Voor Leicester leeft alleen in Europa het sprookje nog

Na het kampioenschap kroonden zijn spelers hem nog tot koning van Leicester, acht maanden later moet coach Claudio Ranieri vrezen voor zijn baan. Beeld AP

Alleen optredens in de Champions League herinneren nog een beetje aan het kampioenschap van Leicester City.

Leicester City stond vorig seizoen in het middelpunt van de belangstelling, maar nu is alles weer bij het oude. De regerend kampioen van Engeland staat nog maar een punt boven de degradatiestreep en alleen het circus van de Champions League herinnert nog aan het sprookjesachtige kampioensjaar. Vanavond speelt Leicester de heenwedstrijd van de achtste finale van de Champions League tegen Sevilla. De return is op 14 maart.

Precies twee jaar geleden verkeerde Leicester City in ernstige degradatienood. De club stond onderaan de ranglijst van de Premier League en degradatie naar het Championship leek onafwendbaar. Toch slaagde Leicester er onder manager Nigel Pearson in om zich te verzekeren van nog een seizoen op het hoogste niveau en het vervolg is bekend.

Eigen belang

Claudio Ranieri volgde Pearson op. Hij smeedde een hecht collectief. De rijkste ploegen uit de Premier League beten zich stuk op de teamgeest van Leicester en na elke gewonnen wedstrijd groeide het saamhorigheidsgevoel. Jamie Vardy, Kasper Schmeichel en Wes Morgan, ze hadden allemaal een doel voor ogen: de titel. Maar nadat de spelers van Leicester de kampioensbeker eindelijk omhoog hadden mogen houden, ontstonden snel de eerste scheurtjes in het collectief.

Veel spelers verkozen hun eigen belang boven de teamgeest. Het Europees kampioenschap diende zich aan en spelers die in korte tijd een sterrenstatus hadden verworven, konden zich door te schitteren op dat toernooi nog eens extra bij de grote clubs in de kijker spelen. Ook de spelers die niet meededen aan het EK hoopten op een miljoenentransfer. Mahrez lonkte naar Barcelona, Arsenal trok aan spits Jamie Vardy en N’Golo Kanté vertrok naar Chelsea.

Uiteindelijk zou de Franse middenvelder de enige zijn die een grote transfer overhield aan het succesjaar van Leicester. Ondanks het uitblijven van de leegloop bleek al snel dat van de kampioensploeg van Leicester City niet veel over was. De topploegen die Leicester een paar maanden eerder nog over de knie legde, hadden weinig meer te vrezen van de Foxes. Liverpool versloeg de regerend kampioen met 4-1, Manchester United deed dat met dezelfde cijfers en ook Chelsea won met een marge van drie doelpunten (3-0).

Gemakkelijk

Heel af en toe was er een glimp te zien van de ploeg die de titel had gewonnen. In december werd Manchester City in het King Power Stadium met 4-2 verslagen. Vardy was met drie treffers voor even weer net zo productief als in het kampioensjaar, maar verder scoorde hij in slechts twee andere wedstrijden.

Gek genoeg kwam Leicester City de groepsfase van de Champions League wel gemakkelijk door. In een poule met FC Porto, Club Brugge en FC Kopenhagen eindigde Leicester als eerste. Alleen in het laatste duel met Porto werd verloren (5-0), maar toen speelde het ook met flink wat reserves, omdat het zich al had geplaatst voor de volgende ronde.

Vechtlust

Dat Leicester de malaise in de Champions League buiten de deur wist te houden, daar moet trainer Ranieri zich vanavond maar aan vasthouden. De man die vorig jaar nog een standbeeld moest krijgen, maar nu onder grote druk staat, houdt in ieder geval zijn spelers de hand niet langer boven het hoofd.

Na de uitschakeling door derdedivisionist Millwall in de FA Cup van zaterdag, zei hij: “Ik wil vechtlust zien. Dat ga ik mijn spelers ook voorleggen. Wie wil er voor vechten? Ik heb soldaten en gladiatoren nodig.”

Het is voor de Italiaan te hopen dat zijn spelers de boodschap hebben begrepen. Anders kan het sprookje van Leicester City wel eens eindigen in een nachtmerrie. Van Champions League naar Championship in een paar maanden tijd.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden