Tijd voor nieuwe uitdaging: over tien jaar mens op Mars

Een foto van het oppervlakte van Mars. Beeld EPA

Zondag keert de Nederlandse astronaut André Kuipers terug uit de ruimte na een verblijf van een half jaar aan boord van ruimtestation ISS. Nu de spaceshuttles in de mottenballen zijn gestopt en de Amerikaanse president Obama in 2010 plannen voor een nieuwe Nasa-maanreis vanwege de hoge kosten afgelastte, dringt zich de vraag op wat de mensheid nog moet in de ruimte.

Andere planeten hebben van oudsher een ontzettend sterke aantrekkingskracht op de mensheid. Zeker Mars met de opvallend rode kleur spreekt iedereen tot de verbeelding. Niet voor niets zijn er al door verschillende instanties plannen uitgewerkt om mensen naar Mars te laten reizen. Maar de Verenigde Staten, tot op de dag van vandaag koploper in de ruimte, gaan zo'n Marsreis niet financieren. Raketten die verder vliegen dan de baan van het ISS moeten door commerciële partijen gefinancierd worden, verordonneerde Obama in dezelfde rede waarin hij de maanplannen schrapte.

Maar waarom moeten we eigenlijk naar Mars? De belangrijkste reden om op ontdekkingsreis te gaan is nieuwsgierigheid. Mensen hebben de natuurlijke neiging om hun omgeving te verkennen. Nu het grootste deel van de wereld bekend terrein is, wordt het tijd voor de volgende stap. Mars is de meest logische stap omdat het een hemellichaam is met veel meer variatie dan de maan. Mars is een planeet met historie: er is erosie door wind en vroeger door water. Er is vulkanisme geweest en er heeft een enorme klimaatverandering plaatsgevonden.

Mars is bovendien veel geschikter voor langdurige menselijke bewoning dan de dichterbijstaande maan. Mars heeft een atmosfeer, die bescherming biedt tegen straling en kleine meteorieten. Mars heeft water in de grond dat je kunt gebruiken om te drinken, om planten te laten groeien en om zuurstof van te maken. Mars heeft een dag-nacht ritme dat zeer sterk lijkt op dat van de aarde en je kunt er zonnepanelen gebruiken om energie op te wekken. En Mars heeft andere nuttige grondstoffen waaronder stikstof.

Een andere belangrijke reden is om wetenschappelijk onderzoek te doen. Wat is de geschiedenis van Mars? Waardoor is de grote klimaatverandering van Mars gekomen? En wat te denken van een van de grootste vragen in de wetenschap: is er leven in het heelal buiten de aarde?

Mijn bedrijf Mars One heeft een ambitieus doel: in 2023 willen wij vier mensen op Mars laten landen. Op dat moment staat er een bewoonbare basis voor ze klaar. Deze basis zal de rest van hun leven hun huis zijn, ze keren namelijk niet terug naar aarde maar gaan wonen en werken op Mars. Elke twee jaar sturen we weer vier mensen naar Mars, zodat er een groeiende gemeenschap op Mars ontstaat.

Waarom denk ik dat de plannen van Mars One het wel gaan halen, terwijl zoveel andere plannen nooit realiteit zijn geworden? Een belangrijk verschil is dat het plan van Mars One nu al uitgevoerd kan worden met bestaande technologieën. Voor alle benodigde componenten en technieken heeft Mars One reeds gesproken met gerenommeerde ruimtevaartbedrijven uit de VS, Canada en Europa die deze componenten ook daadwerkelijk kunnen bouwen.

Andere plannen gaan uit van een terugkeer van de mensen naar aarde. Problematisch daarbij zijn hoofdzakelijk de nog niet volledig ontwikkelde en geteste technieken om een succesvolle lancering vanaf Mars mogelijk te maken. Het zal waarschijnlijk nog vele jaren duren voordat dit technisch mogelijk zal zijn.

Nasa verkent Mars nu al met Marsrovers, maar mensen kunnen Mars vele malen efficiënter verkennen. De rovers leggen slechts enkele tientallen meters per dag af. Geen robot zal bovendien ooit kunnen wat een mens wel kan: ons laten zien en laten meevoelen hoe het voelt om op Mars te zijn, hoe de lagere zwaartekracht voelt. Mensen kunnen afgaan op wat ze zien en besluiten nemen op basis van hun intuïtie, inschattingsvermogen en interpretaties.

Voor mij persoonlijk was de reden om een missie naar Mars te organiseren nog iets anders. Mij trekt het enorm om te werken aan het opbouwen van iets compleet nieuws, een tweede planeet voor de mens. Een extreme planeet met de hoogste berg van het zonnestelsel en de grootste en diepste kloof, een kloof die de Grand Canyon bleek doet wegtrekken. Mars is de nieuwe nieuwe wereld. Wie gaat er mee op ontdekkingsreis?

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden