Verwacht geen schokkende verrassingen

Deze week begint een nieuw seizoen van Europees clubvoetbal - vandaag en morgen (met Ajax) in de Champions League, donderdag (met Feyenoord en PSV) in de Europa League. Selectief kijken is de beste tip in het eerste stadium.

De eerste ronde

In de komende drie maanden, tot 10 december, zullen 96 wedstrijden worden gespeeld in de groepsfase van de Champions League - twaalf per poule. Nee, die zullen niet allemaal interessant zijn, en spannend ook niet. De eerste ronde is die van het rekenen van de grote clubs. Ze mikken uit hoeveel punten er nodig zijn voor plaatsing voor het vervolg in het knock-outstadium, en in de meeste gevallen komen ze daar dan ook wel op uit.

Bij de afvallers na de groepsfase zitten sinds jaar en dag hooguit twee of drie verrassingen, en veelal zijn dat dan nog niet meer dan relatieve verrassingen. Zo werd Juventus vorig seizoen uitgeschakeld door Galatasaray, Benfica door Olympiakos en Porto door Zenit. In 2012 legde Manchester City het af tegen Real Madrid en Borussia Dortmund (én tegen Ajax), Chelsea tegen Juventus en Sjaktar Donetsk en Benfica tegen Celtic. Een jaar dáárvoor bleef Manchester City achter bij Napoli, en Manchester United bij Benfica en Basel.

Selectief kijken is de beste tip in dit stadium. Maar heb niet de illusie dat een keer niet kijken een effectief protest tegen het grote geld kan zijn. De steeds vettere tv-contracten zijn al lang en breed afgesloten voor het gehele toernooi - niet voor niets zond de NOS als rechthebbende ook de voorronden uitentreuren uit. En sportief heeft de voorspelbare opzet wel degelijk een voordeel: de grootste clubs zijn er bijna gegarandeerd bij in de knock-outfase, waarin (mede daardoor) het vuur al jaren wél hoog oplaait.

De grote sterren, de mannen van de hoogste verwachtingen, zijn de aanvallers van het bekende rijtje: Messi (Barcelona), Ronaldo (Real Madrid), Ibrahimovic (Paris Saint-Germain) en Robben (Bayern München). Hoe zij zich tot elkaar zullen verhouden, zal ook afhangen van de ontwikkelingen bij hun clubs.

Barcelona bijvoorbeeld heeft zijn selectie drastisch gerenoveerd, nadat vorig seizoen met het droomteam van de laatste jaren het einde van een tijdperk bleek te zijn bereikt. Met weer een oud-speler als coach, Luis Enrique, zou de club graag de tijden doen herleven van succestrainer Guardiola, zij het dat de spelersgroep duidelijk minder Catalaans getekend is. De vraag is hoe Messi zal samenspelen met de nog geschorste Uruguayaan Suarez, na (vorig seizoen) Neymar de nieuwe topaankoop in de aanval. Een andere vraag is hoe snel Paris Saint-Germain de werkelijke top kan bereiken, met de Europees nog ongelauwerde Ibrahimovic (32).

Tot slot de Nederlanders in buitenlandse dienst in het hoofdtoernooi: Robben, Sneijder (Galatasaray), Van der Wiel (Paris Saint-Germain), Huntelaar (Schalke04), Martins Indi (Porto), Afellay (Olympiakos), de nog geblesseerde Strootman (AS Roma), Nuytinck (Anderlecht) en oud-Willem II-aanvaller Misidjan (Loedogorets). Géén Nederlandse trainer - die tijden, van ons vermeende tactische overwicht, liggen misschien nog wel het verst achter ons.

Sterren en Nederlanders

In 2006 bereikte voor het laatst een Nederlandse club, PSV destijds, de tweede ronde. Een jaar eerder was het ook Ajax nog gelukt. Nee, het zal ook dit jaar weer niet gebeuren. Ajax is niet voor het eerst in een loodzware poule ingedeeld, met Paris Saint-Germain (morgen in de Arena de eerste tegenstander) en Barcelona als twee van de grootste Europese clubs.

De derde opponent, Apoel Nicosia, kwam (zoals hierboven geschetst) recenter dan Ajax nog tamelijk ver in de Champions League. Maar dat was drie jaar geleden, en zegt daarmee niet alles. Vorig seizoen moesten de Cyprioten het al in de groepsfase van de Europa League afleggen tegen Eintracht Frankfurt en Maccabi Tel Aviv.

Deze zomer heeft Apoel druk ingekocht. De selectie telt vijf Brazilianen en drie Portugezen: hier onbekende voetballers, die vaak toch een behoorlijke balletje blijken te kunnen raken - en niet voor niets voor talloze miljoenen in dergelijke contreien zijn neergestreken.

Zo bezien zou het voor Ajax, dat er zelf niet beter op is geworden, nog een hele toer kunnen blijken om derde te worden en daarmee door te kunnen gaan in de Europa League - al langer het hoogst haalbare voor een Nederlandse club.

Donderdag begint dat B-toernooi waarin de resterende nationale vertegenwoordigers in pittige poules zijn ingedeeld: PSV met Panathinaikos, Dinamo Moskou en Estoril en Feyenoord met Sevilla, Standard Luik en Rijeka. Met voorts clubs als Tottenham Hotspur, Everton, Internazionale, Salzburg, Fiorentina, Celtic en Dinamo Kiev is ook de enige jaren geleden opgewaardeerde Europa League een toernooi waarin in de latere stadia geen Nederlandse hoofdrollen mogen worden verwacht. In het recente verleden reikten er nog Nederlandse clubs tot de kwartfinales, maar daartoe behoorde Ajax niet. De Amsterdammers strandden al drie keer op rij in de eerste knock-outronde.

De kleinere clubs

Twee clubs debuteren dit seizoen in de Champions League: het Bulgaarse Loedogorets en het Zweedse Malmö FF. De eerste is het nieuwste voorbeeld van een in Oost-Europa aan de hand van een rijke eigenaar snel rijzende club. Vorig seizoen werd PSV door het toen nog volstrekt onbekende Loedogorets uitgeschakeld in de groepsfase van de Europa League. Malmö FF, met de oud-Ajax-spits Rosenberg, ontdeed zich in de laatste voorronde verrassend van Salzburg, dat Ajax vorig seizoen in de eerste knock-outronde van de Europa League had weggevaagd.

Voorts biedt het deelnemersveld twee clubs die in het recente verleden prestaties leverden waaraan de Nederlandse clubs zich in het grote geweld zouden kunnen spiegelen.

Het Cypriotische Apoel Nicosia, pouletegenstander nu van Ajax, doorstond de eerste ronde in 2011 door (vóór Zenit en Porto) als eerste in zijn groep te eindigen - wat van een Nederlandse club uiteraard niet kan worden gevraagd. Apoel schopte het tot de kwartfinales, en in hetzelfde seizoen reikte ook de Zwitserse kampioen Basel tot de knock-outfase.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden