'We scoren vandaag, dat weet ik zeker'

Ajax-aanvaller Thulani Serero speelt met Zuid-Afrikaans elftal eerste Africa Cup-duel, als hij fit genoeg is

Het nationale elftal van Zuid-Afrika trapt vanmiddag in eigen land de 29ste editie van de Afrika Cup af tegen de Kaapverdische Eilanden. 'Bafana Bafana' doet dat in de wetenschap dat het nu toch echt eens moet gaan scoren. Ajax-aanvaller Thulani Serero zal daarbij een belangrijke rol moeten spelen - als hij fit genoeg is om te starten.

Het is een zware last voor de kleine, aanvallende middenvelder. Hij is net vier maanden geblesseerd geweest. "Ik ben wel wat zenuwachtig", geeft hij toe. "Ik voel nu geen pijn en ben fit, maar je weet het nooit met zo'n zware blessure. Die kan weer gaan opspelen."

Toch legt hij zichzelf zo weinig mogelijk druk op. "Ik doe mijn best. Ik doe altijd mijn best." Dat de Zuid-Afrikaanse media en supporters buitengewoon sceptisch zijn over de kansen van het nationale team, raakt hem niet. "Ik probeer daar niet naar te luisteren. Wij hebben er zelf wel vertrouwen in. Omdat we in eigen land spelen. Dat was in 1996 ook zo. En toen wonnen we. We spelen onze openingswedstrijd in een uitverkocht stadion met 90.000 mensen. Dat geeft ons echt extra kracht."

Het is goed om terug te zijn in zijn geboorteland, zegt Serero. Eindelijk weer eens voetballen voor zijn landgenoten, voor zijn Zuid-Afrikaanse fans. Van de kritische houding merkt hij ook weinig als hij supporters in levenden lijve ontmoet. De reacties zijn dan juist erg positief. En bezorgd, vanwege zijn blessure. "Iedereen vraagt me hoe het gaat."

Het probleem van Bafana Bafana is dat het maar moeizaam doelpunten maakt. In de oefenwedstrijden tegen Noorwegen en Algerije, in aanloop naar het toernooi, scoorde de ploeg 180 minuten lang niet. Het leidde tot sarcasme in de media. Analist Mpho Moshe Matheolane van de Zuid-Afrikaanse krant Mail & Guardian stelde bijvoorbeeld afgelopen week: "Bafana Bafana is voor Zuid-Afrikaanse voetbalfans wat de Zuid-Afrikaanse overheid is voor zijn burgers: veel beloften, maar weinig tot geen resultaat."

Van een scoringsprobleem wil Serero echter niks weten. Zuid-Afrika creëerde tijdens de oefenwedstrijden immers aan de lopende band kansen. "En dat is het belangrijkste", zegt hij. "De doelpunten komen dan vanzelf wel. Ik weet zeker dat we tegen Kaapverdië zullen scoren."

Menig Zuid-Afrikaanse voetballiefhebber twijfelt daaraan, ook al is Kaapverdië een vrij nietige tegenstander die zich dit jaar pas voor de eerste keer wist te plaatsen voor het eindtoernooi van de Afrika Cup. "Maar wij doen ook alleen maar mee omdat we het toernooi organiseren, niet omdat wij ons anders zouden hebben geplaatst", zeggen Zuid-Afrikaanse voetbalfans dan.

Extra zorg is bovendien dat niet alleen Serero, maar ook de andere aanvaller van wie het meest wordt verwacht, Katlego 'Killer' Mphela, pas net terug is van een blessure. Bovendien moet Serero weer wennen aan het afwijkende speltype. Hij is nu anderhalf jaar het Ajax-systeem gewend, maar Zuid-Afrika speelt juist zonder buitenspelers.

En over Ajax gesproken. Gek vindt hij het wel dat hij zo halverwege het seizoen opeens drie weken weg moet uit Nederland. Niet ideaal, maar het is niet anders. Serero heeft geen zin om zich daar uitgerekend nu druk over te maken. Hij volgt de verrichtingen van zijn team in Nederland natuurlijk op de voet. "Tijdens het toernooi zal ik al het nieuws over Ajax bijhouden. En sommige spelers houden mij ook via de telefoon op de hoogte over wat er zoal in Amsterdam gebeurt."

Maar hoe je het ook wendt of keert, dat blijft de komende drie weken bijzaak. Het hoofddoel is alle critici in Zuid-Afrika de mond te snoeren en tegen alle verwachtingen in de titel te pakken. Serero: "Dat moet simpelweg het doel zijn als je in eigen land een toernooi speelt."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden