Zijn reputatie is hem vooruitgesneld

Racewereld verwacht veel van debuut Max Verstappen (17), de jongste Formule 1-coureur ooit

Op de afsluitende persconferentie voor de eerste training van de Formule 1-race in Melbourne draait Lewis Hamilton zich verbaasd om. De Engelse regerend wereldkampioen richt zijn blik tot Max Verstappen die schuin achter hem zit. "Ben jij echt geboren in 1997?", vraagt de 30-jarige Hamilton. "Jeeezz, in dat jaar tekende ik al mijn eerste contract bij McLaren."

In Melbourne zijn vele ogen gericht op Verstappen, die zondag, zeventien jaar en 166 dagen jong, zijn debuut maakt in de koningsklasse van de autosport. Hij is de eerste Formule 1-coureur ooit onder de achttien jaar. En samen met de eveneens debuterende 20-jarige Spanjaard Carlos Sainz, zijn stalgenoot bij Toro Rosso, vormt Verstappen het jongste team ooit.

Hij zit er een beetje verlegen bij, maar wat wil je als je in gezelschap bent van ervaren coureurs als Hamilton en Sebastian Vettel. Aan de Duitser wordt gevraagd of hij misschien advies heeft voor de jonge Nederlander. "Ik denk niet dat hij dat nodig heeft", lacht de viervoudig wereldkampioen. "Hij is nog jong, maar al ervaren en snel. Anders zat hij hier niet."

Zijn reputatie is hem vooruitgesneld, zondag krijgt Verstappen de kans zijn talenten te tonen. Met op zijn bolide nummer 33: twee keer zijn geluksgestal, want de 3 prijkt al op de Red Bull-wagen van Daniel Ricciardo. In het peloton ontbreekt dit seizoen overigens nummer 1. Hamilton had, als regerend kampioen, recht op dat nummer, maar de Brit koos voor 44, het nummer uit zijn tijd als karter.

Debuteren in de Formule 1 is beslist geen sinecure. Dat ondervond ook Max' vader Jos, die tijdens zijn debuut als Benneton-rijder in 1994 in Brazilië over de kop sloeg en gelukkig ongedeerd bleef. Overigens is Max al de veertiende Formule 1-coureur die in de voetsporen treedt van zijn vader. Jos stond 106 keer aan de start van een Grand Prix, met als hoogtepunt de derde plaats in 1994 in Hongarije.

Van Max, de vijftiende Nederlander in de Formule 1, worden grotere daden verwacht. Hij werd al een paar jaar gevolgd en drie renstallen wilden hem binnenboord halen. Hij koos voor Red Bull, dat hem onderbracht bij hun opleidingsteam Toro Rosso. Verstappen maakte vorige maand al grote indruk tijdens testraces in Spanje. Hij wordt gezien als het grootste racetalent van de laatste jaren.

Zondag moet blijken of Max Verstappen, de negende tiener in de geschiedenis van de Formule 1, op het smoorhete circuit van Albert Park kan omgaan met de druk, de spanning en de verwachtingen. Kan hij bijvoorbeeld in de prijzen rijden, zoals vorig jaar Daniil Kyvat bij zijn debuut in Melbourne? De toen 19-jaar jonge Rus eindigde als negende, goed voor twee WK-punten.

Hoe het zondag bij zijn debuut ook gaat, de populariteit en commerciële waarde van Max Verstappen is groot. De Limburger staat in de toptien van de meest interessante autocoureurs voor bedrijven. Dat is gebleken uit onderzoek van het sportmarketingbedrijf Repucom. 68,4 procent van alle Nederlanders kent Verstappen en dat maakt hem een gewild 'object' voor bedrijven. Met zijn negende plaats in de lijst is Verstappen nog ver verwijderd van Fernando Alonso, met wie 98 procent van alle Spanjaarden bekend is.

Vd Garde krijgt gelijk

Giedo van der Garde hoopt zo snel mogelijk iets te horen van Formule 1-renstal Sauber. Het hooggerechtshof van de staat Victoria in Australië bepaalde gisteren in hoger beroep dat de Nederlandse autocoureur dit seizoen recht heeft op een racestoeltje bij het team. "Ik hoop dat Sauber nu zo snel mogelijk contact opneemt", liet Van der Garde vanuit Australië weten. "Dat zullen ze nu toch een keer moeten doen en ik hoop dat ik dan weer achter het stuur van de auto kan kruipen. We hebben nu alles gewonnen. Ik ben daar heel blij mee. Ik denk dat we heel sterk staan."

Van der Garde gaf wel toe dat het kort dag wordt voor de eerste race van zondag. "Maar binnen een paar uur kan er nog steeds een stoel worden gemaakt. De eerste training is vrijdagmiddag ook pas om half één. Dat zal voor mij geen probleem zijn. Ik heb de afgelopen maanden keihard getraind. Ik ben hier gekomen om te racen en ik ben er klaar voor." De Amsterdammer moet nog een superlicentie zien te regelen voor de eerste training. Zonder dat document mag hij niet in de Formule 1 racen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden