Verlost van knechtenrol laat Vande Velde zijn klasse zien

In de herfst van zijn carrière rijdt Christian Vande Velde zijn beste Tour de France ooit. De voormalige knecht van Lance Armstrong geldt als outsider voor de eindzege.

Christian Vande Velde fietste voor roemruchte teams als US Postal en CSC. De Amerikaan steunde als luxe knecht renners in wie de ploegleiding het meeste vertrouwen stelde. In zijn zesde Tour de France dwong hij zelf een beschermde status af. De coureur van Garmin-Chipotle sloop tijdens de Pyreneeënrit naar Hautacam onverwacht de top van het algemeen klassement binnen. In de etappes die volgden bleef hij in het spoor van de gele trui. Vande Velde (vijfde) heeft slechts 39 seconden achterstand op leider Frank Schleck.

Martijn Maaskant glimlacht als hij spreekt over Vande Velde. Zijn ploeggenoot kan zijn debuut in de Ronde van Frankrijk van een gouden randje voorzien. „Een podiumplaats moet lukken”, vertelt de neoprof. „Wie weet zit er nog meer in. Christian kan geweldig koersen, al bleef dat lang verborgen. Hij reed altijd in dienst van anderen. Bij ons mag hij voor zijn eigen kansen gaan. Een slimme zet van hem om voor Garmin te tekenen. Ook voor mij. We begonnen als onbeduidend ploegje aan de Tour. En nu doen we mee om de eindzege.”

De opmars van Vande Velde kwam voor het merendeel van het peloton als een verrassing. Evans vatte de reacties van de favorieten voor de eindzege treffend samen. „Good for him”, piepte de Australiër na de finish in Hautacam. Met de opmerking gaf hij aan de topnotering van Vande Velde niet serieus te nemen. Een leuke voetnoot in de carrière van zijn collega, maar geen potentiële bedreiging voor zijn leidersrol, zo meende Evans. Een kleine week later spreekt hij met beduidend meer respect over Vande Velde die geen millimeter toegaf.

Vraagtekens plaatst niemand bij diens imponerende Tourverloop. Als renner van Garmin staat hij onder toezicht van de Agency for Cycling Ethics (ACE). Dit bedrijf neemt wekelijks onaangekondigd bloed- en urinestalen af om die te controleren op de aanwezigheid van verboden middelen. Insinuaties over dopinggebruik blijven hem daardoor bespaard. Een mentaliteitsverandering en specialistische hulp bezorgden hem een tweede wielerleven. Hij traint harder dan ooit en heeft een chronische heupblessure onder controle gekregen.

Vande Velde was niet gewend zich tussen wedstrijden flink in het zweet te werken. Na zijn komst bij Garmin, aan het begin van dit seizoen, haalde de Nederlander Adrie van Diemen hem over meer arbeid te leveren. Zijn vermogen snel te herstellen van grote fysieke inspanningen, stelde hem volgens de inspanningsfysioloog daartoe in staat. Ondanks een haperend begin, bracht de intensievere voorbereiding snel resultaat.

Op de tijdrit van Circuit de la Sarthe, een rittenkoers in Zuid-Spanje, kreeg Vande Velde een eerste indicatie. Voor het eerst in lange tijd was hij de snelste op het individuele onderdeel. Tijdens de Giro d’Italia volgde de ultieme bevestiging. Garmin won op de openingsdag de ploegentijdrit. Vande Velde trapte in het tweede deel van de race over 28,5 kilometer zo hard, dat David Millar – voormalig wereldkampioen op de discipline – zijn wiel nauwelijks kon houden. Als dank voor zijn arbeid mocht de 32-jarige coureur als eerste over de streep komen. Hierdoor kreeg hij (voor even) de roze leiderstrui. Sinds Andy Hampsten in 1988 was geen Amerikaan hierin meer geslaagd.

Zonder een adequate behandeling van een onwillige heup had Vande Velde deze prestatie niet gerealiseerd. Een team van artsen lokaliseerde de oorzaak van de steken in gewricht die het voorbestaan van zijn carrière bedreigde. Diens schuine buikspieren bleken niet krachtig genoeg. De oplossing was simpel. Het resterende deel van zijn actieve loopbaan moet hij dagelijks oefeningen doen met hulp van een speciale bal. Ook tijdens de Tour voert de coureur die dagelijks uit op zijn hotelkamer om pijnvrij te blijven.

De klassementsrenners voelen het resultaat. Zonder zich direct te mengen in de gevechten tussen Cadel Evans, Mentsjov en Frank Schleck geeft Vande Velde nauwelijks iets toe. Als hij zijn huidige vorm vasthoudt in de laatste twee Alpenritten, kan hij toeslaan in de tijdrit, de voorlaatste etappe, en de gele trui pakken. Zoals zijn illustere kopman van US Postal, Lance Armstrong, zevenmaal deed.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden