Vrouwentennis: jonge showgirls en oude glorie

Ze is van de hel teruggekeerd naar de hemel, zo zegt ze zelf. Alleen op de terugweg hadden ze Jennifer Capriati niet verteld dat er in de hemel tegenwoordig een stuk beter wordt getennist.

door Rob Pietersen

De Amerikaanse verloor gisteren, in de vierde ronde, van haar landgenote Lindsay Davenport. Die is een kop groter, slaat twee keer harder en is drie keer zo fit.

Jennifer Capriati: de naam klinkt uit vervlogen tijden en ze oogt een beetje als een oud tantetje. Ze is pas 23 en volgde in de afgelopen jaren een cursus volwassen worden.

Op 15-jarige leeftijd was ze al de nummer zes van de wereld, de opvolgster van Chris Evert. In 1992 won ze Olympisch goud, door in de finale Steffi Graf te verslaan.

Vanaf haar eerste stapjes werd ze door papa Stefano de baan opgejaagd. Leven op de baan en geleefd worden: ze kreeg er genoeg van. De eeuwige glimlach van Miss Sunshine werd een grimas. ,,Ik durfde niet meer in de spiegel te kijken, vond mezelf dik en lelijk. Op heel slechte momenten dacht ik aan zelfmoord'', bekende ze ooit.

Zo bouwde ze haar frustratie op. ,,Voor mezelf had ik het gevoel dat mensen me alleen aardig vonden als ik een wedstrijd had gewonnen. Er was niemand geïnteresseerd in de persoon achter het meisje, dat toevallig goed kon tennissen.''

Eind '93 stopte ze ermee. Met zes tennistitels in de schooltas keerde ze terug naar de klas. Terug naar de anonimiteit. Veel beter ging het niet. De miljonaire koos de verkeerde vrienden en kwam weer in het nieuws. Als dievegge van een ring, van nog geen veertig gulden. Niet veel later werd op haar kamer marihuana aangetroffen en moest ze zich nogmaals bij de politie melden.

Ze ging naar een psychiatrische privé-kliniek. Na tweeëneenhalf jaar greep ze weer naar haar rackets. Maar in '96, '97 en '98 wilde het absoluut niet vlotten. Ze had een chronische schouderblessure, leed chronische nederlagen ook.

Pas een week voor Roland Garros ging het 'ouderwets' draaien. Capriati won in Straatsburg als nummer 110 van de wereld voor het eerst sinds begin '93 weer een toernooi. ,,Vroeger was winnen de gewoonste zaak van de wereld. Ik kan me niet herinneren dat ik ooit nerveus was, het ging allemaal vanzelf. Ik geniet er nu veel meer van.''

Straatsburg was leuk. Voor het zelfvertrouwen, voor de punten. De echte toppers speelden er echter niet mee.

Na acht winstpartijen op rij volgde gisteren de eerste echte test. Het werd, tegen de nummer twee van de wereld, 2-6 3-6. Het verlies kwam snel, Davenport rende te snel, kortom alles ging te snel voor Capriati, die ook fysiek nog aardig wat werk moet verrichten. Gisteren greep ze weer verdacht veel naar haar schouder.

Ingehaald door de tijd. Ingehaald door alles en iedereen. De glimlach is terug, maar de toppositie nog lang niet. Capriati is pas 23 jaar, misschien kan het nog. ,,Gelukkig kan ik in de schaduw aan mijn spel werken. Er zijn nu andere meisjes in de spotlights.''

De schijnwerpers staan bij voorkeur gericht op Anna Koernikova. Niet alleen om haar mooie backhand. Vooral niet, eigenlijk. De Russin is Steffi Graf in populariteit allang voorbij gestreefd, maar kreeg gisteren wel gewoon een tennislesje. De Duitse routinier won met 6-3 7-6. De vijfvoudig kampioene op het Parijse gravel stuit in de kwartfinales op Davenport.

Naast Koernikova gingen er dit weekeinde nog twee Slice Girls uit: de zusjes Williams. Serena verloor op zaterdag van Mary-Joe Fernandez, de als vijfde geplaatste Venus ging gisteren onderuit tegen Barbara Schwartz: 6-2 7-6 6-3.

Tussen alle glamour en glitter in het huidige vrouwentennis klonk de Oostenrijkse qualifier nog heerlijk 'gewoon': ,,Normaal gesproken lees ik tijdens toernooien veel boeken. Nu heb ik alles al uit. Ik had er niet op gerekend zolang weg te blijven.''

Heerlijke, eerlijke lach. Geen marketing-engerd in de buurt. Even vlak voor de persconferentie nog snel vijf stickertjes op haar t-shirt geplakt. Van middenstanders die de eerstejaars prof af en toe wat geld toestoppen.

Schwartz (20) is de eerste qualifier ooit die zich voor de kwartfinales van Roland Garros plaatste. De nummer 125 van de wereld stuit morgen op de nummer één, Martina Hingis. De Zwitserse won met 6-3 7-6 van Ruxandra Dragomir, die in augustus haar opwachting maakt bij het Enschedese Topspinners in de Nederlandse eredivisie.

Binnen zat Jennifer Capriati geduldig, maar vergeefs, te wachten op journalisten. Die hadden het druk zat met de nieuwe showgirls. Pas 23 jaar, maar nu al oud nieuws.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden