'The Welsh Wizard' bood al 10 pond voor verloren wedstrijd

Na schandalen in het buitenland krijgt nu ook Nederland zijn onderzoek naar omkoping in het betaald voetbal. Volgens sommigen zijn er aanwijzingen voor malversaties in de eerste divisie. Bijna een eeuw geleden kende het voetbalgekke Manchester al zijn eigen schandaal.

Voetbal houdt Manchester verdeeld. Inwoners van de Britse fabrieksstad hebben de keuze uit United en City. Fan zijn van allebei is eigenlijk geen optie.

Manchester United domineerde lange tijd het Engelse voetbal en behaalde ook internationaal successen. Nederlandse spelers als Ruud van Nistelrooy en Edwin van der Sar droegen daar het hunne aan bij.

Manchester City veert sinds een paar jaar op, mede dankzij de welgevulde portemonnee van de Arabische eigenaar. Alle investeringen werden dit jaar bekroond met het eerste landskampioenschap in ruim veertig jaar.

De rivaliteit tussen de twee clubs in Engeland, bakermat van het voetbal, gaat ver terug. Begin vorige eeuw was Manchester City de bovenliggende partij. In 1904 won het team de FA Cup. Een jaar later liep City het kampioenschap maar net mis.

Een van de sterspelers was de Welshman Billy Meredith. Met de nodige moeite had de club deze rechtsbuiten losgeweekt van zijn moeder en zijn geboortestreek, waar hij in de mijnen werkte als menner van de daar gebruikte pony's.

In het veld was Meredith razendsnel en met magistrale voorzetten kon hij collega's nauwelijks te missen doelkansen geven. Uit zijn bijnaam, 'The Welsh Wizard', sprak bewondering.

Aan het einde van het seizoen 1904-1905 ging het mis. Manchester City moest de laatste wedstrijd winnen om kampioen te worden. Dat lukte niet. Na de wedstrijd onthulde een speler van Aston Villa dat hij was benaderd door Meredith. Die zou zijn collega uit Birmingham tien pond geven, als die de wedstrijd zou verliezen.

Hoewel de Welshman nooit zou bekennen, bleven de beschuldigingen overeind. Onder druk van de omstandigheden en terwijl steun van zijn vereniging uitbleef, deed hij wel een boekje open over de clubcultuur bij City. Daar kregen spelers twee tot drie pond meer betaald dan het door de Britse KNVB, de FA, toegestane maximum van vier pond per wedstrijd.

Het schandaal werd op die manier alleen maar groter. De bond trad streng op. Twee mensen uit de clubleiding werden zelfs voor het leven geschorst. Ook de spelers kregen straf: zeventien van hen, onder wie Meredith, werden voor achttien maanden geschorst en veroordeeld tot een boete.

De club was gedwongen om de beste krachten te verkopen. Stadgenoot Manchester United greep zijn kans en haalde met Meredith en een paar van zijn collega's de kern van het eerste succeselftal uit de verenigingsgeschiedenis binnen. Het team werd kampioen in 1908 en 1911, won in dezelfde jaren het Community Shield en in 1909 de FA Cup.

Het zegt iets over de status van Meredith, een van de eerste echte sterren van het voetbal, dat hij op latere leeftijd kon terugkeren bij Manchester City. Kennelijk vergaf men hem daar zijn loslippigheid ten tijde van het omkoopschandaal van 1905.

De vleugelspits bleef actief tot op hoge leeftijd. Het leverde hem naast The Welsh Wizard een nieuwe bijnaam op: 'Old Skinny'. De tijd leek bijna geen vat te hebben op Merediths tanige en lenige lichaam. Hij was dik 45 jaar oud, toen hij zijn laatste wedstrijd voor het nationale elftal van Wales speelde en bijna vijftig toen hij afscheid nam in het eerste van Manchester City.

Meredith overleed in 1958 op 83-jarige leeftijd. Hij lag jarenlang in een anoniem graf, totdat er begin deze eeuw een nieuwe gedenksteen kwam. United en City leverden beide een financiële bijdrage.

Het schandaal is hem vergeven. In 2007 kreeg Meredith een plekje in de Football Hall of Fame, tijdens een ceremonie waarin onder anderen ook de Brit Glenn Hoddle, de Schot Graeme Souness en de Nederlander Dennis Bergkamp die eer ten deel viel.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden