InterviewLaila Youssifou

Laila Youssifou gaat op het EK roeien voor een medaille: ‘Zodra ik twee riemen in mijn handen heb voel ik me thuis’

Laila Youssifou heeft op de WK van vorig jaar in Linz in de skiff voldaan aan de internationale eis voor de Spelen van Tokio.Beeld Hollandse Hoogte / Soenar Chamid sportfotografie

Met twee riemen in haar handen voelt roeister Laila Youssifou zich al snel thuis in een boot. Op de EK vanaf vrijdag in Poznan zit ze in de dubbelvier.

Wat Laila Youssifou zag als een ‘tijdelijk projectje’ met vier vriendinnen van de middelbare school, is uitgegroeid tot het grootste en fulltime onderdeel van haar leven. Na haar eerste halen in een boot bij de Almeerse vereniging Pampus behoort Youssifou (24) nu tot de beste roeisters van Nederland. In de dubbelvier strijdt ze dit weekeinde in Poznan om de Europese titel.

Bij jeugdbondscoaches viel Youssifou op door haar kracht. Voor iemand die niet lang roeide, toonde ze haar fysieke talent op de ergometer. In haar eerste jaar bij de bond  rolde ze al in het junioren-traject. “Dat kwam eigenlijk te vroeg”, zegt Youssifou telefonisch vanuit het Italiaanse Pusiano waar de vrouwenselectie vorige week op trainingsstage was. “Want ik kon nog helemaal niet roeien.”

Op haar achttiende deed Youssifou, dochter van een Ghanese vader en Nederlandse moeder, mee aan het junioren-WK in Hamburg. Maar twee jaar later hield ze het roeien voor gezien. Ze werd al snel gezien als een groot talent, maar dat predikaat bracht ook druk met zich mee. “Ik was op roeien gegaan omdat het leuk en gezellig leek, maar het werd vrij snel erg serieus.”

Studentenleven

“Ik voelde dat ik toen erg werd geleefd door anderen”, vervolgt Youssifou, lid van de Delftse vereniging Laga. “Coaches bepalen wat je wel en niet mag.” Als ik nu stop, dacht ze, ben ik nog jong genoeg om terug te komen. Ze dook het studentenleven in en was benieuwd of ze het roeien ging missen. “Uiteindelijk is dat wel wat er is gebeurd.”

De beslissing om destijds - tijdelijk - de riemen naast zich neer te leggen, maakte Youssifou volgens eigen zeggen tot een betere sporter dan dat ze daarvoor was. Ze denkt zelfs dat ze definitief was afgehaakt als ze nog een jaar langer was doorgegaan. “Topsport heeft leuke kanten, maar je moet er ook veel voor opzij zetten.”

Flexibele roeisters

Toch koos ze opnieuw voor het topsportleven en inmiddels is ze een vaste waarde in de nationale selectie van Josy Verdonkschot, de bondscoach die van zijn pupillen flexibele roeisters maakt door ze vaak in een andere boot te zetten. Youssifou weet er alles van. “Op het EK in Poznan start ik in de dubbelvier en dan heb ik de afgelopen paar jaar in alle olympische nummers gevaren.”

Youssifou was het niet altijd eens met de keuzes van Verdonkschot, die met zijn aanpak veel successen heeft geboekt. Ze klopte ook weleens gefrustreerd aan bij de bondscoach en kon zich dan altijd wel vinden in de uitleg die hij gaf. “Ik ben van de ene naar de andere boot geslingerd, maar zodra ik twee riemen in mijn handen had voelde ik me thuis.”

Op het WK van vorig jaar in het Oostenrijkse Linz voldeed Youssifou in de skiff aan de internationale eis voor de Olympische Spelen van Tokio. Na die voor Nederland succesvol verlopen titelstrijd werd een nieuw selectietraject voor de zeven scullers (boten met twee riemen) ingezet. Met als doel om met z’n zevenen te knokken voor een plaats in de dubbelvier, de dubbeltwee en de skiff. 

Intensieve periode

“Iedereen begon op nul en iedereen kreeg dezelfde kansen”, kijkt Youssifou terug op die selectiestrijd. “Josy heeft gekeken hoe hij de dubbelvier en dubbeltwee beter kon maken. Het was een intensieve maar ook een gave periode. We waren met zeven meiden van ongeveer hetzelfde niveau. Je maakt elkaar beter omdat je weet dat de verschillende zo klein zijn.”

Toen bekend werd dat de Spelen met een jaar werden uitgesteld besloot Sophie Souwer voorlopig niet meer met de selectie mee te trainen. Op het WK van 2019 in Linz behaalde Souwer met Inge Jansen, Olivia van Rooijen en Nicole Beukers brons in de dubbelvier.  Met die drie laatste roeisters gaat Youssifou op het komende EK in het Poolse Poznan voor een medaille. 

Youssifou verheft haar stem als ze de vervangster van Souwer wordt genoemd. “Ik kan me eraan storen dat ik simpelweg de plek van Sophie zou hebben ingenomen. Na de WK ben ik meegegaan in het selectietraject waar de anderen zich net zo hard hebben moeten bewijzen als ik. Uiteindelijk ben ik de enige wissel in de boot ten opzichte van vorig jaar. Maar het is niet zo dat ik slechts een vervangster ben. Ik heb mezelf in de boot geracet.”

Lees ook: 

Na uitstel Tokio kiest Sophie Souwer een hele nieuwe weg

Toproeister Sophie Souwer (32) zou deze zomer op jacht gaan naar goud op de Spelen. Door corona heeft ze nieuwe keuzes moeten maken, maar haar olympische droom geeft ze nog niet op

Nederlandse roeiploeg toont opmerkelijke progressie op het WK

Een jaar voor de Spelen van Tokio heeft de Nederlandse roeiploeg historisch gepresteerd. ‘We kunnen steeds samen trainen en dat zal ons nog sterker maken.’

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden