Vrienden voor het leven

Hij was de eerste zwarte Amerikaan die tijdens de Vietnamese oorlog krijgsgevangen werd gemaakt. De Noord-Vietnamezen dachten een goede vangst te hebben. Ze wilden hem als slachtoffer van racisme gebruiken in ant-Amerikaanse propaganda.

Fred Cherry was afkomstig uit de zuidelijke Amerikaanse staat Virginia, waar de rassenscheiding lang van kracht bleef. Jonge zwarten zoals hij konden eigenlijk alleen als militair vooruit komen. Als gevechtspiloot diende hij in de Koreaanse oorlog en in Vietnam. Daar werd hij in oktober 1965 uit de lucht geschoten, vlak voordat hij een raketinstallatie zou bombarderen. Zijn parachute ging pas zestig meter boven de grond open en bij zijn val werd zijn linkerschouder verbrijzeld.

De Vietnamezen sloten hem op in een vies hok en probeerden hem aan hun kant te krijgen. Ook wij zijn slachtoffer van Amerikaans racisme, hielden ze hem voor. Hij weigerde mee te werken, ook na martelingen. Toen zetten ze hem in een cel met een blanke piloot die ook het racistische zuiden afkomstig was, in de hoop dat ze elkaar kapot zouden maken. Maar de 24-jarige Porter Halyburton verzorgde de wonden van de 37-jarige Fred Cherry en ze werden dikke vrienden. Ze zagen elkaar als redder van hun leven. Toen ze na acht maanden gescheiden werden, was dat voor allebei de treurigste dag van hun leven.

Na ruim zeven jaar kwamen ze vrij. Inmiddels had Cherry's vrouw zijn geld opgemaakt en een andere man genomen. Zijn zoons waren hem wel trouw gebleven en dienden ook in de strijdkrachten. Hij hertrouwde en klom bij de luchtmacht op tot kolonel. Halyburton bleef zijn beste vriend en samen hielden ze hun levensles voor aan jonge militairen: ze kunnen je alles afnemen behalve de vrije wil.

Fred Cherry stierf dinsdag aan een hartkwaal, 87 jaar oud.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden