null Beeld
Beeld

BoekrecensieBiografie

Hopelijk zet Bettine Vriesekoops portret van de Nobelprijswinnares aan tot meer interesse in Pearl S. Buck en haar boeken

Bettine Vriesekoop schetst een fascinerend beeld van de winnaar van de Nobelprijs voor Literatuur van 1938.

Het is een wonderbaarlijk verhaal, dat van de schrijfster Pearl S. Buck. Een Amerikaans meisje dat opgroeide in het China van rond 1900, niet in geprivilegieerde omstandigheden maar tussen gewone mensen, als dochter van een zendeling. Ze werd een van de meest verkochte en populaire Engelstalige schrijvers ooit en won de Nobelprijs voor Literatuur, terwijl critici haar werk niet konden waarderen.

In Het China-gevoel van Pearl S. Buck beschrijft Bettine Vriesekoop haar zoektocht naar de sporen van deze schrijfster, in China en de VS. Daar, in West-Virginia, werd Buck in 1892 geboren als Pearl Sydenstricker. Van haar moeders kant, die Stulting heette, was ze van Nederlandse komaf. Haar vader, Absalom Sydenstricker, was een zeer gelovig man, die maar één doel voor ogen had: het presbyterianisme verspreiden in China.

De gezondheid van haar kind bracht haar definitief naar de VS

Pearl groeide op in Zhenjiang, een Chinese stad niet ver van Nanjing. Wat ze daar hoorde en meemaakte, verwerkte ze veel later in haar romans. Eerst ging ze naar de VS, waar ze een college voor meisjes bezocht, daarna keerde ze terug naar China en ontmoette daar John Lossing Buck. Ze trouwde met de jonge landbouweconoom en ze kregen een kind, Carol, dat aan een ernstige aangeboren afwijking bleek te lijden. Het vinden van goede zorg voor Carol was een van de redenen voor haar definitieve terugkeer naar de Verenigde Staten in 1929.

Pas rond haar veertigste werd Pearl S. Buck in een klap beroemd, met haar eerste roman The Good Earth. Daarin beschrijft ze in een sobere, krachtige stijl, het leven van de eenvoudige boer Wang Lung die trouwt met de huisslavin O-Lan, en hun verhouding met de lokale rijke familie. Het werd het best verkochte boek in de VS in 1931 en ’32 en won de prestigieuze Pulitzerprijs.

Buck verdiende in korte tijd een kapitaal en verkocht de filmrechten voor 50.000 dollar, destijds een recordbedrag. Het geld gebruikte ze grotendeels voor goede doelen en voor Carol, die professionele zorg nodig had. Dit enorme succes, zo beschrijft Vriesekoop, was mede te danken aan Richard Walsh, een enthousiaste uitgever die direct Bucks talent herkende. Ze kregen een intense werkrelatie die al snel tot meer leidde. Buck scheidde en hertrouwde met Walsh, maar behield de naam van haar eerste echtgenoot.

Het succes bracht veel media-aandacht met zich mee, die Buck onder meer gebruikte om haar mening te laten horen over de positie van vrouwen en racisme in de VS. Ze gaf veel lezingen die een groot publiek trokken.

Ze bleef een buitenstaander, die weinig prijsgaf van zichzelf

Ondanks alle aandacht en interviews bleef Buck een buitenstaander, die weinig prijsgaf over haar persoonlijke leven. Het bestaan van haar dochter Carol hield ze verborgen, tot ze er in 1950 op haar eigen manier mee naar buiten kwam: met de uitgave van het boek The Child Who Never Grew (vertaald als Het meisje dat niet groeien kon).

Bucks grote triomf kwam met de Nobelprijs voor Literatuur in 1938. “Dit is belachelijk. De prijs had naar Theodore Dreisner moeten gaan”, was haar eerste reactie, met een verwijzing naar een andere Amerikaanse auteur. Literaire critici vonden Bucks boeken ‘streekromans’, die de lezer simpele, moralistische verhalen over eenvoudige mensen voorschotelen.

Vriesekoop herkent wel iets in Pearl S. Buck. Beide vrouwen waren bijzonder gedreven om hun talent te ontwikkelen, Buck als auteur die zich opwerkte tot autoriteit als het ging om China en westerse superioriteit, Vriesekoop als tafeltenniskampioen die later journalist en schrijfster werd. Beiden worstelden ook, ondanks hun successen, met onzekerheid over hun eigen kunnen.

Het boek schetst een fascinerend beeld van Buck, haar enorme werklust, haar twijfels, haar liefde voor China en haar mateloze persoonlijke leven. Vriesekoop doet dat in een losse stijl, waarin ze de lezer meeneemt in haar eigen zoektocht. Het zou mooi zijn als Bucks werk door dit sympathieke boek weer in de schijnwerpers komt te staan.

null Beeld
Beeld

Bettine Vriesekoop
Het China-gevoel van Pearl S. Buck,
winnaar Nobelprijs voor Literatuur 1938

Brandt; 400 blz. € 22,50

Lees ook:

Concentratie gaat open en dicht, net als ademen

Gisteren in de trein was ik de enige in de coupé die niet met een smartphone was verbonden. De mijne zat in mijn tas. Even rust.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden