Zwarte huid is het allermooist

Herb ziet alleen maar schoonheid. Volgens mij kan hij niet anders dan geïdealiseerde beelden zien'', zei acteur Edward Norton een paar jaar geleden over fotograaf Herb Ritts, die donderdag overleed. Ritts kon mensen op hun mooist laten zien, hij gaf ze iets onvergankelijks. Geen wonder dat filmsterren, muzikanten en de echte groten der aarde in de rij stonden om zich door hem te laten vereeuwigen. Van Mick Jagger tot Tina Turner, van Michelle Pfeiffer tot Jack Nicholson, Nelson Mandela, de dalai lama, Ronald Reagan. En Madonna, ontzettend veel Madonna. Naast de sterren maakten ook de grote modehuizen en de internationale lifestyle-tijdschriften gretig gebruik van zijn diensten. Ritts kreeg veelvuldig alle topmodellen voor zijn lens. Hij fotografeerde hun perfecte lijven ook vaak naakt. Vooral de beelden van zeer gespierde, blote mannen zijn beroemd geworden. Erotisch wilde de homoseksuele Ritts ze niet noemen, hooguit sensueel. Zijn stijl paste perfect in de door uiterlijke schoonheid geobsedeerde jaren tachtig en negentig. Het maakte Ritts naar verluidt de best betaalde fotograaf ter wereld.

Toch was lichamelijke perfectie voor Ritts beslist geen voorwaarde. Zo fotografeerde hij Hollywood-legende Elizabeth Taylor vlak na een hersenoperatie; bijna kaal en met een groot litteken. Of superman-acteur Christopher Reeve, toen hij na een val van zijn paard in een rolstoel terecht was gekomen. Ze vertrouwden hem ook op deze kwetsbare momenten -voor Ritts' camera behielden ze hun waardigheid. Ritts zag inderdaad alleen maar schoonheid.

Een fotografie-opleiding heeft hij nooit gehad en hij had ook geen voorbeelden, zei hij in een zeldzaam interview in '97. ,,Ik rolde er zo'n beetje in en leerde al doende.'' Het hielp wel dat hij opgroeide in Los Angeles. Zijn ouders hadden een goedlopende meubelzaak en ze woonden in een kast van een villa. De buurman heette Steve McQueen. In 1978 maakte hij met een vriend een rit door de woestijn. Ze strandden met een lekke band bij een benzinestation. Ritts maakte foto's van zijn vriend, toen nog een onbekende beginnende acteur. Een jaar later brak Richard Gere door met de film 'American Gigolo'. En met hem Herb Ritts.

Wat opvalt aan zijn foto's zijn de scherpe contouren, de schaduwen en de gedetailleerde weergave van textuur. Volgens Ritts komt dit door het licht in Californië, waar hij de meeste van zijn foto's maakt. Vooral de huid van de mensen die hij portretteert lijkt te leven, waardoor zijn gestileerde foto's nooit tot gladde glamourplaatjes verworden. Ritts vond vooral de zwarte huid bijzonder mooi.

Hij zorgde ervoor dat ook zwarte modellen, met name Naomi Campbell, een gelijkwaardige plek veroverden in het modewereldje. Ritts reisde ook een aantal keer door Afrika. De foto's die hij daar van mensen nam, vormen een bevreemdend onderdeel van zijn werk. Hij fotografeerde de Afrikanen op dezelfde manier als de Hollywood-sterren die hij gewoonlijk voor zijn lens kreeg: ,,Schitterende mensen, sterk en trots.''

Zijn woordvoerder maakte bekend dat Ritts is overleden aan de complicaties van een longontsteking. Hij lag pas een paar dagen in het ziekenhuis. Tien dagen voor zijn overlijden maakte hij nog een portret van acteur Ben Affleck, dat bedoeld was voor de cover van een van zijn grootste afnemers, het tijdschrift Vanity Fair.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden