Reportage

Zelfs na de dood van een 13-jarige willen thaiboksers geen hoofdbescherming

De 15-jarige Witsarut Chindamart met zijn trainer Suwit Khamnoo in Bangkok. Beeld Ate Hoekstra

De nationale vechtsport van Thailand ligt onder vuur. Jonge boksers zouden ­hoofdbescherming moeten dragen. Puristen vinden dat onzin. ‘Als je goed traint, krijg je geen grote ongelukken.’

Bij de Rachanon Gym in Bangkok klinkt het geluid van felle schoppen en harde stoten. Witsarut Chindamart haalt op aandringen van zijn trainer nog maar eens uit met een felle trap tegen een bokszak. Hij is 15 jaar oud en droomt ervan om als professioneel bokser in de grootste stadions van Thailand te staan.

“Ik heb al bijna zeventig wedstrijden gevochten. Zeker veertig daarvan heb ik gewonnen”, zegt hij met een trotse glimlach.

Witsarut is één van de duizenden jonge Muay thaiboksers in Thailand. Net als zijn minderjarige concurrenten staat hij steevast zonder hoofdbescherming in de ring, precies zoals tienduizenden andere Thai dat in de afgelopen decennia ook hebben gedaan. Maar Thailand werd ­onlangs opgeschrikt door de dood van de 13-jarige Anucha Thasako. Hij kreeg tijdens een officieel gevecht zo’n harde klap van zijn 14-jarige ­tegenstander, dat hij overleed.

Arme gezinnen

Bij de Rachanon Gym trainen verschillende jongens die maar net ­ouder zijn dan Anucha. Ze oefenen met bokszakken, draven rondjes door de buurt en gaan elkaar te lijf in intense trainingspartijen. Witsarut is met zijn rode korte broek en zijn blauwe handschoenen één van hen. “Ik begon toen ik een jaar of 8 was”, vertelt hij. “Vooral mijn vader is gek op Muay Thai. Hij heeft me aangespoord naar een boksschool in Bangkok te gaan. Nu train ik vier tot vijf uur per dag.”

In Thailand, waar Muay Thai als traditie wordt gezien en ongekend ­populair is, vechten jonge boksers geregeld wedstrijden. Soms zijn ze 12 of 13 jaar oud, soms 8 of 9. Veel van hen komen uit arme gezinnen en verdienen zo geld voor hun op het platteland levende families. Zo krijgt Witsarut 3.000 tot 4.000 Thaise baht (80 tot 108 Euro) per partij. Anucha stond naar verluidt al op 8-jarige leeftijd in de ring en vocht 170 wedstrijden.

Trainer Suwit Khamnoo heeft er geen goed woord voor over. Als ex-bokser helpt hij jonge Thai met het opbouwen van een professionele bokscarrière. “Die overleden jongen deed zoveel wedstrijden dat hij niet genoeg tijd had om bij te komen”, vertelt Suwit. “Een jongen van zijn leeftijd moet na een wedstrijd zeker twintig dagen aan de kant staan voor hij genoeg kracht heeft om opnieuw te vechten.”

Minimumleeftijd

Thaise medici en kinderrechten­advocaten roepen al langere tijd op om jonge boksers beter te beschermen. Onder hun druk werkt Thailand aan een nieuwe wet die de minimumleeftijd voor boksers op 12 jaar moet zetten. De minister van sport en toerisme verklaarde in november dat de wet zo spoedig mogelijk wordt doorgevoerd.

Ook wordt het dan voor 12- tot 15-jarigen verplicht om hoofdbescherming te dragen, omdat de hersens op die leeftijd nog volop in ontwikkeling zijn. Een studie van het Ramathibodi-ziekenhuis in Bangkok toonde aan dat harde klappen op jonge leeftijd kunnen leiden tot hersenbeschadiging, geheugenverlies en een lager IQ. Daarnaast verhoogt het de kans om op latere leeftijd neurologische ziektes als alzheimer en parkinson te krijgen. 

Vichairachanon Khadpo, de eigenaar van de Rachanon Gym en een voormalige profbokser, vindt het een goede zaak dat de gezondheid van jonge boksers meer in acht wordt genomen. “Als kinderen jonger dan 15 zijn, zijn hun hersens zich nog aan het vormen. Daar moeten we voorzichtig mee zijn”, vertelt hij op de boksschool. Maar Vichairachanon heeft zorgen over de reactie van boksliefhebbers. “Mensen zullen waarschijnlijk zeggen dat het met hoofdbescherming geen echte Muay Thai meer is, en dat we zoiets nog nooit hebben gedaan.”

Excuses

Veel Thai beschouwen Muay Thai als onderdeel van hun cultuur. Zij zijn trots op de meer dan honderd jaar oude sport en de authenticiteit ervan. Een wijziging kan gevoelig liggen. Trainer Suwit Khamnoo ziet niets in het voorstel. Hij schudt zijn hoofd. “Dit is Muay Thai. Wij gebruiken geen hoofdbescherming. Zo is het altijd geweest. En als je goed traint en jezelf goed beschermt in de ring, krijg je geen grote ongelukken.”

Een paar meter verderop geeft Witsarut nog enkele harde trappen aan een bokszak. Of hij weleens bang is om gewond te raken? De jonge bokser lacht verlegen. “Ik heb ­vorig jaar mijn neus gebroken toen ik een elleboog in mijn gezicht kreeg. Toen was ik wel echt bang. Ik zat onder het bloed.” En dan is er nog de angst de tegenstander te zwaar te verwonden, vertelt Witsarut. “Tijdens een wedstrijd ga ik er met volle kracht in. Maar als ik het gevoel heb dat ik te hard heb geslagen, bied ik na afloop steevast mijn excuses aan. Maar dit is boksen. Als ik niet vecht, slaan ze me knock-out.”

Lees ook:

Thailand legaliseert marihuana voor medisch gebruik

Het Thaise parlement heeft op Eerste Kerstdag medisch gebruik van marihuana goedgekeurd. Het is de eerste legalisering van de drug in Zuidoost Azië, een regio waar de strengste drugswetten ter wereld gelden.

Wat bezielt een mens om voor zijn plezier te gaan knokken?

Journalist Nils Elzenga noemt zichzelf een pacifistisch natuurwinkelkind met een voorliefde voor yoga. Toch kan hij pas echt zijn energie kwijt nu hij - en met hem vele vele anderen - op kickboksen zit. Wat bezielt een mens om voor zijn plezier te gaan knokken?

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden