Voetbalheld werpt zich op als redder

Na jaren burgeroorlog kiest het West-Afrikaanse Liberia komende dinsdag een president. Een van de favorieten is voormalig AC Milan-speler George Weah.

George Weah belichaamde als voetballer een ontroerend succesverhaal. Opgegroeid in een straatarme sloppenwijk aan de rand van de Liberiaanse hoofdstad Monrovia, voetbalde hij zich als aanvaller naar de top. Weah speelde bij Europese clubs als Paris Saint Germain en AC Milan en werd in 1996 uitgeroepen tot internationaal voetballer van het jaar. De Zuid-Afrikaanse president Nelson Mandela noemde hem in 1996 'de trots van Afrika'.

Sinds begin dit jaar is de 39-jarige Weah terug in zijn West-Afrikaanse vaderland om mee te doen aan de presidentsverkiezingen. En hij maakt een goede kans om te winnen. “Ik ben iemand die mensen samenbrengt“, zegt hij. “De enige die vrede kan brengen in dit land.“

Weah dankt zijn favorietenstatus, behalve aan balgevoel, ook aan liefdadige activiteiten. De voetbalvedette deelde de afgelopen jaren geld en rijst uit onder zijn landgenoten, financierde het nationale voetbalelftal en bezocht kampen voor gedemobiliseerde kindsoldaten, om hen aan te moedigen de wapens neer te leggen. Veel aanhangers noemen hem 'pappie' - in Liberia een gebruikelijke benaming voor vaderlijke leidersfiguren die gunsten uitdelen.

“Als je voor de mensen zorgt, respecteren ze je“, zegt Weah.

George Weah werd door zijn grootmoeder grootgebracht in een krottenwijk aan de rand van Monrovia. Hij ging geregeld met een lege maag naar bed. Voetballen leerde hij op blote voeten. In 1988 maakte hij de sprong naar zijn eerste Europese club, Monaco, waar hij weinig indruk maakte. Vooral tactisch kwam hij tekort. Maar hij wist zich snel aan te passen aan de organisatiegraad van het Europese voetbal.

“Het was beslist de grootste verandering die ik ooit heb gezien in een speler“, zegt toenmalig Monaco-coach Arsene Wenger. “Hij maakte in het begin een onbruikbare indruk. Maar hij had zo'n ambitie, zo'n vurige wens een ster te worden, dat hij het heeft gemaakt.“

Liberia heeft dringend behoefte aan goed leiderschap. Het West-Afrikaanse land is na decennia van corruptie en bloedvergieten een van de armste plekken ter wereld. Gedrogeerde kindsoldaten terroriseerden jarenlang de bevolking. Vrijwel alle bruggen zijn kapot, er zijn nauwelijks ziekenhuizen, alle scholen zijn verwaarloosd, er is geen elektriciteit of stromend water meer, en vier van de vijf mensen zijn werkloos.

Hoe Weah, als hij president wordt, de problemen wil aanpakken, is minder duidelijk. Wie hem ernaar vraagt, krijgt slechts te horen dat hij eerlijke, verstandige medewerkers zal aantrekken. Critici vrezen dan ook dat Weah, die zijn middelbare school niet afmaakte, onvoldoende bagage heeft om president te worden. “Hij is populair en heeft de middelen, maar hem ontbeert de scholing“, zegt James Kiazolu, uitgever van de krant Liberian Express.

Weah doet deze kritiek af als kinnesinne van oud-gedienden die bang zijn om privileges te verliezen. “Niemand verwacht dat de oude garde het zomaar zal opgeven“, zegt hij. “Als je in een elftal dat niet goed presteert nieuwe spelers introduceert, is er altijd afgunst.“

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden