Degradatiekandidaat

Missie handhaving geslaagd: Fortuna Sittard redt het vege lijf

Feestende spelers van Fortuna na de zege bij NEC. Beeld  Marcel van Dorst, Pro Shots
Feestende spelers van Fortuna na de zege bij NEC.Beeld Marcel van Dorst, Pro Shots

De vechtlust van de Limburgers gaf de doorslag in de beslissende fase van de competitie. Een 0-1 zege bij NEC betekende lijfsbehoud voor Fortuna Sittard.

Edwin Struis

Zo ziet ultiem geluk eruit. Het is bijna half vijf in een zonovergoten Goffert en Martin Angha zijgt op de knieën met een gelukzalige glimlach op de lippen. Terwijl de rest van het elftal nog een sprint trekt naar het uitvak, is de Fortuna Sittard-verdediger even alleen met zijn gedachten. Velen hadden de Limburgers gaandeweg het seizoen al als degradant aangemerkt, maar op de slotdag kwam alles toch nog goed via een 1-0-zege op NEC. Precies genoeg voor een veilige vijftiende plek op de ranglijst.

Missie handhaving, dat was de boodschap die de selectie meekreeg van de fans, die het team uitbundig uitgeleide deden bij de spelersbus, daags voor de do-or-die-wedstrijd in Nijmegen. Hoewel er op de laatste speeldag nog vier teams in aanmerking kwamen om samen met PEC Zwolle te degraderen, was voor Fortuna Sittard de opdracht vrij overzichtelijk. Een overwinning op NEC volstond voor lijfsbehoud, bij elke andere uitkomst moest er gekeken worden naar de concurrentie. Daarbij troffen de Limburgers het niet dat er ook voor de gastheren het nodige op het spel stond. De Nijmegenaren hadden aan een zege genoeg om zich te verzekeren van de achtste plek die recht gaf op een play-offticket voor Europees voetbal.

Dat de belangen groot waren, bleek al snel in de Goffert, waar van fatsoenlijk voetbal amper sprake was. De bezoekers kregen al na 8 minuten een eerste waarschuwing dat winst geboden was toen in Tilburg Willem II op voorsprong kwam, en konden vijf minuten later zelf juichen toen clubtopscorer Zian Flemming met een bekeken schot de 0-1 aantekende. Het was het sein voor het elftal van Sjors Ultee om op eigen helft de loopgraven te betrekken om zo te proberen de nipte voorsprong over de streep te brengen.

Eerbetoon aan Bart de Graaff

Het liet NEC het balbezit koesteren, ook in de wetenschap dat de thuisploeg, gestoken in stemmig BNN-shirt, als eerbetoon aan omroeppionier Bart de Graaff die 25 jaar geleden als shirtsponsor fungeerde in de Goffert, op creatief vlak bijzonder weinig te bieden had. Het leek er sterk op dat bij die ploeg het echte heilige moeten ontbrak en het al tevreden was dat het dit seizoen in ieder geval niet in degradatiezorgen kwam. Na de zevende plek vorig seizoen in de eerste divisie was de missie zo al ruimschoots geslaagd.

Dat gold niet voor Fortuna Sittard, dat terug kan blikken op een moeizaam seizoen, waarin het nooit eens naar boven kon kijken. De kwalitatief krappe selectie had zijn weerslag op de resultaten. Vorige zomer leek het nog dat de vereniging een nieuwe financiële injectie tegemoet kon zien uit Turkije, maar op het laatste moment strandde de onderhandelingen met Acun Ilicali, in Sittard en omstreken ook wel bekend als de ‘John de Mol van Turkije’. De mediatycoon, een vriend van Fortuna-eigenaar Isitan Gün, hengelde nadrukkelijk naar een stevige vinger in de pap. Gün had hem al 60 procent van de aandelen in het vooruitzicht gesteld, maar het bestuur was toch te bang om de technische teugels uit handen te geven, ook al omdat Ilicali hintte naar een vervanger van Ultee. En laat dat nou net de trainer zijn die Fortuna vorig seizoen naar een elfde plaats in de rangschikking dirigeerde, de beste prestatie in ruim twintig jaar.

Jongste trainer uit de eredivisie

Maar zoals in de sport te doen gebruikelijk, tellen prestaties uit het verleden niet, zeker als de club hortend en stotend aan een nieuwe jaargang begint. Ultee, met zijn 34 jaar de jongste trainer uit de eredivisie, kreeg het flink voor z’n kiezen, maar klaagde nooit. “In mindere tijden werd dit team al snel een vreemdelingenlegioen genoemd door de buitenwereld, maar ik heb een groep gezien die voor elkaar door het vuur ging, tot en met de laatste speeldag aan toe. Daar mogen we trots op zijn, zeker als je beseft hoe we er in het begin voor stonden. Het heeft even geduurd voordat we op elkaar ingespeeld raakten.”

En zo moest Ultee continu het vuur oppoken – “we hébben wat praatsessies gehad” – om Fortuna Sittard in een competitieve in plaats van vegetatieve toestand te houden. Wat hem uiteindelijk lukte, maar vraag niet hoe. “Dit heeft heel veel van iedereen gevergd, niet alleen van mij. De laatste tien wedstrijden waren allemaal finales, de druk was enorm. Het is bijna een wonder dat we daar niet aan onderdoor zijn gegaan, dat we vechtlust toonden tot de laatste snik. Daar ben ik nog het meest trots op. En nu op vakantie!”

Lees ook:

Bij Fortuna Sittard valt alles op z’n plek in degradatiekraker met Willem II

Fortuna Sittard-Willem II was een onvervalste degradatiekraker

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden