InterviewWielrennen

Leo van Vliet: ‘Op 18 april rijden we de Amstel Gold Race. Zeker.’

Leo van Vliet, organisator van de Amstel Gold Race. Beeld Patrick Post
Leo van Vliet, organisator van de Amstel Gold Race.Beeld Patrick Post

Met tranen in zijn ogen kondigde Leo van Vliet in september aan dat ‘zijn’ Amstel Gold Race niet doorging. Inmiddels is het zoeken naar een manier om in 2021 wel te kunnen doorgaan. Een jaar coronatijd maakte hem wel flexibeler: “Ik ga ervan uit dat we rijden in april.”

Wie wil weten hoe Leo van Vliet de lockdown doorkomt, hoeft alleen maar naar zijn eettafel te kijken. Elke centimeter is gevuld met schroefjes, boutjes en moertjes, met een accuboor pontificaal in het midden. Van Vliet maakt vrachtwagens, graafmachines en andere camions. Op schaal, 1:14. “In de lockdown heb ik alles hierheen gehaald. Ik kom mijn dagen wel door.”

Maar Van Vliet kende ook mindere momenten, net als elke ondernemer in wat inmiddels al een jaar coronatijd heet. Twee keer moest hij ‘zijn’ evenement afgelasten, de Amstel Gold Race, het belangrijkste wielerevenement van Nederland. De tweede keer met tranen in de ogen, bij de NOS. Op 30 september. Een dag later werd in België, tien kilometer verderop, wel gefietst.

‘Dit is een gevaarlijke vlucht’

Moeilijk te verteren, noemt Van Vliet (65) dat, nu nog steeds, enkele maanden later op zijn woonboot in de Amsterdamse Amstel. Maar, zo zegt hij ook: “Wij zijn ook niet wereldvreemd. Het wielrennen is echt niet belangrijker dan de algemene gezondheid of bijvoorbeeld de horeca.”

Van Vliet kijkt terug op een jaar in het teken van corona. Hij kreeg het zelf, denkt hij. Drie dagen in maart lag hij aan zware pijnstillers. Klachten die nu overeenkomen met symptomen van het coronavirus. Zijn coronajaar begon eerder, op 23 februari, toen hij op een zakenvlucht naar Dubai in gesprek raakte met een man met mondkapje. “Toen nog de enige die er een droeg. ‘Dit is een gevaarlijke vlucht’, zei hij. Ik snapte hem niet, maar het voelde niet prettig.”

Om hem heen vonden mensen corona nog iets onwerkelijks. Zoals acteur en goede vriend Huub Stapel, die dacht dat Van Vliet ‘gek geworden’ was. “Men geloofde het niet. Maar dat de Amstel Gold Race getroffen zou worden, was voor mij al zeker.”

De medailles waren al onderweg

Van Vliet besloot na zijn zakenreis voor de zekerheid geen nieuwe contracten te tekenen. Corona was toen in Italië. Maar de duizenden medailles voor de deelnemers aan de toertocht kwamen al binnen. “Die komen uit China en moeten besteld worden voor het Chinees nieuwjaar. Anders komen ze te laat. Dus die moesten we al betalen.”

Leo van Vliet. Beeld Patrick Post
Leo van Vliet.Beeld Patrick Post

Op 18 maart was het zeker: de enige race op het hoogste niveau werd verplaatst. Het werd een race zonder toertocht, zonder vipdorp. Van Vliet hoopte eerst nog op 30 augustus, als het hoogzomer is met lekker weer. Dat ging niet door, omdat dan de Tour de France wordt gereden. Daar, op de Peyresourde en op La Planche des Belles Filles, stonden duizenden mensen. “Die beelden hebben ons genekt”, zegt Van Vliet, die begin oktober als definitieve datum kreeg. “En toen de tweede golf er kwam, wisten we dat het vrijwel onmogelijk was.”

De definitieve afgelasting, op 30 september, was emotioneel. Een paar maanden later, op de woonboot, gaat zijn hand onbewust naar zijn hart. “Weet je, dat zit zo diep bij mij. Ik ben een emotioneel mens. Ik voel dat nu nog, als ik er over praat.”

Rijden op een afgesloten ronde

Maar ook Van Vliet moet door, net als alle andere ondernemers. Er zijn tonnen verlies geleden. Een nieuwe Amstel Gold Race heeft alleen kans wanneer er een ander parcours komt, meent Van Vliet. De coronaregels van 2021 verschillen niet van die van 2020. Sterker nog: “Het is zelfs strenger geworden. Daarom hebben wij ook al begin van het jaar aangekondigd dat we de race op een andere manier organiseren.”

Die andere manier is rijden op een afgesloten ronde van achttien kilometer. Mannen én vrouwen, op een parcours dat de Cauberg, Geulhemmerweg en de Bemelerberg aandoet. Goed te controleren, goed af te zetten en het komt tegemoet aan de eis om publiek niet toe te laten. Op het drukste punt, onder aan de Cauberg in het centrum van Valkenburg, worden hoge dichte hekken geplaatst. Die zijn hard nodig, zag Van Vliet toen hij in de zomer een ronde door het dorp maakte. “Te druk, niet te doen. Dat wil je niet. Voor het beeld, maar ook voor de mens.”

Beter contact op hoog niveau

Van Vliet leerde dit jaar flexibel zijn. Kijken naar kansen, niet naar beperkingen. En hij is hoopvol dat het dit jaar mogelijk is in Limburg te koersen. “We hadden vorig jaar de mondkapjes niet, en mensen die er wonen zijn nu gewoon mensen die er wonen en geen publiek. Bovendien, maar daar zeg ik niet te veel over, hebben we op hoger ministerieel niveau beter contact.”

Toch is er nog veel onzeker. Er is ook deze week weer groot overleg, onder meer met de Veiligheidsregio’s. De toerversie is al verplaatst. Van Vliet: “Kijk, de wereld kan zonder een Amstel Gold Race. Maar het zou echt heel wrang zijn als de mooiste Amstel die je ooit hebt gehad, de editie die Mathieu van der Poel won, na april nog steeds de laatste Amstel is. Daar ga ik niet vanuit. Ik moest toch positief zijn? Nou, dan rijden we op 18 april. Zeker.”

Lees ook:

Amstel Gold Race afgelast. ‘Onmogelijk om géén publiek toe te laten’

De Amstel Gold Race gaat definitief niet door. De eis dat bij de wedstrijd geen publiek mag komen, gaf de doorslag.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden