Wielrennen

De Eritreeër Biniam Girmay wint als eerste Afrikaanse renner de wielerkoers Gent-Wevelgem

null Beeld AP
Beeld AP

Biniam Girmay werd zondag de eerste zwarte Afrikaanse renner die Gent-Wevelgem won. Nooit eerder reed hij op de West-Vlaamse wegen rond de Belgische stad. Het maakte niet uit. Het was wielergeschiedenis. “Dit is zo belangrijk. Voor mij, voor het team, voor heel Afrika.”

Kick Hommes

Hij wist helemaal niks van de West-Vlaamse omgeving waarin hij reed. De Monteberg? Geen idee. De Kemmelberg? Nul keer geweest. En toch won Biniam Girmay zondag Gent-Wevelgem, in een sprint van een kopgroep waarin hij Christophe Laporte en Dries van Gestel klopte. Hij was de eerste zwarte Afrikaanse renner die een grote voorjaarsklassieker won. Het was wielergeschiedenis. “Dit is zo belangrijk. Voor mij, voor het team, voor heel Afrika.”

De Eritreeër Girmay, die zaterdag 22 jaar wordt, is de nieuwe ster in een sport waar Afrikaanse renners nooit echt doorbraken. Hij geeft meerdere maanden per jaar zijn familie op voor zijn carrière. Met vrouw en kindje woont hij nog steeds in Asmara, de hoofdstad van het wielergekke Eritrea.

Eerst mountainbiker

Het wielrennen in Eritrea kende al wel deelnemers aan de Tour de France: Daniel Teklehaimanot, die ooit de bolletjestrui droeg, en Merhawi Kudus. Maar, zo zei Girmay zelf: “Dit is wel iets groter. Want we haalden wel podia, maar nu is er gewonnen. Dat telt.”

Biniam Girmay Hailu, zoals zijn naam officieel luidt, begon ooit als voetballer, maar ging mountainbiken als tiener. Via het opleidingsprogramma van wielerunie UCI kwam hij in Europa. Sinds vorig jaar rijdt hij bij Intermarché-Wanty-Gobert. In oktober werd hij tweede op het WK voor beloften, nadat hij uit bijna kansloze positie nog naar voren was gesprint. Zondag pakte hij de grootste wedstrijd tot nu toe.

Voor hem is wielrennen een spel, zeggen ploeggenoten Adrien Petit en Aimé de Gendt zondag, beiden met een grote grijns op het gezicht. Petit: “Hij rijdt onbevangen op wegen die hij nog nooit heeft gezien.” De Gendt: “Hij is altijd aan het lachen. Alle druk glijdt goed van hem af.” Sportief directeur Aike Visbeek deed er nog een schep bovenop. “Hij is een kampioen met de gunfactor.”

Snel ontwikkeld

Girmay kon in zijn beginjaren naar andere ploegen, aldus Visbeek. Toch koos hij vorig jaar voor het programma bij Intermarché-Wanty-Gobert, toch in het grote spel een kleine speler. Visbeek: “Wij willen hem leren winnen. Dan moet je ook de kans krijgen om finales te rijden. Dat kan bij ons. Grote rondes om te leren, kleinere koersen om te winnen.”

Maar Gent-Wevelgem is geen kleine koers. Dat is een klassieker, een van de belangrijkste wedstrijden van het jaar. “Hij ontwikkelt zich zeker aan de bovenkant van het verwachtingspatroon”, lacht Visbeek.

Girmay kwam in Gent-Wevelgem na een weifelend begin goed vooraan. Net als vrijdag overigens, toen hij bij zijn allereerste kennismaking met kasseien meteen vijfde werd in de E3 Prijs. Girmay zelf sprong uiteindelijk mee met de goede kopgroep van vier, met naast hem ook Laporte, Van Gestel en Jasper Stuyven. Het peloton pakte hen niet meer terug.

In de eindsprint deed Girmay vervolgens alles goed, als ware het een volleerd profrenner. Op twee kilometer van de finish nam hij een laatste slok uit de bidon, voordat hij dat extra gewicht weggooide. Een kilometer voor de finish draaide hij zijn schoenen nog wat strakker en koos zijn eigen moment voor de sprint: op 250 meter voor de finish. “Dat ligt mij het beste.”

Even terug naar huis

Niemand kwam daarna nog over hem heen. Het was een historische zege. “Dit is zo belangrijk omdat het op een plek is waar Afrikaanse renners zelden iets presteerden", aldus Visbeek. “Het mooie is dat Biniam de verwachtingen met gemak lijkt te dragen.”

Een half uur na de finish was de glimlach nog steeds niet weg bij Girmay. Hij droeg een petje met een van de sponsoren, Bière des Amis 0.0, erop, ging met iedereen op de foto. Zijn familie had de race kunnen kijken, omdat zij internationale zenders hebben, vertelde hij. Maar een groot deel van Eritrea kijkt op zondag niet naar wielrennen.

Toch gaat deze overwinning veel losmaken, verwacht Girmay. Toen hij tweede werd op het WK wachtten duizenden mensen hem op. Als het aan de president had gelegen, had hij een rondreis van twee maanden gemaakt langs alle Afrikaanse wielerbonden, vertelt Visbeek. “Maar dat is lastig als je je moet voorbereiden op een nieuw seizoen. Maar dit om aan te geven wat voor krachtenveld er vrij komt.”

Volgende week is de Ronde van Vlaanderen. Girmay rijdt die niet. Na drie maanden op reis wil hij weer eens thuis zijn, bij vrouw en kind. Visbeek liet wel een optie open. “Ik denk dat het afhangt van een belletje met zijn vrouw.” Girmay lachte die opmerking weg. “Nee, nee. Ik ga naar huis. En voor de geest is het heel goed dat ik ga.”

Lees ook:

Zilver op het WK: doorbraak voor de Afrikaanse wielrenners?

Is de zilveren medaille voor Biniam Girmay op de WK in Leuven bij de beloften een doorbraak voor de zwarte Afrikaanse wielrenner? Het is de hoop, maar er is ook realisme. Nog steeds stromen slechts eenlingen door.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden