Wat doen Tsjetsjeense soldaten in het centrum van Donetsk?

Huurlingen uit Tsjetsjenië zouden een dagloon van 350 dollar krijgen voor de strijd in het oosten van Oekraïne

GEERT GROOT KOERKAMP

Op 25 mei paradeerde het Vostok-bataljon nog triomfantelijk door de straten van Donetsk. Tientallen zwaarbewapende mannen in camouflagetenue sprongen bij het Leninplein van hun vrachtwagens, toegejuicht door honderden pro-Russische demonstranten. De mannen reageerden onwennig toen geëmotioneerde vrouwen uit de menigte hen omhelsden en zich lieten fotograferen met de strijders. Ze losten saluutschoten voor de gevallenen in de strijd met de 'fascistische junta' in Kiev.

Het was de dag van de Oekraïense presidentsverkiezingen, die in Donetsk werden geboycot door de leiders van de DNR, de 'volksrepubliek Donetsk'. Het was voor het eerst dat dit leger van de separatisten zo prominent aanwezig was in het centrum van de regionale hoofdstad. Daarbij was ook meteen duidelijk dat diverse leden van de strijdgroep van elders waren gekomen. Onder hen waren bebaarde mannen met een onmiskenbaar Kaukasisch uiterlijk.

Kort daarop bezetten leden van het Vostok-bataljon het vliegveld van Donetsk. Het Oekraïense leger reageerde snel en zette helikopters en gevechtsvliegtuigen in. Tientallen separatistische strijders vonden in de gevechten de dood. Ten minste 31 van hen werden in een nachtelijk konvooi van koelwagens naar Rusland gebracht. Het was het eerste echte bewijs dat in Oost-Oekraïne een fors aantal Russische burgers meevecht tegen het Oekraïense leger.

Onder deze groep van 31 zou een man van Tsjetsjeense herkomst zijn geweest. Maar volgens de website Caucasian Knot zijn na de gevechten in Donetsk tientallen lijkkisten in Tsjetsjenië gearriveerd. De doden waren inwoners van Goedermes, Oeroes-Martan en andere Tsjetsjeense steden en dorpen. De Tsjetsjeense leider Ramzan Kadyrov ontkende eerst dat er Tsjetsjenen actief waren in het gewapend verzet in Oekraïne, maar sprak later van 'veertien Tsjetsjenen' die zouden zijn afgereisd om de separatisten bij te staan. Volgens Caucasian Knot is in Tsjetsjenië geronseld om te gaan vechten in Oekraïne. Huurlingen zou tot 350 dollar per dag zijn geboden.

De naam 'Vostok-bataljon' ('vostok' is Russisch voor 'oost'), met zorg aangebracht op diverse voertuigen, wekt verwarring. Een Moskou-getrouwe militaire groep vocht onder dezelfde naam tijdens de tweede oorlog in Tsjetsjenië aan de zijde van de Russische troepen tegen Tsjetsjeense rebellen. De groepering werd later ondergebracht bij het Russische leger en in 2008 ontbonden. Er lijkt geen rechtstreeks verband te bestaan met het Vostok-bataljon dat nu in Oost-Oekraïne opereert.

Het bataljon in Oekraïne telt vermoedelijk duizend manschappen en staat onder leiding van Aleksandr Chodakovski. Volgens hem valt het oosten van Oekraïne nu binnen de invloedssfeer van Rusland. Onduidelijk blijft wat Chodakovski's banden zijn met gewapende groepen in andere Oost-Oekraïense steden en met de 'opperbevelhebber' van de DNR, de Russische kolonel Igor Girkin, die opereert vanuit Slavjansk en Rusland heeft gevraagd om militaire steun.

Volgens Chodakovski telt zijn groep inmiddels geen Tsjetsjenen meer. Het merendeel van zijn strijders is waarschijnlijk afkomstig uit de oostelijke provincies van Oekraine, maar er zijn ook mannen bij uit Zuid-Ossetië, die in 2008 aan de zijde van de Russische troepen hebben meegevochten tegen Georgië en dus beschikken over aanzienlijke gevechtservaring. Zij zeggen te vechten uit overtuiging, niet voor geld.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden