Wessanen houdt opties Tree of Life open

(Novum/Betten) - Wessanen sluit een verkoop, fusie, spin-off of management buy-out van zijn Noord-Amerikaanse distributiedochter Tree of Life niet uit. Dat zegt Richard Lane, baas van Tree of Life en binnen de raad van bestuur van Wessanen verantwoordelijk voor de Noord-Amerikaanse activiteiten tegenover Betten Financial News. Betten sprak met hem in aanloop naar de jaarlijkse algemene aandeelhoudersvergadering die het voedingsconcern woensdag houdt.

Hoewel er volgens Lane momenteel geen gesprekken plaatsvinden met potentiële kopers, is alles mogelijk. Gevraagd naar het meest waarschijnlijke scenario in het geval van een verkoop, ziet de Amerikaan de grootste kans op een overname door een concurrerend bedrijf. "Ik heb het gevoel dat er meer interesse zal zijn van een strategische partij dan van private equity. Distributie is een erg gefragmenteerde markt. Een strategische koper zou Tree of Life in de bestaande infrastructuur kunnen invoegen, terwijl een investeerder vanaf nul zou moeten beginnen."

Ook een management buy-out behoort tot de mogelijkheden, erkent Lane. "Ik sluit niets uit. Zou ik zelf geïnteresseerd zijn? Dat is heel speculatief. Een spin-off, fusie, ook daar kun je allemaal aan denken. Maar er is nog helemaal niet over gesproken. Er gaan veel geruchten binnen de sector. Die speculatie wordt deels veroorzaakt doordat het slecht ging met Tree of Life. Maar we maken een ommezwaai."

Er wordt al een tijdje gespeculeerd op een naderende verkoop van Tree of Life. Het onderdeel, dat de distributie verzorgt van natuurlijke, organische, gespecialiseerde en luxe voedingsproducten aan Amerikaanse supermarkten en speciaalzaken, is goed voor ongeveer de helft van de omzet van Wessanen. De divisie was tot voor kort verlieslatend. Inmiddels is de weg omhoog echter ingezet en wordt er na stevige herstructureringen weer winst gemaakt.

Logische kopers zouden United Natural Foods en Nash Finch Company kunnen zijn. De eerste zou met een overname van Tree of Life zijn afhankelijkheid van de organische Amerikaanse supermarktketen Whole Foods kunnen verkleinen. Nash Finch heeft een oude bekende aan het roer staan. Lanes voorganger Alec Covington vertrok bij Wessanen om bij deze voedingsdistributeur als bestuursvoorzitter aan de slag te gaan. Bovendien is het bedrijf op zoek naar overnames.

Bestuursvoorzitter Ad Veenhof gaf bij de presentatie van de jaarcijfers van Wessanen in februari nog aan te willen wachten met de eventuele verkoop van onderdelen tot in 2009. Lane herhaalt dit standpunt. "Wessanen heeft zwaar geïnvesteerd in Tree of Life. We maken pas sinds kort weer winst. Onze focus ligt nu op waardecreatie, we willen de omzet en winst laten groeien. Het is niet logisch om het bedrijf te verkopen terwijl we er net weer bovenop komen. Ik zou momenteel liever willen kopen dan verkopen."

Volgens Lane is Tree of Life net zo goed 'als wie dan ook' in staat een actieve rol te spelen in de consolidatie binnen de Amerikaanse markt. Wel is hij selectief in zijn zoektocht naar geschikte acquisities. "Ze moeten niet te complex zijn. Ik wil geen bedrijf kopen met tien distributiecentra verspreid door het land, nu Tree of Life net door de wolken breekt." Ook let hij op zijn portemonnee. Op het verlanglijstje staan potentiële overnamekandidaten met een jaaromzet 'tussen de USD 50 miljoen en USD 100 miljoen'. In april vorig jaar kocht Wessanen Organica, een distributeur uit Miami. "Een kleine acquisitie. In die orde van grootte moet je denken."

Kenners zien echter mogelijke hobbels op de weg. Zo kleven er volgens Ton van Ooijen van Landsbanki Kepler belangrijke risico's aan uitstel van een verkoop van Tree of Life. "Een recessie in de VS zou de omzet en winstgevendheid bij de Noord-Amerikaanse activiteiten onder druk kunnen zetten. Het besluit van het management om waarde te creëren door de winstgevendheid te verbeteren is een goed idee, maar ik denk dat het nog een beter idee is om de activiteiten snel te verkopen."

Daarbij baseert de analist zich ook op toenemende concurrentie en de tijd die het kost om nieuwe klanten te winnen. "We denken dat een nieuwe, toegewijde eigenaar meer waarde zou kunnen toevoegen." Van Ooijen heeft juist een buy-advies op het aandeel afgegeven omdat hij denkt dat Wessanen eerder vroeger dan later zal overgaan tot een verkoop van Tree of Life Nood-Amerika.

"Wessanen heeft uitdagende doelstellingen afgegeven en zou opnieuw teleurstellende cijfers kunnen rapporteren", vervolgt hij. "We verwachten geen grote acquisities. Als Wessanen echter nieuwe bedrijven overneemt met beperkte synergiemogelijkheden, denken we dat de markt negatief zal reageren."

Ook is het vraag of aandeelhouders Wessanen de tijd geven tot volgend jaar, zegt collega Richard Withagen van SNS Securities. "Ik denk dat Wessanen wel degelijk onder druk wordt gezet om Tree of Life in een eerder stadium te verkopen, met name vanuit beleggerskant. Een verdere focus wordt erg op prijs gesteld. Synergievoordelen tussen Amerikaanse en Europese activiteiten zijn er niet. De druk kan alleen maar toenemen."

Withagen is er zelf voorstander van dat Wessanen de hele Amerikaanse markt, waar het bedrijf in 1985 voor het eerst voet op de bodem zette met de overname van Tree of Life, vaarwel zegt. Naast distributiedochter Tree of Life is het voedingsconcern ook actief in de Verenigde Staten met eigen voedingsmerken. "Als je de Amerikaanse distributieactiviteiten verkoopt, kun je je afvragen wat je nog met de relatief kleine Amerikaanse merkenactiviteiten moet doen", aldus de analist.

Er zijn inderdaad weinig synergieën tussen de Amerikaanse en Europese activiteiten, geeft Lane toe. Maar daaraan wordt gewerkt, zegt hij. "We denken erover Wessanen-merken uit Europa, zoals Whole Earth in het Verenigd Koninkrijk en Bonneterre in Frankrijk, naar de Verenigde Staten te halen. Niet noodzakelijk te importeren, maar te vervaardigen. We onderzoeken nu welke merken we hier kunnen produceren en uitbreiden."

De bestuurder ontkent dat er druk wordt uitgeoefend op het management om afscheid te nemen van de Amerikaanse markt. "Ik heb wel vragen gekregen van investeerders, maar dat zou ik niet willen omschrijven als druk. Natuurlijk worden er dingen besproken, maar aandeelhouders beginnen verbeteringen te zien." Volgens velen laat het tempo echter te wensen over. De winstgevendheid van Wessanens distributiedochter valt nog steeds tegen, menen analisten. In het laatste kwartaal van 2007 kwam de operationele marge van Tree of Life uit op 2,2%. Vijf analisten gepolst door Betten rekenden gemiddeld op een marge van 3,8%.

"Als je de consensus onder analisten bekijkt, denk ik dat ze een beetje te optimistisch waren", reageert Lane. Wessanen mikt op een verbetering van de winstgevendheid bij de divisie naar 3% tot 4%. De bestuurder wil niet aangeven wanneer dat doel zal worden bereikt. "Ik wil de toekomst niet voorspellen."

De margedoelstelling van 3-4% werd vastgesteld voordat Lane het stokje overnam van voorganger Covington, in april 2006. Voordat hij aan het hoofd kwam te staan van de Amerikaanse activiteiten van Wessanen, vervulde Lane verschillende leidinggevende functies bij onder andere Doritos-fabrikant Frito-Lay, drankenconcern PepsiCo, foodservicebedrijf Ameriserve en supermarktketen Supervalu.

Wil hij zich aan een uitspraak over de winstgevendheid niet wagen, wat betreft de omzet is hij uitgesprokener. Lane heeft er vertrouwen in dat de omzetdoelstelling voor de Amerikaanse merken- en distributieactiviteiten gehaald wordt. De twee onderdelen moeten samen gemiddeld een omzetstijging van 6% tot 8% laten zien in 2008 en 2009. "Daar zullen we ergens tussenin zitten."

Niet erg ambitieus, zo lijkt het. De Noord-Amerikaanse merkenactiviteiten, waartoe onder andere Daily's cocktailmixen behoren, groeiden in het vierde kwartaal van 2007 al met 15,8%. Tree of Life boekte in dezelfde periode een omzetstijging van 7,2%. Alletwee ver boven de ten doel gestelde bandbreedte.

Lane: "Mensen vergeten waar we vandaan komen. Ik ben liever conservatief en verbeter het bedrijf liever langzaam, dan dat ik euforisch ben en met grote cijfers ga gooien. Als het gaat om distributie praten we wel over een uiterst concurrerende markt. En bij de merken kun je alleen groeien via overnames en de lancering van nieuwe producten."

Later dit jaar hoopt het bestuurslid nog nieuwe distributiecontracten af te kunnen sluiten voor Tree of Life. "We voeren momenteel gesprekken, net als de concurrentie. Ik zou graag nieuwe contracten binnenhalen dit jaar, maar dat heb ik niet in de hand. De retailers hebben het voor het zeggen. Overstappen van de ene naar de andere distributeur is een ingewikkeld en duur proces. Daar duikt een supermarkt niet zomaar in."

Over een verslechtering van de Amerikaanse economie maakt hij zich vooralsnog geen grote zorgen. "Tot op heden zien we nog geen sterk effect van de zwakkere economie. Er is wel een kleine impact, maar die is niet heel groot. We weten gewoon nog niet wat er gaat gebeuren. Het zou ons kunnen raken maar we zijn niet overdreven bezorgd. Wel zal de inflatie verder oplopen."

Het is volgens Lane nog te vroeg om te kunnen zeggen of de Verenigde Staten in een recessie zijn beland. "Veel hangt af van hoe de consument zich voelt. Tegelijkertijd zijn wij een speler in een niche-segment. Mensen die onze producten kopen, doen dat met een reden. Als je bewust gezond eet, stap je niet opeens over op slecht eten. Ik denk dat we minder gevoelig zijn voor een recessie dan 'mainstream' voedingsbedrijven."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden