Zoektocht naar de grijze muis

,,We zijn weer klein en saai'', zei deze week Jan Bennink, de topman van het voedingsbedrijf Numico, bij de presentatie van de jaarcijfers. Hij zei het zonder schroom, om aan te geven in wat voor wereld Numico weer wenst te opereren. Het concern wil omzet en winst best zien groeien, maar dan op eigen kracht. Geen spannende en ongewisse avonturen meer met flitsende producten en een opgeblazen omzetgroei door snelle aankopen.

Kees de Vré

Numico heeft dat lesje hardhandig geleerd. Het voorheen zo solide bedrijf dat baby- en ziekenhuisvoeding maakte, stortte zich vanaf 1999 in de wereld van vitaminedrankjes en voedingssupplementen. Dáár lagen fantastische groeimogelijkheden, aldus de toenmalige leiding. Zij was kennelijk uitgekeken op de potjes Olvarit en de totaal onbekende zakjes met voeding die ziekenhuispatiënten op hun infuus krijgen aangesloten.

Numico betaalde ruim vier miljard euro voor zijn vitamineavonturen. De fantastische groeimogelijkheden bleken er echter niet te zijn en het concern bleef zitten met een forse kater en dito schuld. De nieuwe directie moest alle zeilen bijzetten om het bedrijf overeind te houden. De vitamine-activiteiten werden vorig jaar verkocht en Numico was weer de oude vertrouwde maker van baby- en ziekenhuisvoeding. Daar is niets mis mee, alleen is Numico wel miljarden armer.

Ook Ahold werd deze week op de aandeelhoudersvergadering weer eens geconfronteerd met zijn verleden van een tomeloze groei-ambitie die totaal ontspoorde. Daar werd opnieuw helderheid geëist over de boekhoudfraude, de rol van de leiding daarin en hoe het allemaal zo ver heeft kunnen komen. Die fraude kostte Ahold netto al bijna een miljard euro. Bruto -inclusief de kosten van advocaten en andere adviseurs, boetes en schikkingen bij de vele onderzoeken en rechtszaken- kan dat bedrag wel eens fors oplopen. Ook hier moest de nieuwe leiding de torenhoog opgelopen schulden naar dragelijke proporties terugbrengen en heeft het navenant de ambities naar beneden moeten bijstellen. Even geen aankopen, uitgaan van eigen kracht is nu ook bij het supermarktconcern het parool.

Hoewel de omstandigheden totaal verschillen van die van Numico is ook Ahold dus hardhandig geconfronteerd met de leerstellingen van de jubilante jaren negentig. Je hoorde er als manager niet bij als je niet snel groeide. Hóe maakte niet uit. Deze week werd nog eens extra duidelijk hoeveel leed -materieel zowel als immaterieel- dat heeft veroorzaakt.

Honderd jaar geleden schreef de Duitse socioloog Max Weber een van de meest invloedrijke essays uit de economische geschiedenis Die protestantische Ethik und der Geist des Kapitalismus. Daarin doet hij uit de doeken dat eerlijke en zuinige ondernemers de economie in Noordwest-Europa hebben laten groeien. Het is dezelfde mensensoort die nu de puinhoop, achtergelaten door hun koopzieke en soms oneerlijke collega's, mag opruimen. Eerlijk, zuinig, ... én saai, zoals Numico's Bennink daar nu aan toevoegt. De grijze muis is weer in.

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden