waar Nederland in extremis een achterstand ongedaan maakte. “We hebben een jonge ploeg”, stelt Babel. “Maar als ik het vergelijk met toen ik die leeftijd had, is deze groep veel verder. Je ziet dat sommige spelers bij hun club al een bepaalde verantwoordelijkheid hebben. Kijk naar Frenkie de Jong. Volgens mij is dit pas zijn derde jaar. In míjn derde jaar speelde ik nog bij Ajax en begon ik net pas basisspeler te worden. De Jong speelt nu al in de basis bij FC Barcelona. Waar hebben we het over?”

‘We hebben onszelf teruggevonden

Babel kijkt met plezier terug op de EK-cyclus die zaterdagavond in Belfast bekroond moet worden met EK-kwalificatie. De belangrijkste ontwikkeling die het team heeft doorgemaakt? Babel denkt even na. “Het allerbelangrijkste is dat we weer met trots het shirt aantrekken. Dat was lange tijd niet zo. We hebben onszelf weer teruggevonden. Je merkt dat landen ons weer respecteren en rekening met ons houden. Dat hebben we zelf afgedwongen.”

Nu lonkt zijn eerste EK. Eindelijk. Babel speelde een wedstrijd op het WK 2006, moest door een blessure afhaken voor het EK 2008 en kwam niet in actie op het WK van 2010. Daarna raakte hij uit beeld, terwijl Oranje ontbrak op het EK 2016 en WK 2018.

“Ik heb een eindtoernooi altijd gezien als een beloning voor een goede prestatie”, zegt Babel gemeend. Die beloning is nabij. En Babel, die Oranje de helpende hand bood, komt het toe.

Lees ook:

Ryan Babel over ouder worden, bidden op het veld en slippers gooien naar supporters

Ryan Babel is na zes jaar terug bij Oranje. Achter hem ligt een mooie voetbalreis.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden