Vandenbroucke, sterker als mens én als sporter

Frank Vandenbroucke schuift als laatste aan bij het ontbijt. Veel later dan zijn ploeggenoten was hij de avond ervoor in het hotel van de Belgische ploeg gearriveerd. ,,Als hij ziet wat voor een zooitje het daar is, is hij ook zo weer vertrokken'', had een Vlaamse collega voorspeld. Maar dat blijkt niet het geval te zijn.

Johan Woldendorp

Het is al een jarenlange traditie. Op vrijdagochtend worden ook journalisten aan de dis genood. De tactiek, die nog lang niet bepaald is, wordt doorgenomen. Kansen worden berekend. Volgens de WK-toto in het hotel dichten bookmakers Vandenbroucke de grootste kans op de wereldtitel toe: 2-1. Voor Boogerd wordt zes keer de inzet uitbetaald. ,,Ik heb al 25 scenario's uitgedacht'', zegt de Belgische bondscoach José de Cauwer, ,,maar ik kom iedere keer uit bij hetzelfde: een vraagteken.''

Het lijkt aan de uitgesproken favoriet voorbij te gaan. VDB zit er wat verveeld bij, geeft met zijn bijna onhoorbare stem afgemeten antwoorden en komt pas later wat los. Hij vindt het prima dat er vier kopmannen zijn (naast hem Museeuw, Tsjmil en Van Petegem), maar zijn gezicht verraadt dat hij het niet meent. ,,Normaal gezien is er niemand beter dan ik'', zegt hij, terwijl hij zich opmaakt voor de eerste verkenning van het parcours rond de wereldberoemde Arena van Verona.

,,Echt, de sfeer is goed. Met zo'n sterke ploeg is het toch logisch dat er vier kopmannen zijn? We moeten er alleen voor waken dat we niet de hele wedstrijd willen controleren. Dan trappen we in onze eigen val. Laten de Italianen dat maar doen.''

Maar als er in de finale een andere Belg voorop zit in een groepje? ,,Geen probleem. Ik rijd er alleen naar toe als ik in de indruk heb dat hij het in de sprint niet zal redden. Het is geen drama als ik niet op het podium sta. De Ronde van Vlaanderen, Parijs-Roubaix en Luik-Bastenaken-Luik zijn voor mij belangrijker dan het WK.''

De grootste overwinning van dit jaar heeft Vandenbroucke allang binnen. Dat was niet de oudste der klassiekers en ook niet één van die twee wonderschone etappezeges in de Ronde van Spanje, die hem het besef brachten dat hij ooit kan uitgroeien tot een echte ronderenner. Daarover: ,,Ik hoop volgend jaar de Tour de France te rijden. Maar dan wil ik ook meespelen voor de eindoverwinning. Als Armstrong de Tour kan winnen, waarom ik dan niet?''

Maar dat bedoelt VDB nu niet te zeggen. De wijze waarop hij orde in zijn leven heeft geschapen nadat zijn betrokkenheid met het Franse dopingduo Lavelot (advocaat en echtgenoot van een apotheker) en Sainz (nepdokter) aan het licht kwam, verschaft hem oneindig veel voldoening en zelfrespect. Vandenbroucke werd ondervraagd door de Franse justitie en geschorst door zijn ploeg Cofidis, maar per saldo werden in haar-, bloed- en urinemonsters geen sporen van verboden stoffen aangetroffen.

,,Ik moest door een hel gaan om de renner te worden die ik nu ben. Als mens én als topsporter ben ik sterker uit die strijd te voorschijn gekomen. Het gevecht was hard en eenzaam. Ik heb op de rand gebalanceerd van wat iemand aan wilskracht op kan brengen. Maar ik heb het gevecht met mezelf gewonnen, en daar ben ik fier op. Een mooiere overwinning kun je niet halen.''

Het heeft hem getekend. Hij leerde het goede en het kwade in de mens onderscheiden. Doch gaf door een turbulente fase in zijn privéleven ook voeding aan een gespannen relatie met zijn omgeving. Hij brak met zijn vriendin Clotilde, die hem in de donkerste dagen van de voorzomer nog zo hartstochtelijk steunde. Sinds februari hebben ze samen een kind, de volgende maand zouden ze trouwen. Maar een bella donna uit de Saeco-stal, de Italiaanse Sarah, is sinds kort de nieuwe vrouw in zijn leven.

Een nieuwe liefde doet een wielrenner goed, is een wijsheid die de 75-jarige Rik van Steenbergen (zelf twee keer gescheiden) met verwijzing naar de goede vorm van Vandenbroucke en Boogerd debiteert. Sarah wordt overigens niet als oorzaak van de wederopstanding van VDB in de Ronde van Spanje genoemd. ,,Er gaan altijd domme verhalen rond over mensen die in het centrum van de belangstelling staan.''

De oude Vandenbroucke is weer opgestaan. Hij denkt op grond van zijn prestaties veel krediet te hebben, maar krijgt die niet altijd op zijn rekening gestort. Cofidis-manager Bondue die zich groen en geel ergert aan het solistische gedrag van zijn kopman, ging niet in op diens eis de technische staf met een Belgische assistent-ploegleider te versterken. Tijdens de Vuelta noemde hij de selectiepolitiek van De Cauwer, die niet nóg twee meesterknechten van VDB in de groep opnam, ,,ronduit triest''.

,,Die kwalificatie heb ik niet gebruikt'', zegt Vandenbroucke op de vrijdagochtend die in het teken van de eenheid moet staan. ,,Ik heb alleen gezegd dat ik het jammer vind dat Peers (een toekomstige ploeggenoot - red) niet is geselecteerd. Ik zaai geen tweedracht. Maar ik heb wel een eigen willetje. Dat wordt me vaak niet in dank afgenomen. Ik heb mijn goede en mijn slechte kanten. En door fouten te maken word je volwassen.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden