Unilever boert goed met groen

Levensmiddelenconcern ontpopt zich als duurzaamheidskampioen. En dat levert geld op.

Unilever zegt veel aan duurzaamheid te doen en dus is er jaarlijks een dag waarop het bedrijf zijn prestaties op dat gebied bekendmaakt en waarop genodigden hun opwachting maken in het kantoor van Unilever Benelux in het centrum van Rotterdam, waar de voedingsmiddelengigant nog altijd margarine en pindakaas maakt.

Het is een aparte plek - welk groot bedrijf produceert er nog in het hartje van een stad? - en een apart gezelschap: Unilever-personeel, ambtenaren, consultants, managers van andere bedrijven, hulporganisaties, milieuclubs en een prinses. Met veel van hen werkt Unilever samen. Onwillekeurig vraag je je af wat oud-Unilever-voormannen als Floris Maljers (1984-1994) en Morris Tabaksblat (1994-1999) van zo'n bijeenkomst zouden hebben gedacht.

Ze zouden zich hebben verbaasd. Over wat er allemaal in Unilevers duurzaamheidsverslag staat. Dat van alle afval uit de ruim 240 Unilever-fabrieken in de wereld 0 procent op een vuilstort terechtkomt. Dat mayonaise-afval in Groot-Brittannië wordt omgezet in biobrandstof. Dat Unilever met Coop-supermarkten en de Johan Cruijff Foundation speelpleintjes opfleurt. Dat de nieuwe Dove-verpakking 15 procent lichter is dan de vorige en dat dat 250.000 kilo aan plastic scheelt.

Maljers en Tabaksblat, ze zouden zich hebben verbaasd. Een Brabantse varkenshouder vertelt dat het vlees van zijn varkens in de Unox-rookworsten met het Beter Leven kenmerk zit. De Hartstichting meldt dat de samenwerking met Unilever wordt verbreed - tot nu toe was die er alleen met Becel pro-activ.

Een medewerker van Unilever verhaalt over de luchtbelletjes in de Dove-verpakking, waardoor de flacons lichter zijn geworden. De techniek is, op aandrang van Unilever, door twee bedrijven ontwikkeld, maar Unilever heeft niet het alleenrecht op koop bedongen. Zo kunnen andere ondernemingen ook van de vinding profiteren en doet Unilever zijn voordeel met de prijsverlaging die daar het gevolg van is.

Natuurlijk wordt topman Paul Polman van Unilever geprezen tijdens de bijeenkomst. Hij heeft zich ontpopt als de grote pleitbezorger van duurzaamheid en reist daarvoor de wereld over. Maljers en Tabaksblat zouden zo'n taakopvatting van het topmanschap waarschijnlijk wat vreemd hebben gevonden. Wordt Unilever een liefdadigheidsinstelling?

Nou nee. De handenwas- en tandenpoetsprogramma's die Unilever in veel landen heeft lopen, dienen niet alleen de hygiëne en de volksgezondheid, maar ook de verkopen van Unilever-zeep en Unilever-tandpasta. Samenwerking met de Hartstichting zal de verkoop van Becel proactiv eerder baten dan schaden. De isolatie van stoomleidingen zorgt voor minder CO2-uitstoot, maar drukt ook de kosten.

Pureit, de waterzuiveraar die virussen, bacteriën en parasieten uit drinkwater verwijdert, is nuttig, maar verkoopt ook goed. En de lichtere verpakkingen van Dove en de gecomprimeerde deodorants zorgen voor een lager plasticverbruik, maar zijn ook handig voor de consument.

Duurzaamheid als middel om extra spullen te verkopen? Ja, grotendeels wel, en het bedrijf erkent dat volmondig. Met duurzaamheid verdien je geld, is Unilevers motto. Meer geld zelfs. Niet alleen vanwege die lagere energie- en plastickosten, maar ook omdat consumenten (vaak) wat extra's neertellen voor iets duurzamers. In de woorden van marketingmanager Bart Kuppers: "Door duurzaamheid geïnitieerde innovatie werkt en zorgt voor groei."

Lastig is dat huwelijk tussen duurzaamheid en handel wel. Het mag hygiënisch zijn als de halve wereld met Unilever deodorant spuit, maar hoe mileuvriendelijk is dat eigenlijk? En waarom haalt Unilever nog veel soja uit Brazilië als het fulmineert tegen ontbossing?

Anniek Mauser, chef duurzaamheid in de Benelux, een functie die er ten tijde van Maljers en Tabaksblat niet was, legt het uit. Dat Unilever zo milieuvriendelijk mogelijk aan de wensen van consumenten wil voldoen. Dat er in Brazilië bij de sojateelt meer milieuwinst te boeken is dan bij het sojavervoer. Bovendien levert Europa niet zoveel soja.

Maar lastig blijft het. Unilever als geheel verbruikt minder energie en minder water. Maar de uitstoot van broeikasgassen per verkocht product is sinds 2010 toch met 4 procent gestegen.

Unilever benadrukt dat zijn omzet in diezelfde tijd met 21 procent groeide. Dat de tijd dat 1 procent groei tot 1 procent meer CO2-uitstoot leidde, voorbij is. En dat Unilever die milieubelasting berekent over de hele levenscyclus van een product, inclusief het gebruik door de consument: het waterverbruik bij het haarwassen, de stroom voor de koeling van ijsjes en water voor de vaatwasser. Die consument is volgens Unilever goed voor 70 procent van die uitstoot. Daar is dus nog wat te doen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden