Unilever zoekt groei vooral buiten Europa

Opkomende economieën bieden miljardenconcern de beste kansen

Unilever voert ongeveer 400 merken. Het maakt duizenden producten, heeft 254 productielocaties en verkoopt producten in 190 landen. Het moet ingewikkeld zijn om de jaarcijfers van zo'n concern op te maken. Toch is Unilever vandaag het eerste van de aan de Amsterdamse beurs genoteerde grote bedrijven die zijn cijfers over 2013 bekendmaakt.

Benieuwd zijn beleggers vooral naar de ontwikkelingen in de opkomende markten. De economieën van landen als India, China, Turkije en Brazilië groeien minder hard dan voorheen en diverse valuta zijn flink in waarde gedaald vergeleken met de euro. Die factoren hebben een negatief effect op de nettowinst van Unilever dat in euro's rapporteert. Toch zal topman Paul Polman de stagnerende groei in de opkomende markten niet aangrijpen om de strategie te veranderen. Het gaat te ver om te stellen dat Unilever de afgelopen tien jaar alle ballen op de opkomende markten heeft gericht. Maar veel ballen waren het wel - en met resultaat.

Tien jaar geleden was Europa goed voor 42 procent van Unilevers omzet. Halverwege 2013 lag het aandeel van Europa op 27 procent en dat van de opkomende markten op 57 procent. Van de 254 productielocaties ligt de helft in de opkomende markten. Dat aandeel wordt alleen maar groter. Het afgelopen jaar opende Unilever een grote ijsfabriek in het Turkse Konya - de 35ste ijsfabriek van het concern - en de laatste jaren is er fors geïnvesteerd in nieuwe (of bestaande) fabrieken in Turkije, India, Thailand, Zuid-Afrika, Indonesië, Colombia en Mexico.

Er was nog een belangrijke ontwikkeling. Unilever maakt steeds meer producten voor persoonlijke verzorging (zeep, shampoo, gels, deodorant). In 2012 kwam 35 procent van de omzet van die producten, in 2003 was dat 26 procent. In diezelfde periode daalde het aandeel van de voedingsmiddelen (soepen, sauzen) en van ijs en thee. Op de 'badkamerproducten' haalt Unilever zijn hoogste marges.

Tenslotte investeert Unilever veel in zijn grote merken. Het heeft er nu 15 met een omzet van meer dan een miljard euro. Knorr is met 4,5 miljard het grootste.

Die keuzes hebben Unilever geen windeieren gelegd - en zijn aandeelhouders ook niet. De omzet steeg in tien jaar met ruim 20 procent naar ruim 51 miljard euro. De nettowinst steeg van 2,9 miljard naar bijna 5 miljard. Een aandeel Unilever kostte op Oudejaarsdag 2003 17,25 euro. Tien jaar later was dat 28,84. Naast die 11,59 euro koerswinst keerde het bedrijf in die tien jaar ook nog zo'n 7 euro per aandeel aan dividend uit. Alle reden voor aandeelhouders om content te zijn.

Content kan ook de reclamewereld zijn. Unilever is een van de grootste adverteerders ter wereld en spendeerde in 2012 6,7 miljard euro aan advertenties en promotie. Dat is 700 miljoen meer dan tien jaar geleden. In diezelfde periode bleven de uitgaven voor onderzoek ongeveer gelijk: 1 miljard. Het bedrijf is in Nederland de grootste adverteerder.

Europa komt er in al dat geweld bekaaid af. In 2003 zette Unilever voor 18,3 miljard aan producten af op het oude continent. In 2012 was dat nog voor circa 14 miljard. Dat kwam deels doordat Unilever nogal wat Europese bedrijven afstootte, zoals de diepvriesproducten van Iglo, de olie van Bertolli en, recent, de pocketworstjes van Bifi. Maar eigenlijk bevestigen die verkopen dat Unilever vooral elders wil groeien. Het is makkelijker en financieel aantrekkelijker om rijker wordende landen aan de Dove, Axe en Omo te helpen dan om de volgroeide markten in Europa te bewerken.

Bij al die groei komt de werkgelegenheid er summier af. In 2000 telde Unilever 295.000 personeelsleden en eind 2012 stond de teller op172.000. Harde klappen vielen er in Europa. Vanaf 2000 gingen er 45.000 banen verloren. Niet onbegrijpelijk dat de Europese ondernemingsraad de leiding drie maanden geleden publiekelijk, en in stevige bewoordingen, opriep om meer te investeren in Europa.

Ook voor de werkgelegenheid in Nederland neemt de betekenis van Unilever af. Met 3200 werknemers zit Unilever niet bij de honderd bedrijven en instellingen met de meeste personeelsleden. Vergeleken met landen als Turkije (5500 werknemers) en India (16.000) is Nederland een klein Unilever-landje. Daar staat dan tegenover dat de topman Polman heet en de financiële topman Huët. Twee Nederlanders.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden