De Boer geeft zijn team aanwijzingen tijdens een wedstrijd tegen de New York Red Bulls.

Interview Frank de Boer

‘Als je ziet hoe ik nu speel, dat heeft niks met Ajax te maken’

De Boer geeft zijn team aanwijzingen tijdens een wedstrijd tegen de New York Red Bulls. Beeld AP

Na fiasco’s in Italië (bij Internazionale) en Engeland (bij Crystal Palace) vergaat het Frank de Boer in de Verenigde Staten goed als trainer. Met Atlanta United bereikte hij de play-offs. ‘Als coach moeilijke dingen eisen heeft geen nut. Het team moet zich er goed bij voelen.’

“Ik ben het wel gewend om Spaans te praten, ook met mijn spelers”, zegt Frank de Boer in een volgepakte perszaal van het stadion van Atlanta United. Na een overwinning op San José Earthquakes krijgt de 49-jarige trainer een spervuur aan vragen, gesteld in zowel Engels als Spaans. En vooruit, ook nog twee in het Nederlands.

“De Spaanstalige journalisten praten veel over onze Zuid-Amerikaanse spelers, niet over de Amerikaanse. Ze hebben meer achtergrond in het voetbal zelf, ze denken aanvallend, de Amerikanen moeten er nog een beetje in komen.” Zo blijkt. Tijdens het duel vraagt een journalist uit Philadelphia, met één hand in een bak popcorn: “Een wedstrijd duurt 90 minuten, toch?”

‘Jerommeke’ in voetbaltenue

Een dag voor de wedstrijd tegen de Earthquakes ontvangt De Boer de verslaggever na de training. De Boer oogt flink afgetraind, als een Jerommeke in zilvergrijs voetbaltenue. “Ik probeer mezelf fit te houden”, lacht hij. “De velden zijn fantastisch, het gloednieuwe trainingscomplex, alles nodigt uit om energie uit te stralen.”

De Boer won sinds zijn komst in januari twee bekers en eindigde als tweede in de eastern conference van de Major League Soccer (MLS). Eigenlijk begint het seizoen nu pas écht, met de strijd om het kampioenschap in de play-offs. Zondag wacht New England, uit Massachusetts.

Atlanta is titelhouder, een ongekende status voor een voetbalclub die pas sinds 2014 bestaat. The Five Stripes doken volgens De Boer in de hoofdstad van Georgia in een sportief hiaat. De Braves (honkbal) en de Falcons (American football) toonden zich jarenlang nauwelijks succesvol. “United was iets nieuws, ze haalden direct de play-offs met attractief voetbal.”

Star Wars-ruimteschip

In mum van tijd schoot het gemiddelde toeschouwersaantal naar de 50.000, soms komen zelfs meer dan 70.000 supporters samen in het Mercedes-Benz Stadium, dat oogt als een Star Wars-ruimteschip. “Het is het mooiste stadion waarin ik heb mogen…” De oud-verdediger van Ajax en Barcelona grijnst. “Nou, niet spelen, ik voetbal niet meer…, maar zitten dan.”

“Het is gewoon tweeënhalf uur entertainment”, zegt De Boer. United omarmt de stadsoorsprong als eindpunt van een spoorlijn. Rook kringelt uit de spelerstunnel. Een bekende ‘Georgian’ hamert een gouden klinknagel als het ware in een spoorbiels. Na doelpunten galmt een flinke hoorn door het stadion alsof een reusachtige trein de stad binnen dendert. En ondertussen haken fanatieke supporters van de Terminus Legion in elkaar en scanderen springend ‘A-T-L!’

Frank de Boer als trainer van Atlanta United op het trainingscomplex. Beeld Hollandse Hoogte

Na Ajax – vier titels in zes jaar – liepen zijn buitenlandse avonturen bij Internazionale en Crystal Palace op fiasco’s uit met zeer vroege ontslagen, na respectievelijk 85 en 77 dagen. Ook in Amerika verliep zijn start moeizaam, na een vroege uitschakeling­­ in de Concacaf Champions League en vijf punten uit de eerste­­ zes duels. “Ik was niet in paniek­­”, zegt  De Boer. “Ik wist dat de directie rustig zou blijven. Een vijfde colonne bestaat hier niet. Er is nog geen geschiedenis, geen ex-president die zit te zagen in kranten.”

“De spelers moesten mij leren kennen en ik hen, dat kost punten. Ik luisterde naar mijn spelers. Wij vonden dat het aanvallen al heel goed ging, het verdedigen kon beter. Zij hadden het gevoel alleen maar te moeten verdedigen.”

“Je moet flexibel zijn. Als je ziet hoe ik nu speel, dat heeft niks met Ajax te maken.” Zo kiest hij voor drie centrale verdedigers en opkomende backs. “Moeilijke dingen eisen heeft geen nut. Het team moet zich er goed bij voelen.” En dat werkt: De Boer vestigde een MLS-record met vijf zeges op rij zonder tegengoal.

Aan het vliegen heeft hij moeten wennen, duizenden kilometers. “We moesten een keer naar Vancouver, New York en Salt Lake City. In een week.” En dan zijn er nog de de fooien, voor elk wissewasje. “Mensen zijn heel uitbundig hier. Ze werken zich uit de naad voor die tip. Maar als ze voor de government werken, nou, dan zijn ze niet zo vrolijk, hoor. Bij de douane. Dan gooien ze bijna met je spullen, weet je wel.” Hij lacht. “Dat contrast is dan zo groot.”

Het zonnige leven in Atlanta bevalt hem wel, in een appartement op 23-hoog in Midtown. “Ik heb uitzicht op het stadion, op Piedmont Park, de gebouwen van Coca Cola en CNN. Daar hebben mijn vrouw en ik voor gekozen omdat je dan zo naar buiten kunt lopen voor een bakje koffie en niet altijd maar die auto hoeft te pakken.”

Martin Luther King

Echt favoriete plekken in Atlanta heeft hij nog niet. “Ik heb de stad wel gezien, hoor. Ik ben naar, hoe heet ie, onze grote vriend, het Martin Luther King Museum geweest. Maar als ik al vrije tijd heb doe ik eigenlijk niet veel. Ja, voetbal kijken. Op de bank.”

En anders wel het Amerikaanse nieuws. “Het is lachen, gieren, brullen als je Fox News en CNN kijkt, bijna Comedy Central. Dan denk je: zitten we nu naar hetzelfde land te kijken? De een promoot Trump alleen maar en de ander zit alleen maar op hem in te hakken. Ja, wie moet je dan geloven?”

“Je beseft ook hoe goed het in Nederland is. Als je ziet hoeveel homeless people hier zijn. Zoveel! Het is echt een harde wereld. Verzekeringen zijn heel duur. Maar als je een beetje geld hebt, kost het weer minder. Veel mensen kunnen niet zomaar even een eigen risico van 5000 dollar ophoesten. En als je eenmaal in die mallemolens van ziekenhuizen terechtkomt, nou, dan ben je echt de sigaar hier.”

En wat te denken van een autoverzekering. Voor het eerst tijdens het gesprek staat de kenmerkende frons van Frank de Boer even op onweer. “Ik heb 30 jaar rijervaring. Nou, dan kom ik hier en moet ik een godsvermogen betalen, omdat ik geen ervaring heb om hier te rijden. Dat is echt ongelofelijk.”

Weer wat gekalmeerd: “Ja, ik moest ook weer mijn rijbewijs halen. Een internationaal rijbewijs van de ANWB was niet genoeg. Eerst de theorie. Nou, en daar moet je echt goed voor leren. Dan word je nog zenuwachtig ook. Maar ik was in een keer geslaagd gelukkig. Afrijden stelde niet veel voor. Even achteruit inparkeren. Een stukje rijden. Vijf minuten. Even links, rechts. Dat was genoeg.”

Terugkeer naar Europa

Op straat wordt De Boer steeds vaker herkend. “You’re doing a great job”, roepen ze dan. Hij blijft nog een seizoen, maar sluit een terugkeer naar Europa niet uit. En het bondscoachschap? “Ja, misschien, ik weet het niet. Ik wil nog graag elke dag met de jongens op het veld staan.”

Hij heeft de smaak te pakken als wereldburger. “Al die culturen waar je mee te maken krijgt, dat is een verrijking. Dat je niet alleen maar gefocust bent op dat eigen, kleine landje. Ik heb in Barcelona gespeeld, ben in Qatar geweest. Je leert de talen spreken, hoe andere mensen denken, dat maakt je zoveel rijker als persoon.”

Lees ook:

Weer een kras op het cv van Frank de Boer

Weer werd Frank de Boer snel ontslagen bij zijn Engelse club Crystal Palace. Is de trainer naïef of begrijpt hij het moderne voetbal niet?

‘Sieraad’ Frank de Boer kon eigen afscheid regisseren

In de week voor wat zijn vijfde kampioenschap met Ajax had moeten worden, gaf Frank de Boer verscheidene interviews, ook aan Trouw. Niet handig, wisten velen na de ongedachte wending van het weekeinde, waarin PSV kampioen werd.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden