Voorbeschouwing Ajax-Atalanta

Ajax-trainer Ten Hag: ‘Champions League-platform is ons leven’

Coach Erik ten Hag begroet de weer fitte David Neres dinsdag op de laatste training voor het beslissende Champions League-duel in groep D tegen Atalanta Bergamo.  Beeld EPA
Coach Erik ten Hag begroet de weer fitte David Neres dinsdag op de laatste training voor het beslissende Champions League-duel in groep D tegen Atalanta Bergamo.Beeld EPA

Overwinteren in de Champions League zou een bonus voor Ajax zijn, zegt trainer Erik ten Hag. ‘Europa League is ook een mooi evenement.’

Natuurlijk staan er woensdagavond (18.55 uur) in de Johan Cruijff Arena miljoenen op het spel. Ajax verdiende tot dusver in de Champions League 21,3 miljoen euro aan premies en kan dat door winst op Atalanta Bergamo in één klap verhogen naar 33,7 miljoen. Overleven in het hoofdtoernooi zou financieel en sportief een bonus zijn in een jaar dat door Marc Overmars als ‘een tussenjaar’ is bestempeld. De technisch directeur doelde op het feit dat Ajax na het vertrek van Ziyech, Van de Beek en Dest zelf door de coronacrisis minder kon investeren.

Trainer Erik ten Hag voelt vanwege de financiële belangen geen druk, zei hij dinsdag. “Die druk leggen we onszelf op. We willen bij de beste zestien in de Champions League horen. Dat platform is ons leven, daar moeten we alles voor geven.” Voor overwinteren in de Champions League moet van Atalanta worden gewonnen. “Het zou een boost geven, maar er is geen man overboord als we het niet halen. Het doel was Europees overwinteren en dat hebben we bereikt. De Europa League is ook een mooi evenement.”

Druk wegnemen

Met die relativerende woorden probeerde Ten Hag dinsdag de druk op zijn selectie wat weg te nemen. Die nam sinds zaterdag wel toe. Ajax verloor verdiend van FC Twente (1-2), waarna snel de parallel met de decembermaand van vorig jaar werd gelegd. Toen verloor Ajax eerst thuis van Willem II en werd het vervolgens in de Champions League pijnlijk uitgeschakeld door Valencia (0-1). Ten Hag probeert angst bij zijn spelers voor hetzelfde scenario te voorkomen. “We spreken er onderling over en hebben iemand in de staf die het mentale aspect als aandachtsgebied heeft.”

Fysieke én mentale vermoeidheid kan een rol gaan spelen nu de wedstrijden elkaar al maandenlang maar blijven opvolgen. Ten Hag is daar niet bang voor. De zeperd tegen Twente beschouwt hij als ‘een incident’. Hij klampt zich liever vast aan het sterke optreden tegen Liverpool vorige week, ook al ging ook die wedstrijd verloren. Niettemin werd Ajax tegen Twente nog eens gewezen op de defensieve kwetsbaarheden. In Bergamo gaf Ajax daardoor ook een 0-2 voorsprong uit handen.

Een kwestie van ‘slimheid’, volgens Ten Hag. “Met name in de as van het elftal moeten we de organisatie blijven bewaken. Als je voor staat mag je nooit zo open blijven spelen zoals in Bergamo. Dat heeft met focus te maken. Twee momenten was de organisatie niet goed en dan word je afgestraft.”

Goede balans

Opvallend is dat Ajax de laatste jaren in de Champions League thuis moeilijk wint. “Tegenstanders geven hier iets minder ruimte weg dan in uitwedstrijden. Wij zelf moeten een goede balans vinden in aanvallen en risicoafweging.” Aanpassen aan de speelwijze van Atalanta, met de veelvuldig opkomende backs, zal hij zijn tactiek niet. “In ons eigen systeem moeten we de oplossing zoeken.”

De les van de deceptie tegen Valencia is dat Ajax dit keer bij een achterstand het hoofd koel moet houden, vindt Ten Hag. “Het is belangrijk dat we geduld blijven houden en onze stijl van spelen vasthouden, het Ajax-spel. We moeten niet in hectiek vervallen. Tegen Valencia verzandden we in veel te opportunistisch spel.” Tagliafico, Mazraoui en Neres zijn weer fit, maar Blind verliet dinsdag ziek de training. Zijn inzetbaarheid is, net als die van Traoré, nog onzeker..

Lees ook:

Hoe zal bij Ajax de restverdediging zijn?

Elke keer als dinsdag een speler van Liverpool het open middenveld kon oversteken – en dat gebeurde nogal eens, het gebeurt tegen Ajax sowieso nogal eens –, dacht ik aan Erik ten Hag, schrijft Henk Hoijtink in zijn column. “De organisatie van Nederland is gewoon niet goed”, had de trainer van Ajax gezegd na de laatste interlands van Oranje.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden