Unilever in verlegenheid door Indiase rapper

De Indiase rapper Sofia Ashraf. Beeld Screenshot YouTube
De Indiase rapper Sofia Ashraf.Beeld Screenshot YouTube

"Unilever, ruim je rotzooi op." De Indiase rapper Sofia Ashraf laat er geen twijfel over bestaan: de inwoners van Kodaikanal zullen niet rusten tot ze een vergoeding krijgen van het Brits-Nederlandse bedrijf, dat tot veertien jaar geleden thermometers maakte in het gebied. Volgens bewoners is de grond verontreinigd met kwik en hebben ze daardoor gezondheidsschade opgelopen.

Ashrafs rap 'Kodaikanal won't' is inmiddels ruim een miljoen keer bekeken op YouTube. Het nummer is een dringende oproep aan Unilever om het giftige afval te verwijderen dat bij de zuidelijke Indiase stad in de grond zit. Op de beat van 'Anaconda' van Nicki Minaj - die niet te beroerd was om het nummer zelf te retweeten - roept Ashraf het bedrijf op om een vergoeding te betalen aan oude werknemers van de thermometerfabriek, die ziek zijn geworden door de blootstelling aan kwik.

'Meest creatieve manier om aandacht te krijgen'
Non-profitorganisatie Jhatkaa (Hindi voor 'shock'), die de verontreiniging van Kodaikanal al jaren onder de aandacht probeert te brengen, is de initiator van het kritische nummer.

Volgens Sonam Mittal van Jathkaa speelt het probleem al sinds 2001, maar hebben de gewone media hebben het verhaal lang laten liggen omdat Unilever als grote adverteerder veel macht heeft. "Zo kwamen we uit bij sociale media. Dat is niet iets dat je kunt mijden deze dagen. De muziekvideo was de meest creatieve manier om aandacht te krijgen."


Massale betrokkenheid

"Unilever is een consumentenmerk dat afhankelijk is van het vertrouwen van de Indiase consument", zegt Mittal. "Als voldoende mensen de petitie tekenen, kunnen we Unilever ter verantwoording roepen. Het bedrijf heeft dan geen andere keuze dan tegemoet te komen aan de eisen van ex-werknemers."

De organisatie hoopt de 'strijd te winnen dankzij massale betrokkenheid van het publiek'. Maar Hindustan Unilever blijft ontkennen dat het de fout in is gegaan. Volgens de Indiase dochtermaatschappij van Unilever sloot de thermometerfabriek haar deuren in 2001 - nadat activisten van Greenpeace de aandacht vestigden op het feit dat er met kwik vervuilde glasresten aan een afvalbedrijf in de buurt werden verkocht.

'Geen schadelijke invloeden'
Ook de gezondheidsklachten van oud-werknemers weerspreekt het bedrijf. "Verschillende onderzoeken hebben uitgewezen dat er geen schadelijke invloeden zijn geweest op de gezondheid van de inwoners van Kodaikanal", zei een woordvoerder van Hindustan Unilever in een reactie aan persbureau Reuters. "Bovendien hebben we de bodem van het fabrieksterrein inmiddels gereinigd."

Dat er mogelijk nog meer bodemsanering moet volgen, gaf de woordvoerder wel toe. "We zijn zeker van plan om dat te volbrengen, zodra we toestemming hebben van de autoriteiten om daarmee te beginnen."

Pijnlijk
De kritische rap van Ashraf is pijnlijk voor Unilever, dat juist zegt veel aan duurzaamheid te doen. Topman Paul Polman heeft zich ontpopt als grote pleitbezorger van duurzaamheid en reist daarvoor de wereld over.

Polman werd vorig jaar vierde in de Duurzame 100 van Trouw, en daarmee ook 'de duurzaamste ceo' in de lijst. "Bedrijven kunnen alleen groeien als ze de wensen van de maatschappij en de grenzen van het milieu respecteren", zo luidt een citaat van hem, dat door de jury werd gememoreerd.

Unilever Nederland was niet bereikbaar voor commentaar.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden