Vacansoleil wil snel én brandschoon naar de top

Wielerploeg Vacansoleil hoeft in haar debuutjaar nauwelijks op het tweede plan te acteren. Het Pro Continentale team kan rekenen op wild cards voor bijna alle grote koersen.

De jongste wielerploeg van Nederland presenteerde zich gistermiddag in Het Fort in Geertruidenberg aan de pers. Van valse bescheidenheid was in het historische pand niets te merken. Vacansoleil wil de Pro Continentale status zo spoedig mogelijk verruilen voor een plekje op het allerhoogste niveau. Getuige de warme belangstelling van de organisatoren van de grote rondes in Spanje en Italië ziet de wielerwereld het team van manager Daan Luijckx als een aanwinst.

De formatie, voortgevloeid uit P3 Transfer-Batavus, oogt fris. Het materiaal en het wagenpark ontlokken bewonderende blikken. Net als de teamkledij, die goed overkomt op televisie. Een driejarig contract met de hoofdsponsor en een budget van rond de drie miljoen euro geven Luijkx de mogelijkheid rustig toe te werken naar de top. Aan de kwaliteit van de 22-koppige equipe, met Baden Cooke, Björn Leukemans en Clément Lhotellerie als blikvangers, hoeft het niet te liggen.

Vacansoleil profiteerde van de inkrimping van het peloton. Veel Pro Tour-ploegen gingen terug van 30 naar 24 renners. Relatieve oudjes en coureurs om wie een zweem van dopinggeruchten hing, konden hun biezen pakken. Teams op een lager platform plukten hier de vruchten van. Werkloze renners met een behoorlijk niveau konden tegen dumpprijzen worden opgepikt.

Wegkapitein Aart Vierhouten (38), een van de elf Nederlanders, speelde een belangrijke rol bij de personele invulling van Vacansoleil. Hij adviseerde de ploegleiding tijdens de zoektocht naar versterkingen. Niet alleen de wielercapaciteiten van een coureur, maar ook diens karakterstructuur woog hij op een goudschaaltje. Zijn oordeel moest stoorzenders of potentiële miskopen tot een minimum beperken.

De gunstige positie op de markt maakte Vacansoleil uiterst kieskeurig. Bij de geringste twijfel werd een naam van de shortlist geschrapt. Lhotellerie, beoogd kopman, overleefde de schifting. De talentrijke Fransman, overgekomen van Skil, werd uitbreid gescreend voordat hij een contract kreeg aangeboden. Het management deed navraag bij de internationale wielrenunie UCI, de ASO (organisator van de Tour de France) en andere ingewijden om geruchten over gebruik van verboden middelen te toetsen.

„Je kunt tegenwoordig niemand meer vertrouwen op zijn blauwe ogen”, aldus Vierhouten. Het management van Vacansoleil handelde niet bij iedereen even klinisch. Zo kregen Gerben Löwik (31) en Bobby Traksel (27) onverwacht een aanbieding. Waar hun beider carrière afgelopen najaar na periodes vol malheur een stille dood leek te sterven, bood Vacansoleil hen de kans revanche te nemen. Voor Björn Leukemans gold dit in nog grotere mate. De Belg zat vorig seizoen een dopingstraf uit.

De ploeg heeft zich gewapend tegen recidivegedrag en nieuwe valsspelers. Vacansoleil werkt met biologische paspoorten – verplicht om in aanmerking te komen voor wildcards voor koersen op de Pro Tour-kalender – en maakt gebruik van de diensten van dopingexpert Douwe de Boer, verbonden aan de universiteit van Maastricht. Hij moet onaangekondigd bloed afnemen bij de renners en dat testen.

Behalve zich een brandschoon imago aanmeten wil Vacansoleil bovenal sportief indruk maken. De vakkennis van ploegleiders Hilaire van der Schueren, sinds 1981 actief in het wielrennen, en Michel Cornelisse moet dit succes brengen. Manager Luijkx legde hen gistermiddag direct een pittige doelstelling op. Hij rekent minimaal op vijf ’mooie’ zeges. In beeld rijden, normaliter hoofddoel van een Pro Continental Team, achtte hij bijna vanzelfsprekend.

Die inschatting lijkt gezien het materiaal en de startbewijzen realistisch. Vacansoleil kan vrijwel zeker rekenen op een uitnodiging van de Vuelta a España. Ook de Giro d’Italia lijkt van zins de Nederlandse formatie toe te voegen aan het deelnemersveld. De aanwezigheid van de Italianen Marco Marcato en Matteo Carrara helpt daarbij. Verder kan de ploeg uitzien naar een prachtig voorjaar met wild cards voor onder meer de Ronde van Vlaanderen, de Amstel Goldrace en Parijs-Roubaix, zo liet Luijkx doorschemeren. Vacansoleil begint het seizoen in februari in de Ster van Bessèges.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden