Strijd der titanen: de jacht op tech-patenten

Apple, Google, Facebook en Microsoft op overnamepad

Er komt een dag dat iedereen op aarde voor zijn communicatie volledig afhankelijk is van de grote vier: Apple, Google, Microsoft en Facebook. Ze kopen elk ander succesvol internetbedrijf simpelweg op. Volgens de laatste geruchten aast Facebook op Whatsapp, wil Google de koopjessite Groupon inlijven en bieden Apple en Google samen 500 miljoen dollar op de patenten van het noodlijdende Kodak. En dat is nog maar de oogst van deze maand.

De grote vier richten zich vooral op het binnenharken van bedrijven met veel licenties. Die eigendomsrechten op techniek en vormgeving kunnen ze gebruiken in de oorlog om zoveel mogelijk patenten te bemachtigen. In vele rechtszaken ter wereld buigen juristen zich over het intellectueel eigendom van afgeronde hoekjes, swipen en touchscreens.

Apple, aartsvader van de smartphone, beschuldigt met name het Zuid-Koreaanse Samsung - dat Google-software gebruikt - van na-aperij. Af en toe geeft de rechter een van de partijen gelijk, waardoor ze als een haas het model smartphone of tablet moeten aanpassen.

In een interview met Elsevier liet Google-topman Dave Sobota weten niet blij te zijn met hoe het patentsysteem momenteel werkt, maar er niet onderuit te kunnen om het geld in de kas te gebruiken voor overnames die specifiek gericht zijn op het verkrijgen van patenten en dus juridisch sterker te staan.

Opmerkelijk in deze strijd tussen de grote aartsrivalen is dat Apple en Google ineens samenwerken om de patenten van Kodak op de kop te tikken is. De twee giganten beconcurreren elkaar op leven en dood op de smartphonemarkt, maar kunnen allebei de rechten op fotografie-licenties goed gebruiken.

Bij dit soort aankopen is samenwerking niet ongebruikelijk, stelt Andreas Udo de Haes van de nieuwswebsite Webwereld. Ze willen die patenten allebei zó graag, dat als ze tegen elkaar op gaan bieden de prijs torenhoog wordt opgedreven, en dat willen ze voorkomen. Eerder kochten Microsoft en Apple - ook niet bepaald beste vrienden - al gezamenlijk een pakket patenten van telecombedrijf Norton ter waarde van 3,5 miljard euro. Google viste hierbij achter het net.

Volgens De Haes is de overname van Norton niet meer dan een grote zak met duizenden licenties op mobiele netwerken en technieken voor mobiele telefonie. "Steve Jobs had het over een nucleaire oorlog die hij voerde met Google en Microsoft. Maar je ziet dat uiteindelijk zakelijke argumenten de doorslag geven."

Veel van de overnames zijn kruimels voor deze bedrijven, want hun kasreserves zijn enorm. Apple is de meest waardevolle onderneming ter wereld met een kleine 500 miljard euro aan beurswaarde. Google en Microsoft vertegenwoordigen beide een beurswaarde van een kleine 200 miljard euro.

Ook Facebook doet als kleinste van de vier dapper mee aan het opkopen van bedrijven. Sinds de beursintroductie vorig jaar halveerde weliswaar de beurswaarde, maar toch. De sociale-netwerksite is nu nog 55 miljard euro waard. Het doet niet mee aan de grote patentenstrijd, maar wel is dé vriendensite - net als Google, Microsoft en Apple - een stofzuiger bij opkopen van succesvolle internetbedrijven. Zo heeft het de populaire sociale fotowebsite Instagram en het spelletje Draw Something op de kop getikt.

De Haes ziet hierin de grote kracht van deze Amerikaanse internetgiganten. "De Amerikanen hebben voelsprieten voor talentvolle start-ups. Het beroemdste voorbeeld is Google, dat zelf geen goed videokanaal wist op te zetten en toen het nog piepkleine Youtube kocht."

Analist Versteeg verwacht dat in deze strijd der giganten de telecombedrijven het nakijken hebben. "We gaan natuurlijk uiteindelijk niet meer betalen voor telefoontikken. Het is nu nog niet ingeburgerd, maar iedereen gaat via internet bellen. Microsoft heeft Skype al opgekocht. Er wordt gespeculeerd dat Microsoft ook het Finse Nokia gaat inlijven om met de Windows Phone aan de weg te timmeren. Als dat het bellen via internet gemakkelijker maakt, zijn KPN en Vodafone alleen nog maar nodig voor het leveren van de internettoegang."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden