Waterpolomannen moeten de eer redden

Olympische missie in Triëst start met sensationele zege op Spanje

Na de mislukte olympische missie van de Nederlandse waterpolovrouwen is er maar één manier om de eer van waterpoloënd Nederland hoog te houden. De mannenploeg moet deze week op het olympisch kwalificatietoernooi richting Rio voor een enorme stunt zorgen.

Die klus gaat in het Italiaanse Triëst, 'ongelofelijk lastig' worden, zoals coach Robin van Galen het zelf omschrijft. Maar niets is onmogelijk. Dat weet de succescoach maar al te goed.

Het is inmiddels acht jaar geleden dat Van Galen met de waterpolovrouwen voor een enorme verrassing zorgde op de Spelen in Peking. In 2008 werd een sprookje werkelijkheid toen de vrouwen, destijds een underdog tussen de andere deelnemers, boven iedere verwachting goud wonnen.

Het werd een succesverhaal waar Van Galen nog jaren op kon teren. Hij trok het hele land door voor lezingen over zijn bijzondere missie met Oranje. Na veel presenteren over de gouden generatie, begon de olympische droom weer te groeien. Nu wil Van Galen de mannenploeg op de Spelen krijgen.

Maar de mannenploeg, dat was andere koek dan het gevierde vrouwenteam. Terwijl de vrouwen nog volop faciliteiten hadden om te trainen, was het team bij de mannen op sterven na dood. Sportkoepel NOC-NSF zag geen potentie meer in de waterpoloërs dus moesten ze het voortaan financieel zelf zien te redden.

De ploeg stond aan het randje van de afgrond, tot Van Galen om de hoek kwam kijken. Nederland, het land van de vrouwenstunt in Peking, zonder een mannenteam? Dat kon hij niet aanzien. Bovendien was er diep van binnen weer een olympische droom aan het ontstaan.

Van Galen verzamelde samen met vriend Hans Nieuwenburg een team waterpololiefhebbers om zich heen en begon zijn missie naar Rio. Via lezingen bij bedrijven haalde hij geld binnen, zodat de ploeg weer toernooien kon bezoeken. Sponsoren werden liefkozend 'reisgenoten' genoemd en waren uitgenodigd om wedstrijden bij te wonen en een kijkje nemen bij de teambespreking in de kleedkamer.

Met vallen en opstaan kreeg zijn team langzaam weer vorm. Om van zijn spelers volwaardige krachten te maken, hield Van Galen een lobby bij buitenlandse clubs om de mannen daar te stallen. Een deel van de ploeg traint nu bij Spaanse clubs, Luuk Gielen komt voor Partizan in Belgrado uit. Op die manier pikken de internationals, bij gebrek aan een topsportleven in Nederland, toch de juiste vaardigheden op.

In drie jaar van een verloren team naar de Olympische Spelen. Dat was misschien toch wat te optimistisch, concludeerde Van Galen halverwege de missie. Voorzichtig werd er al gerept over de Spelen van Tokio in 2020, in plaats van Rio.

Maar op het EK in Belgrado in januari kwam er toch weer een lichtpuntje aan het einde van de tunnel. Oranje zorgde met een plek tussen de beste twaalf landen voor een ticket naar het olympisch kwalificatietoernooi in Triëst.

Deze week neemt de ploeg het in de poulefase op tegen Italië, Kazachstan, Spanje, Zuid-Afrika en Duitsland. Een pittige groep, waarin Oranje zeker geen favoriet is voor één van de vier felbegeerde olympische tickets die in Italië te verkrijgen zijn.

Favoriet of underdog, op sommige dagen maakt het weinig uit. Dat bleek gisteren al tijdens de eerste poulewedstrijd van de Nederlandse waterpolomannen. Oranje gaf meteen een visitekaartje af met een sensationele zege op het ijzersterke Spanje. Nederland won het openingsduel in Triëst gisteren met 7-5 (2-3 2-0 2-0 1-2). Met nog anderhalve minuut op de klok in de vierde periode was de marge zelfs drie doelpunten. Robin Lindhout en Roeland Spijker scoorden ieder tweemaal. Niets is onmogelijk.

Als de spanning hoog oploopt, kraken ook de aangewezen kandidaten voor een olympisch ticket. Die wet gold ook in het Groenhovenbad in Gouda, waar de waterpolovrouwen een week geleden gigantisch hebben gefaald. Oranje had als vicewereldkampioen een olympisch ticket binnen moeten slepen maar kon niet doordrukken op de momenten dat het moest. Einde missie.

Aan Van Galen de taak om de eer te redden.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden