Strijd tussen zeekoeien en boten in Florida

MIAMI - Vertederd buigen enkele bezoekers aan het Seaquarium in Miami zich over de rand van het bassin. ,,Kijk daar, dat is Phyllis'', roept een van de kinderen. Het voorwerp van de belangstelling dobbert op haar rug in het water en maakt sloom een paar zwembewegingen.

Bert van Panhuis

Phyllis is een manatee, de Indiaanse naam voor de zeekoe, het boegbeest van de Amerikaanse staat Florida. Hij wordt zelfs op de kentekenplaat gevoerd en het geld dat de overheid daarmee binnen krijgt, zo'n zes à zeven miljoen gulden per jaar, wordt weer gestoken in de instandhouding van de dieren. Er is een 'Redt de manatee' Club, die een van de grootste milieugroeperingen in Florida is. Dat redden is hard nodig, zegt de club. Vorig jaar stelde ze met nog achttien milieugroepen vast dat de zeekoe 'op punt van uitsterven' stond. En daarom begon men een proces tegen de twee overheidsinstellingen -een van de federale staat en een van Florida- die verantwoordelijk zijn voor de stand van de visserij en de fauna. Ze hadden de bestaande regels niet nageleefd. Eind januari schikte de overheid.

Een kleine 3300 zeekoeien hebben marine-biologen begin dit jaar vanuit de lucht waargenomen, zeshonderd meer dan in 1996. En, geven de wetenschappers toe, het is slechts één waarneming, mogelijk zijn er vele honderden meer. In elk geval is het aantal de afgelopen tien jaar zeker verdubbeld. Het merendeel van de zeekoeien houdt zich vanwege het warme water op in het zuidoosten en -westen van de staat. En daar worden ook de meeste dode exemplaren -of wat daar van over is- opgehaald uit het water: een dikke duizend de afgelopen 25 jaar aan de westelijke kant, 1300 in het zuidoosten.

De zeekoeien hadden hun dodelijke verwondingen te danken aan de schroef van een boot. 'Redt de zeekoe' en de andere milieugroeperingen willen dan ook dat de overheid paal en perk stelt aan het varen in de kustwateren van Florida.

Florida gaf al in 1989 dertien counties aan de kusten opdracht beschermende maatregelen te treffen, maar in slechts vier kwam het er ook van. Miami-Dade stelde zones in waarbinnen snelheidsbeperkingen gelden voor boten en in Broward County (Fort Lauderdale) wordt aan een regeling gewerkt. Daarnaast komen er enkele 'safe havens', gebieden waar de zeekoe ongestoord kan dobberen en zwemmen. De maatregelen zijn hard nodig, zegt 'Redt de zeekoe'. Patti Thompson, biologe bij de club: ,,Als een moederkoe wordt gedood door de schroef van een boot zijn de jongen die ze bij zich heeft helemaal op zichzelf aangewezen. Je moet eens zien wat we op een drukke julidag soms uit het water halen. De karkassen van kalfjes zijn soms in pulp veranderd.''

'Redt de zeekoe' heeft er vorig jaar voor gepleit om op 115 plekken in de staat beperkingen op te leggen aan boten en jachten; de federale overheid heeft zelfs 150 plaatsen op het oog. Vooral de pleziervissers steigeren, want het betreft enkele van hun populairste plekjes. Maar ook de uitbaters van jachthavens zien de ontwikkelingen met lede ogen aan. Zolang de overheid zijn beleid niet heeft uitgestippeld, worden er geen vergunningen verstrekt voor de uitbreiding van havens of de aanleg van nieuwe.

Op de hoorzittingen die sinds het begin van het jaar worden gehouden, komen honderden belanghebbenden opdraven die menen dat het beschermen van de zeekoeien uit de hand loopt. Vorige maand lieten meer dan 2000 demonstranten van zich horen in Punta Gorda aan de zuidwestkust en er vielen kwalificaties als 'logge Bambi's'. Diane Whitley kwam onlangs haar ongenoegen uiten op een hoorzitting in Brevard County, ten oosten van Orlando. In dit gebied worden de meeste manatees door boten gedood. Whitley en haar man hebben er een jachthaven, die steeds meer te maken krijgt met beperkingen. Whitley: ,,Al zou je hier over de ruggen van de zeekoeien van kust naar kust kunnen lopen, dan nog willen de overheid en de milieubeweging beperkingen, want de dieren worden huns inziens bedreigd.''

Bedreigd of niet, de meeste deskundigen menen dat de zeekoe in Florida grote risico's loopt door de toenemende vaarbewegingen. ,,We verschillen misschien van mening met de milieubeweging over de vraag of de zeekoe op uitsterven staat'', meent federaal ambtenaar S. Forsythe. ,,Maar de boten eisen steeds meer hun tol. En dat kunnen we niet laten voortduren.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden