Thorpe is leven in zwembad zat

Als tiener verbaasde hij de zwemwereld. Ian Thorpe werd een ster wiens leven te groot werd voor het bad van 50 meter. Op 24-jarige leeftijd stopt de Australiër bij gebrek aan motivatie.

In het Aquatic Centre in Sydney viel op maandag 18 september 2000, 19.13 uur lokale tijd, na een hels kabaal van een minuut en ruim 45 seconden een oorverdovende stilte. In die doodse seconden was de verbijstering van een zwemgekke natie voelbaar. Ian Thorpe, de nationale held van Australië, was in de finale van de 200 meter vrije slag verslagen door Pieter van den Hoogenband. Na het eerste ongeloof begon de menigte in de olympische arena aan een bitterzoete ovatie.

Als geen ander volk ter wereld houden Australiërs van zwemmen. De persoonlijke records van Thorpe behoren tot het nationale collectieve geheugen sinds de 1.95 meter lange atleet in 1998 in Perth als vijftienjarige puber naar zijn eerste wereldtitel was gezwommen. Het stuwvermogen van de vroeg volwassen Thorpe was ongeëvenaard, door zijn grote handen en voeten (maat 54). Zijn fysieke capaciteiten en aangeboren timing maakten hem tot een van de beste vrijeslagzwemmers ooit, naast Spitz, Schollander en Gross.

Daarom ging er gisteren een schokgolf door Australië toen Thorpe bekendmaakte waar al maanden voor was gevreesd. Het hoofd en het hart van Thorpe zijn niet langer in staat het monotone trainingsregime op te brengen. „Je kunt baan na baan zwemmen, starend naar de zwarte lijn, maar ineens kijk je omhoog en zie je wat er om je heen gebeurt”, zo verwoordde Thorpe het gisteren in Sydney.

De persconferentie zette het dagelijks leven in Australië even stil. Premier Howard reageerde meteen door de verdiensten van Thorpe te roemen. Zwemlegende Dawn Fraser zei dat ze hem in Peking in 2008 graag had begroet als de eerste man in de geschiedenis die olympisch goud wint op drie verschillende Spelen op hetzelfde nummer.

Ondanks de nederlaag tegen Van den Hoogenband op de 200 meter werd Thorpe in 2000 met drie gouden medailles een wereldster. In 2001 was hij ongenaakbaar op het WK in Fukuoka. Hij is de enige zwemmer ooit die zes keer goud pakte op een WK. Hij was toen al multimiljonair. In 2001 had hij sponsorcontracten ter waarde van 5,5 miljoen euro. Thorpe had niet alleen zijn talent mee. Hij was jong, intelligent, goodlooking en gentleman. Hij kreeg een eigen merk in exclusief ondergoed. Hij werd het gezicht van topmerken als Adidas, Audi, Omega en Qantas. Hij was graag gezien op mondaine feestjes. Thorpe ontgroeide langzaam het 50 meter-bad.

Tot en met de Olympische Spelen van 2004 kon hij zich niettemin óók blijven concentreren op het zwemmen. In Athene nam hij op de 200 meter revanche op ’VDH’. Hij veroverde er nog eens twee keer goud. Het was achteraf gezien zijn laatste optreden. Na een sabbatsjaar werd zijn comeback dit jaar verstoord door een handblessure en ziekte. Zijn grootste probleem was echter van mentale aard. Daar kwam hij achter tijdens zijn vlucht afgelopen zomer naar Los Angeles. Hij dook bijna net zo vaak onder in Hollywood als in het water van het trainingsbad.

Na zijn terugkeer in Australië kwamen de nationale kampioenschappen begin december dreigend op hem af. Daar moest hij zich plaatsen voor het WK volgend jaar maart in Melbourne. Om 14.53 uur nam hij zondag het besluit om dat te laten schieten, kort daarna erkende hij dat het beter was om definitief te stoppen.

„Zwemmen is niet langer het belangrijkste in mijn leven”, zei ’Thorpedo’, wiens erfenis bestaat uit vijf gouden olympische medailles, elf wereldtitels en dertien wereldrecords. Op de 200 en 400 meter vrije slag was niemand ooit sneller dan de man die een inspiratiebron was voor velen maar uiteindelijk bewees dat een veeleisende sport als zwemmen niet met glitter en glamour te combineren valt.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden