Zonder rubberen batje vermaak voor de massa

Pingpong nieuwe stijl: het spel gaat langzamer en is daardoor beter te volgen voor publiek

MATTHIJS KEUNING

Spelers die het publiek in duiken, lichtshows, muziek en uitzinnige vreugde bij spelers en fans. Een op het eerste gezicht duffe sport transformeren in vermaak voor de massa, laat dat maar over aan Barry Hearn. De Engelse multimiljonair, die eerder snooker en darts populair maakte onder een groot publiek, richt zijn pijlen nu op pingpong.

De Hearn-versie van het spel is wel anders dan het gangbare tafeltennis. Het grootste verschil is dat er niet met een rubberen batje gespeeld wordt, maar met een ouderwetse 'standaard' bat met schuurpapier als ondergrond. Dit maakt het spel langzamer en daarmee beter te volgen voor het publiek. Ook hebben spelers in de nieuwe variant geen eigen batjes. De bat blijft of tafel liggen als de spelers van kant wisselen.

Door de afwijkende regels heeft Hearn niet met een bond te maken en kon het eerste toernooi vorig jaar dus direct een WK heten. In januari staat de tweede editie op het programma in het Londense Alexandra Palace.

Het tafeltennis met standaard batje is vooral populair in Japan en de Verenigde Staten en is inmiddels overgewaaid naar Europa. Vooral in Engeland en Nederland wordt met een 'hardbat' gespeeld. In Nederland wordt gespeeld met een batje met nopjes in plaats van met schuurpapier. In beide gevallen is het verschil met de gangbare rubberen batjes groot.

"Je kunt geen effect geven en minder hard slaan dan normaal", zegt Martin Groenewold. De 40-jarige pingponger uit Zoetermeer haalde vorig jaar de kwartfinale op het eerste WK. "Het spel gaat iets langzamer, waardoor het beter te volgen is voor publiek. Ook zijn de verschillen tussen spelers kleiner. Normaal is het onmogelijk om een wereldtopper te verslaan, maar hier kan een speler uit de derde divisie ook winnen. Het is een heel andere tak van sport."

Het WK in Londen krijgt in Engeland 14 uur zendtijd, een ongekende luxe voor de sport. Ook het prijzengeld is hoger dan menig Europese speler gewend is. In totaal is er 75.000 euro te verdelen. De winnaar krijgt 15.000 euro, terwijl Groenewold met zijn kwartfinaleplaats zo'n 5.000 euro opstreek. Ter vergelijking: de Nederlands kampioen tafeltennis krijgt nog geen duizend euro. Bij de tweede editie in januari is het prijzengeld mogelijk nog hoger. Voor spelers als Groenewold - middenmoters in tafeltennis - is pingpong een kans om uit te blinken.

"Het materiaal is te bepalend geworden in tafeltennis", zegt Ted van der Meer, voorzitter van de internationale bond voor het nostalgische tafeltennis. Gestart in 2002 met veertien leden organiseert de bond inmiddels zo'n twintig toernooien per jaar voor ongeveer 400 aangesloten spelers.

"Dit is tafeltennis zoals het ooit begon. Het is eerlijker, want je hebt allemaal precies dezelfde batjes. Dan wint tenminste altijd de beste. Ook gaat het hier veel meer om atletisch vermogen. In het normale tafeltennis kun je zoveel effect geven dat je niet snel hoeft te zijn."

Aan spektakel geen gebrek op het WK van Hearn. Zo kunnen spelers op een zelf te kiezen moment een dubbel punt inzetten. Schijnwerpers en een hartslagritme uit de speaker verhogen de spanning. "Het is prachtig in elkaar gezet", zegt Groenewold. "Er zijn veel camera's en er is commentaar bij. Dat maakt het een stuk leuker voor het publiek."

Waar op de eerste editie van het WK vorig jaar nog iedereen welkom was, moeten spelers zich voor de tweede editie kwalificeren. Vorig jaar kwamen zo'n 800 mensen op het evenement af en keken op tv ongeveer 100.000 mensen rechtstreeks naar de wedstrijden. "Voor een nieuw evenement zijn dit prima cijfers", aldus woordvoerder Luke Riches van organisator Matchroom Sports, het bedrijf van Barry Hearn.

"We hebben een vijfjarig contract met tv-zender Sky en hopen het evenement de komende jaren uit te breiden. We hebben ook contact met RTL om het eventueel in Nederland uit te zenden."

Toch heeft pingpong nog een lange weg te gaan. Ondanks dat het aantal leden van de bond groeit, staan de 400 spelers in schril contrast met de 30.000 leden die de Nederlandse tafeltennisbond heeft.

Volgens Groenewold heeft het grote publiek meer interesse in het ouderwetse pingpong, maar zien de kenners nog altijd liever tafeltennis met rubberen bats.

"Ik vind normaal tafeltennis eigenlijk ook leuker om te doen. Je kunt dan mooiere ballen slaan. Pingpong is iets eentoniger omdat je nooit echt onmogelijke ballen kunt slaan. Er zijn soms zulke lange rally's dat je in de lach schiet."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden