Analyse

Zonder subsidie is er geen toekomst voor luchthaven Limburg

Prive-jets arriveren op vliegveld Maastricht Aachen Airport voor de VIP opening van de antiek- en kunstbeur TEFAF. De vliegtuigen komen voornamelijk uit de Verenigde Staten, Europa en de Arabische landen.Beeld ANP

Met heel veel miljoenen euro van het rijk, de provincie Limburg en gemeenten uit de regio maakt de Limburgse luchthaven, die zo deftig Maastricht Aachen Airport heet, een doorstart met een nieuwe exploitant, de Amsterdamse vrachtmakelaar Trade Centre Global Investment bv (TCGI). Want op eigen benen lijkt de luchthaven niet te kunnen staan.

In mei 2013 ging de zuidelijkste luchthaven van ons land failliet, ondanks alle lonkende perspectieven die steeds werden geschetst. De economische crisis eiste zijn tol: vrachtvervoer en passagiersaantallen stortten in. De provincie Limburg kocht de aandelen voor 1 euro. Het gouvernement tastte vervolgens diep in de buidel. De luchthaven wordt gemoderniseerd met nieuwe hangars en een opgepimpte passagiersterminal.

Sinds de overname door de provincie is het vrachtvervoer blijven steken op zo'n 80.000 ton, waar het al jaren niet boven uitkomt. In het hele land trekken de passagiersaantallen het laatste jaar aan, behalve in Limburg, dat na jaren van neergang in 2015 weer zeer fors in de min is gegaan.

Nieuwe exploitant
In de zomer van dit jaar moet TCGI Maastricht Aachen Airport overnemen. De logistieke dienstverlener voor vrachtvervoer maakt een omzet van wereldwijd 400 miljoen euro en heeft een netwerk van circa 85 luchtvaartmaatschappijen waar het mee werkt. Het bedrijf vertegenwoordigt twee van de drie vrachtcarriers die de luchthaven Limburg aan doen: Turkish Airlines en Royal Jordanian.

Op het eerste gezicht is het een sterke partij met verstand van en de contacten in het vrachtvervoer. Of dit helpt om meer goederen langs het vliegveld bij Beek te krijgen, is maar de vraag. Niet voor niets is de 80.000 ton vrachtvervoer sinds 2006 een constante, op twee piekjaren na, toen er iets meer kilo's werden verwerkt. Limburg en de Duits en Belgische grensregio's zijn niet plotseling veel meer bedrijven rijker die meer vracht over de wereld gaan sturen.

Spekkoper
Voor TCGI lijkt het een gunstige deal. De provincie blijft eigenaar van de luchthaven en alle infrastructuur en zal daar stevig in blijven investeren. Kosten die TCGI niet hoeft te maken. De nieuwe exploitant krijgt een huurcontract tot 2026, dat marktconform heet. Natuurlijk hoopt Limburg op een stevige toename van het vrachtvervoer met alle verbeteringen die het gouvernement heeft betaald. Maar dat lijkt vooralsnog niet waarschijnlijk, en mocht het lukken, dan is TCGI spekkoper.

De andere luchtvaartsector waar met grote gretige ogen naar wordt gekeken is het passagiersvervoer. In Limburg is dat compleet ingestort. Deze zomer voeren enkele prijsvechters, zoals Corendon, Vueling, Ryanair en Wizzair gezamenlijk veertien vluchten per week uit van Maastricht Aachen Airport. Maar op het moment dat de start- en landingskosten bij een andere kleine luchthaven goedkoper zijn, wijken ze meteen uit.

Concurrentie
Dat lot heeft de luchthaven bij Maastricht al vaker getroffen. Zo opende Ryanair in 2012 een basis met een vast toestel op het Limburgse vliegveld om weer een jaar later te vertrekken. Het zijn allemaal prijsvechters die de vele regionale luchthavens met elkaar laten concurreren. Maastricht Aachen Airport heeft vlakbij diverse concurrenten waaronder het stevig groeiende Airport Eindhoven en de vliegvelden bij Luik, Mönchengladbach, Düsseldorf en Weeze. De cowboys in de luchtvaart wijken voor een paar euro zelfs uit naar verder gelegen vliegvelden als het maar goedkoper kan.

Vanaf 2020 moet Lelystad Airport de tweede luchthaven van Nederland zijn, vanwaar naar vele vakantiebestemmingen wordt gevlogen. In de plannen landen op deze luchthaven, een dochter van Schiphol, in 2024 al 11.000 vliegtuigen per jaar en dat moet groeien naar 45.000 toestellen in de jaren dertig van deze eeuw.

Subsidie
Hoe mooi Limburg ook is, hoe trots bestuurders van de provincie er ook op zijn, hoe hard er op het gouvernement ook wordt geroepen dat hun luchthaven cruciaal is voor de lokale economie, het verandert de realiteit niet, dat Maastricht Aachen Airport klein is en naar het zich laat aanzien heel klein blijft. En of dat klein levensvatbaar is? Alleen als overheden er vele miljoenen in blijven pompen, wordt er daar zo af en toe gevlogen. Zo is er in verleden ook al vele tientallen miljoenen euro's subsidie in het Limburgse vliegveld gestoken.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden