Veelzijdige krachtpatser

Door televisiezender NBC wordt Lindsey Vonn geafficheerd als de wintervariant van zwemmer Michael Phelps. De Amerikaanse skiester zelf weet wel beter, de besneeuwde hellingen bieden immers niemand zekerheid.

Een nu al legendarische foto staat model voor het doorzettingsvermogen van Lindsey Vonn (25). De foto werd aan het begin van dit seizoen gemaakt tijdens haar favoriete afdaling, in Lake Louise. Met een met bloed besmeurde mond kwam de Amerikaanse winnend over de finish.

Door een hobbel in het parkoers was haar knie tegen haar kin geslagen. Een mondbeschermer voorkwam dat ze een deel van haar tong afbeet, verklaarde Vonn na afloop. De schrik en de pijn weerhielden haar er niet van met onverminderde snelheid naar beneden te blijven glijden.

Onder haar meisjesnaam Lindsey Kildow gold de skiester als een onverbeterlijke brokkenpiloot, een speedjunkie. Dat etaleerde ze ook op het hoogste podium, vier jaar geleden tijdens de Olympische Winterspelen in Turijn. In 2002 verraste ze als outsider met een zesde plaats op de combinatie; in Italië was ze de grootste medaillehoop van het Amerikaanse vrouwenteam.

Een paar dagen vóór het toernooi maakte ze tijdens een trainingsafdaling een dramatische val. Vonn werd met een helikopter naar het ziekenhuis afgevoerd, waar de eerste diagnose luidde: gebroken rug. Toen dat mee bleek te vallen (er was sprake van kneuzingen) verliet ze strompelend de spoedopname.

Niets kon haar vervolgens van skiën weerhouden, maar de scherpte was ze kwijt. Vonn werd achtste op de afdaling, zevende op de Super G en veertiende op de slalom. „Dat was een gemiste kans, maar ik heb er veel van geleerd”, zegt ze nu over die ervaring. „Het heeft mijn karakter gesterkt en me de brandstof en motivatie gegeven die ik nog ontbeerde.”

Helemaal kwijtgeraakt is Vonn haar reputatie niet. Eind december maakte ze een zware crash in Lienz. Ze zou haar linkerpols hebben gebroken, maar ook nu bleef de schade beperkt tot een zware kneuzing. De volgende dag stond ze alweer op ski’s.

Vonn verklaarde met het oog op ’Vancouver’ minder aan de start te zullen verschijnen. Ze kon niet afzetten met haar linkerhand zoals ze wilde, het polsgewricht was niet flexibel. Haar sportieve antwoord klonk totaal anders: in de drie daarop volgende dagen won ze in Haus im Ennstal twee afdalingen en een Super G.

Dat maakte de tweevoudige wereldbekerwinnaar ook dit seizoen zo onaantastbaar, dat zelfs haar veel beschreven vriendschap met de Duitse Maria Riesch onder druk leek te staan. Haar grootste concurrente op slalom en afdaling liet vorige maand voor het eerst blijken dat de eentonigheid haar zwaar valt. De vriendschap tussen Vonn en Riesch is de afgelopen jaren beschreven als een onwaarschijnlijk sprookje binnen de skiwereld, waarin meedogenloze strijd en afgunst eerder regel dan uitzondering zijn. „Vijftig procent van mijn interviews gaat er over, en niet zelden laat de interviewer blijken dat hij niet gelooft dat het waar is”, verklaarde Riesch vorig jaar.

Vonn: „We zijn vriendinnen, ook als de ene wint, de ander verliest of als het ons beiden slecht gaat. Voor ons is de vriendschap een groot voordeel, we kunnen over alles praten. De andere meisjes kunnen niet zo open en eerlijk met elkaar omgaan als wij. Ik ben gedreven om te winnen, maar ik kan zeker ook voor een ander juichen.”

Twee jaar na haar geboorte in St. Paul, Minnesota, maakte Vonn haar eerste afdalingen van Buck Hill, in de kleine regionale skiregio. Ze had het geluk onder de hoede te komen van Erick Sailer, befaamd juniorencoach die vele olympiërs afleverde.

Als negenjarige ging Vonn op trainingskamp naar Europa; twee jaar later besloten haar ouders met het oog op het grote talent van hun dochter te verhuizen naar het mondaine skigebied Vail. Alex Hödlmoser, de Oostenrijker die al jaren hoofdcoach is van het Amerikaanse vrouwenteam, herinnert zich van destijds haar onvolgroeidheid en broosheid. „Met die spaghettibenen van haar waggelde ze over de piste.”

De ontwikkeling tot de volgroeide vedette van nu werd mede bepaald door de komst van twee mannen in haar leven. Eind 2007 trouwde Lindsey Kildow met Thomas Vonn. Twee jaar eerder beleefde haar sportieve loopbaan een totale transformatie onder Robert Trenkwalder.

Thomas Vonn gaf zijn carrière als investeringsbankier eraan om zijn fulltime actieve vrouw te kunnen bijstaan. De voormalige skiprof stond vorig jaar in Val d’Isère aan haar zijde bij de starts die leidden tot de wereldtitels op de Super G en afdaling.

„Thomas is de voornaamste reden waarom ik zo succesvol ben”, aldus Vonn. „Dankzij hem kan ik me helemaal op mijn sport concentreren. Ik vond het moeilijk om parkoersen te lezen en hellingen te begrijpen. Thomas was een enorme hulp bij het inspecteren en analyseren.”

In haar streven naar veelzijdigheid, had ze geen betere trainer kunnen treffen dan de Oostenrijker Trenkwalder. Als actief skiër betrad hij tijdens wereldbekerwedstrijden 41 maal het erepodium, in alle vijf disciplines.

Vonn kwam onder zijn hoede toen ze toetrad tot het Athletes Special Project van sponsor Red Bull. Ze volgde niet alleen een totaal nieuw trainingsprogramma, gericht op het versterken van haar fragiele lichaam. Om (commercieel) te scoren op de belangrijke Europese skimarkt, en om haar dagelijks leven tijdens trainingskampen in Oostenrijk te vergemakkelijken, kreeg ze dagelijks lessen Duits.

Aanvankelijk was ze sceptisch over haar nieuwe omgeving. Vonn is niet het type sporter dat klakkeloos opdrachten uitvoert, van elke oefening wil ze weten wat de voor- en nadelen zijn. Bovendien was ze niet gewend zoveel tijd door te brengen in het krachthonk.

Van een iel meisje is de blondine uitgegroeid tot veelzijdig krachtskiester. Haar spieraanwas is dusdanig, dat ze onlangs van Oostenrijkse trainers zelfs verwijten kreeg over haar bovengemiddelde gewicht van 80 kilo (bij 1.79 meter). Dat zou voordeel opleveren ten opzichte van de concurrentie. Op de kritiek volgde de drievoudige winst in Haus im Ennstal.

„Te zeggen dat ik overgewicht heb, is volstrekt belachelijk. In het skiën gaat het niet om gewicht. Je moet krachtig en beweeglijk zijn. Als gewicht de sleutel was tot succes, dan zou iedereen zich volproppen. Ik weet dat er altijd wel negatief commentaar opduikt, maar dit raakte werkelijk een snaar en gaf extra motivatie.”

Dat is koren op de molen van de Amerikaanse media, die op zoek zijn naar grote sterren die oude records kunnen breken. Zeker NBC, dat de televisierechten van de Spelen bezit, heeft daar baat bij om kijkcijfers en dus inkomsten uit reclame op te schroeven.

De leidster in het wereldbekerklassement is daarom naar voren geschoven als de wintervariant van Michael Phelps, de zwemmer die in Peking acht gouden olympische medailles won. De vergelijking is volstrekt belachelijk, daar Vonn slechts op vijf onderdelen kan uitkomen. Daarbij is skiën vele malen onvoorspelbaarder dan zwemmen; niet zelden wordt de olympische afdaling gewonnen door een outsider. Vonn, tweevoudig wereldkampioene in 2009, is favoriet op afdaling, Super G en combinatie.

Om de reuzenslalom te beheersen mist ze nog de technische finesses. Nooit haalde ze in de wereldbeker een podiumplaats op dit onderdeel; ze haalde vaker niet dan wel de finish. De verwachtingen wil ze gaarne temperen. „Olympisch goud is een jeugddroom, als kind wilde ik al de beste skiër van de wereld worden. Maar ik ben blij met elke kleur die ik win.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden