Verstrikt in commerciële wurggreep

De semiklassieker E3 Harelbeke zit in de verdrukking, klem tussen Milaan-Sanremo en Gent-Wevelgem.

De verkoopster van droogvis trekt nog een keer aan haar sigaret. Haar dochter die deze zaterdag mee naar de koers is gekomen, trekt vieze gezichten. Wie eet er nou nog gedroogde kabeljauw waar je je met gemak in verslikt in die gevaarlijk uitziende graten, zie je het jonge meisje denken. Het is stil bij het met rook producerende kraampje naast het finishdoek in de hoofdstraat van Harelbeke. De renners in de semiklassieker E3 Harelbeke worden pas over twee uur weggeschoten. De eerste toeschouwers kiezen die ochtend in de West-Vlaamse gemeente liever voor een bier in het café dan voor een weinig aantrekkelijke stokvis.

De rokende bookmaker wat verderop heeft het al evenmin druk. Op het krijtbord dat hij in het gras heeft gezet staan de namen van de grootste kanshebbers en hun noteringen. De man, een zestiger, keuvelt wat met een bekende. Ze zijn het er over eens: wedden langs het parcours heeft het al lang geleden afgelegd tegen een gokje wagen via internet. "Dat is de vooruitgang hè", zegt de wedmakelaar met sigaar berustend.

De weeklanken van de altijd meereizende handelaren met de koers zijn van alle tijden. De vraag is echter nog voor hoelang hun traditionele gejammer te horen is in Harelbeke. Het voortbestaan van de 'Kleine Ronde' hangt aan een zijden draadje. De organisator dreigt zijn koers te staken, beu als hij is om de tol te betalen voor de vernieuwingszucht in de Vlaamse wielerwereld en de toenemende invloed van de internationale wielerunie. "Ik doe dit niet meer met plezier", zegt organisator Bart Ottevaere aan de vooravond van de 54ste editie van het wielermonument.

De Vlaming kon zaterdag namiddag gelukkig weer lachen dankzij winnaar Fabian Cancellara. Het feit dat een grote naam, zoals zo vaak in het verleden, zijn E3 Prijs wegkaapte, deed hem stilletjes plezier. Maar wat volgend jaar gaat brengen durft Ottevaere niet te benoemen. Harelbeke zit in de verdrukking, klem tussen twee andere monumenten: Milaan-Sanremo en Gent-Wevelgem.

Met het startveld zaterdag was op het eerste gezicht niets mis. De winnaar van vorig jaar Cancellara was er om zijn titel te verdedigen, wat hij met verve deed. De Belgische oud-kampioen Stijn Devolder, de Nederlandse kanshebbers Lars Boom en Sebastian Langeveld en nog een heel rijtje grote kanonnen waren naar Harelbeke gekomen. Maar wie goed keek zag dat er ook een half peloton vedetten afwezig was. Tom Boonen bijvoorbeeld, vier maal winnaar en ook Philippe Gilbert, Tyler Farrar, Alessandro Petacchi, Marc Cavendish of Juan Antonio Flecha. Zij opteerden voor Gent-Wevelgem gisteren.

De tweedeling dit weekeinde heeft alles te maken met de verschuivingen op de wielerkalender vorig jaar die het Vlaamse wielervoorjaar een commercieel aantrekkelijk eenheid moeten maken. Gent-Wevelgem is deel van de zes- luik met de weinig aansprekende naam Flanders Classics. Samen met de Omloop Het Nieuwsblad, Dwars door Vlaanderen, de Ronde, de Scheldeprijs en de Brabantse Pijl exploiteren zij de almaar groeiende populariteit van het Belgische wielrennen. En omdat de weekeinden meer publiek en dus flink meer geld genereren werd het toch al weinig aansprekende Gent-Wevelgem naar zondag verplaatst, een dag na de E3 Prijs. Tot groot ongenoegen van Ottevaere dus.

Hij ziet zijn koers devalueren, zeker nadat de internationale wielerunie UCI besloot om Gent-Wevelgem en niet Harelbeke de status van WorldTour te geven, de reeks van klassiekers en ronden waar ploegen en renner punten kunnen halen. Die zijn op hun beurt weer noodzakelijk voor handhaving in de champions league van het wielrennen. Een wurggreep waaruit Ottevaere niet meer lijkt los te komen.

Renners als Tom Boonen, vier maal winnaar in Harelbeke, diende van zijn ploegleider voor de 'punten te koersen' in het belang van de sponsoren. Tot Boonens eigen ongenoegen, gaf hij dit weekeinde toe. Waarom? Omdat Harelbeke dé voorbereiding is voor de Ronde van Vlaanderen, de hoogmis van het voorjaar, verwoordde de Belgische grootmeester van de kasseien de voorkeur van het peloton. Het parcours met zijn kasseien en venijnige heuveltjes is identiek, je kweekt er als renner de noodzakelijke hardheid en het is de ideale test om de benen van de concurrentie eens te testen. In Gent-Wevelgem jongleert de organisatie ieder jaar met de afstand en route. Eerst 270 kilometer, toen naar 230 en nu 210. De koers laat de Vlaamse Ardennen, het strijdtoneel voor Vlaanderens Mooiste, links liggen. Het was daarom dat Cancellara voor Harelbeke koos.

Voor hoelang echter, vraagt Ottevaere zich meer en meer af. "Ik heb nu al twee jaar last van deze zaak. Dat moet stoppen want anders stop ik."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden