Zuid-Korea hoopt vooral zichzelf te helpen in Irak

Zuid-Korea heeft, na de Verenigde Staten en Groot-Brittannië, de meeste militairen in Irak. Al wil de regering hun aantal terugbrengen van 2400 naar 1200 man, de Koreanen blijven de Amerikanen trouw.

„Waar de Verenigde Staten zijn, is Korea ook”, aldus Baek Seung-Joo, onderzoeker bij het Korea Instituut voor Defensie Analyses (KIDA). „We hielpen Amerika tijdens de oorlog in Vietnam. En we helpen ze nu, in de Irak-oorlog. Het is moeilijk voor Zuid-Korea om ’nee’ te zeggen, als Amerika om hulp vraagt.”

Dat komt door de speciale band die beide landen hebben sinds de Koreaanse oorlog, die duurde van 1950 tot 1953. De Amerikanen hielpen de Zuid-Koreanen de communistische noorderburen te verdrijven. Anno 2007 zijn er in Zuid-Korea nog altijd Amerikaanse militairen gelegerd, die het zuiden moeten bijstaan in geval van (weer) een noordelijke inval.

Vanwege de historische banden zien veel – conservatieve – legerleiders en bewindslieden het als hun plicht, de Verenigde Staten militair een handje te helpen. Maar het is niet alleen ’inlossingsplicht’.

„We hebben dit bondgenootschap met de Verenigde Staten ook nu nodig”, zegt Baek. „Zuid-Korea is een klein land. We hebben niet zo veel macht als China of Japan. Ook de dreiging uit Noord-Korea wordt steeds groter.”

Hij doelt op de raket-test en de kernproef die het stalinistische buurland vorig jaar uitvoerde. „In het geval van een Noord-Koreaanse aanval hebben we Amerikaanse hulp nodig om onszelf te verdedigen, plús de steun van de internationale gemeenschap, de Verenigde Naties. Door in Irak te helpen met de wederopbouw en het vredesproces, kunnen we die steun krijgen.”

Natuurlijk hoopt Zuid-Korea, zoals vele landen die in Irak opereren, ook op economisch gewin. Er zijn al Koreaanse bedrijven als Daewoo, en Hyundai Engineering and Construction, die bouwprojecten hebben binnengehaald. Ook die werknemers worden door de Zuid-Koreaanse soldaten beschermd.

„Ik weet niet precies wie mijn werkgever is”, vertelde een soldaat vorig jaar aan de Koreaanse krant Hankyoreh. „Zuid-Korea? Amerika? Een bouw- of oliebedrijf? Ik weet het niet zeker.”

Alle 2400 Koreaanse soldaten zijn gelegerd in de noordelijke stad Irbil, waar veel Koerden wonen. De Koreanen helpen scholen bouwen en wegen aanleggen. Ze zorgen ervoor dat VN-medewerkers veilig op hun werk aankomen. Ook hebben ze een eigen ziekenhuis, waar met name de lokale bevolking wordt verzorgd. Onder de Koreanen zijn vooral medici en techneuten te vinden – geen vechtjassen.

De Koreaanse regering geeft jaarlijks zo’n 300 miljoen dollar uit aan de operatie-Irak. Overigens juichen lang niet alle Koreanen het Iraakse avontuur toe. ’Wat hebben we daar te zoeken? Wordt het niet veel te gevaarlijk daar? En waarom zouden wij blijven, als andere landen weggaan?’, vragen sommige politieke partijen zich af.

Spaanse en Japanse troepen zijn al uit Irak teruggetrokken. Omdat de binnenlandse druk niet misselijk is, is de Koreaanse regering van plan de Koreaanse troepenmacht in april dit jaar terug te brengen tot 1200 man. Wel is hun verblijf met een jaar verlengd.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden