Snooker

Ook Aziatisch talent voelt zich thuis in snookerhoofdstad Sheffield

De Ding Junhui Snooker Academy biedt Aziatische profs en talenten een opleiding en begeleiding in de Engelse stad Sheffield. Beeld Niels Posthumus
De Ding Junhui Snooker Academy biedt Aziatische profs en talenten een opleiding en begeleiding in de Engelse stad Sheffield.Beeld Niels Posthumus

Snooker is populair in Azië, maar veel toernooien zijn in Europa. De Ding Junhui Snooker Academy biedt het groeiende aantal Aziatische profs en talenten een uitvalsbasis in het Britse Sheffield.

Niels Posthumus

Op een snookertafel achterin de grote zaal van de Ding Junhui Snooker Academy in de Britse stad Sheffield stoot Tian Pengfei (34) onverstoorbaar de ene bal na de andere in de pockets: rood dan zwart, rood vervolgens blauw, rood en daarna roze. Rond veertien andere tafels in de ruimte wordt deze dag een prestigieus jeugdtoernooi afgewerkt. Alle spelers hebben daar een pak aan en een vlinderdasje om. Maar Tian is aan het trainen. Hij gaat simpel gekleed in een wit T-shirt en loopt op comfortabele sportschoenen. Praktisch elke dag traint hij hier, vele uren.

Tian is al twaalf jaar professional snookerspeler, fluistert hij tijdens een korte pauze. Vanwege het toernooi is stilte in de zaal vereist. Hij is nummer 67 van de wereld. Zijn vader nam hem als jongetje al mee naar de snookerclub in hun woonplaats, niet ver van Peking. “Nee, snooker was in China toen nog lang niet zo populair als nu”, zegt hij. “Dat kwam pas nadat Ding Junhui in 2005 de China Open won. Dat kwam op televisie.” Daar keken 110 miljoen mensen naar. De sport ontplofte in het land.

Van oudsher een Britse sport, razend populair in Azië

Ding Junhui is ook de man achter de Britse snookeracademie die zijn naam draagt en waar Tian nu traint. Het idee is om ermee, zowel voor Ding zelf als voor andere Aziatische professionals en talenten, een goede uitvalsbasis in het Verenigd Koninkrijk te creëren. Want snooker mag dan inmiddels in Azië een sport van formaat zijn geworden, de kwalificatierondes van de meeste proftoernooien – ook toernooien in China – vinden nog altijd plaats in het VK. Snooker is nu eenmaal van oudsher een erg Britse sport. Iemand als Ding woont daardoor de helft van het jaar noodgedwongen in Engeland.

Ding is een levende legende in China. Pas 18 jaar was hij toen hij de China Open won. In 2014 was hij de eerste Aziatische speler die nummer 1 van de wereld werd. En twee jaar later bereikte hij als eerste Aziaat de finale van het WK snooker, dat al sinds 1977 jaarlijks in Sheffield wordt georganiseerd. Als gevolg van zijn succes telt China inmiddels 50 miljoen snookerspelers. Een vijfde van de mannelijke top-35 is Chinees. Naar verwachting komt over tien jaar zelfs de helft van de top-20 uit dat land. Bij de vrouwen komt de nummer 2 van de wereld uit Hongkong, en de nummer 3 uit Thailand.

Nadruk op de academie ligt op talent uit Azië

De Ding Junhui Snooker Academy fungeert al als de Britse thuisbasis van vijftien profs uit China, van de Thaise nummer 36 van de wereld, Noppon Saengkham, en van een handvol Aziatische amateurs die professional hopen te worden. Ook Europese spelers zijn welkom, maar de nadruk ligt op talent uit Azië. “Wij bieden hun niet alleen een plek om te trainen, maar helpen ook met zaken als het visum, het regelen van hotels en andere randzaken”, zegt Lucky Vatnani. Hij is manager van de academie. “Veel Aziatische spelers zijn jong. Ze worstelen vaak met de Engelse taal en kennen weinig mensen hier. Door alle logistiek voor hen te regelen, kunnen zij zich zelf puur op hun spel richten.”

Een snookeraar in training in Sheffield.  Beeld Niels Posthumus
Een snookeraar in training in Sheffield.Beeld Niels Posthumus

In de academie in Sheffield is alles uiterst professioneel geregeld. In pubs of bij amateurclubs bestaat er afleiding, zegt Vatnani, die zelf ooit als prof uit India naar het VK kwam en alle problemen uit eigen ervaring kent. “Op onze academie is zulke afleiding er niet. Spelers komen om half tien ’s ochtends binnen en trainen dan de hele dag, met alleen een eetpauze halverwege. Ze kunnen hier coaches inhuren en ontmoeten andere professionals van wie zij kunnen leren.”

Inspiratie van Aziatische snookerlegende James Wattana

Ook de Thaise prof Noppon (29) bevalt het prima. Hij staat in een afgesloten bijzaal in opperste concentratie een oefenwedstrijd te spelen. Zijn inspiratie was die andere Aziatische snookerlegende: James Wattana, de Thai die in de jaren negentig tot plek 3 reikte op de wereldranglijst. Vroeger wisselde Noppon om de maand tussen Sheffield en Bangkok, zegt hij, maar door corona is naar Thailand reizen een stuk lastiger. “Daardoor ben ik nu al tien maanden achter elkaar hier.”

Zijn doel is om ooit tot de top-16 van de wereld te behoren, en om zelf net zo’n rolmodel te worden voor volgende generaties als Wattana was voor hem. Sheffield is de perfecte uitvalsbasis om die ambitie te verwezenlijken. Niet alleen vanwege zijn status als mondiale snookerhoofdstad, ook doordat het precies in het midden van Engeland ligt. “Elk toernooi is hoogstens twee uur reizen. Enorm handig.”

Half miljard kijkers, 120 miljoen snookerspelers wereldwijd

Snooker is, grotendeels dankzij de snelle groei in Azië, een sport waarin steeds meer geld omgaat. Zo kijken inmiddels een half miljard mensen naar de sport. Het prijzengeld van de twintig grote proftoernooien samen bedraagt 17 miljoen euro. De winnaar van het WK ontvangt 600.000 euro.

Naar schatting spelen wereldwijd 120 miljoen mensen snooker. China is goed voor bijna de helft van die spelers. Zhao Xintong is momenteel de Chinees die het hoogst staat op de wereldranglijst bij de mannen: plek 7. Van de top-10 komen echter nog altijd acht spelers uit het Verenigd Koninkrijk. Bij de vrouwen zijn dat er zeven. Ding Junhui is de laatste jaren gezakt naar plek 31.

Lees ook:

De biljarttafel als spelcomputer

Hoe maak je het spel van bal en keu weer aantrekkelijk voor jongeren? Door een e-sport-variant te lanceren, zoals in Rotterdam gebeurde.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden