Voorvechter doodstraf overleden

Vernon Harvey is dood. Hij was één van de felste voorvechters van de doodstraf in de Verenigde Staten. Harvey is 69 geworden. Hij stierf in een ziekenhuis bij zijn woonplaats Mandeville in Louisiana aan complicaties na een hartinfarct.

Vernon Harvey verloor in 1980 zijn stiefdochter Faith Hathaway aan een gruwelijke moord. Op de dag voordat Faith in het leger zou gaan, werd ze na een avondje uit met vrienden opgepikt door twee mannen, Robert Lee Willie en Joseph Vaccaro. De twee brachten haar naar een afgelegen plek, waar ze werd verkracht en doodgestoken.

Robert Lee Willie werd in 1986 in de staatsgevangenis van Louisiana op de elektrische stoel ter dood gebracht. Vaccaro zit een levenslange straf uit in Colorado. Harvey en zijn vrouw Elizabeth waren getuige bij de executie van Willie. Ze hadden uitgekeken naar die gebeurtenis. “Ik kan niet wachten tot ik de rook van Willies lichaam af zie komen”, had Vernon Harvey meer dan eens gezegd.

De Harveys hoopten dat ze rust zouden vinden na de voltrekking van het doodvonnis, maar het liep anders. Na de executie van Willie zijn Elizabeth en Vernon Harvey zich gaan inzetten voor slachtofferorganisaties. Ze hadden gemerkt tijdens de lange jaren van wachten op de executie van Willie, dat de familieleden van slachtoffers in strafzaken maar weinig rechten hebben. Ze worden door justitie en politie niet op de hoogte gehouden van het verloop van de zaak.

De Harveys hebben justitie in de zaak tegen Willie en Vaccaro voortdurend op de hielen gezeten. In een interview met Trouw, juni vorig jaar, zei Elizabeth Vernon: “We hebben er voor gezorgd dat onze zaak niet op de plank bleef liggen. Een officier van justitie zei eens, dat hij 's avonds soms achterom keek als hij in bed stapte, om zich ervan te vergewissen, dat wij niet tegelijk met hem onder de lakens kropen.”

Voorvechter doodstraf overleden (2)

Bij iedere executie in Louisiana stonden Elizabeth en Vernon Harvey voor de gevangenispoort om te demonstreren voor de doodstraf. Het groepje pro-doodstrafdemonstranten in Louisiana is de afgelopen jaren sterk uitgedund, omdat executies in deze staat haast routine zijn geworden. Toen op 1 maart dit jaar Antonio James werd terechtgesteld voor de roofmoord op een bejaarde man, stonden Elizabeth en Vernon er ook weer. Als enigen.

“Ik heb geleerd dat ik voor mijn mening moet uitkomen, onze stem moet gehoord worden. Dat ben ik aan Faith verplicht”, zei Elizabeth vorig jaar tegen Trouw.

Vernon Harvey zat zwijgend bij dat interview. Harvey, een gepensioneerd timmerman, had de dood van Faith nooit kunnen verwerken. Hij kon niet zonder emoties over haar praten, ook niet vijftien jaar na de moord. Als hij iets wilde zeggen, brak zijn stem al na enkele woorden. Door een herseninfarct in '92 was hij geestelijk en lichamelijk nog verder achterop geraakt.

Het trieste verhaal van Elizabeth en Vernon Harvey is beschreven in het boek 'Dead Man Walking' van de katholieke zuster Helen Prejean, die Robert Lee Willie bijstond in het laatste jaar van zijn leven. Dat boek is kortgeleden verfilmd. Susan Sarandon die Prejean speelt, kreeg een Oscar voor haar rol.

De ter dood veroordeelde in de film herhaalt de woorden die Robert Lee Willie, enkele ogenblikken voor zijn executie, tegen de Harveys zei: “Ik hoop dat jullie enige troost vinden in mijn dood. Het vermoorden van mensen is fout. Daarom word ik nu ter dood gebracht. Maar het maakt geen verschil of het nu burgers, landen of staten zijn die anderen ombrengen, moord is fout.”

Elizabeth Harvey blijft ook na de dood van haar man strijden voor de doodstraf en voor de rechten van slachtoffers. “Als mensen besluiten om te moorden, dan kiezen ze voor de doodstraf. De doodstraf bestaat, omdat het leven zo kwetsbaar is. Je moet er in dit leven van op aan kunnen, dat je voortbestaan gegarandeerd is.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden