Steve Stunt stapt terug: op naar zijn Limburg

Vlaanderen staat paf, nu de machtige leider van de socialistische partij kiest voor de functie van provinciaal gouverneur in Belgisch Limburg. De geboortegrond trekt, ook aan topmannen.

Op het hoogtepunt van zijn loopbaan gaat Steve Stevaert (51) weg als voorzitter van de SP.A, de Socialistische Partij Anders. Dat wekt grote verbazing, want hij leek nog lang niet uitgebloeid. Hij was een grote stemmentrekker met zijn optimistische uitstraling en vooral zijn kernachtige taal zonder moeilijke woorden.

Zijn verleden als kroegbaas was daar niet vreemd aan. ,,Ik heb mezelf opgeleid door veel te lezen'', zei hij eens. ,,Toch gebeurt het nog dat andere politici academische taal hanteren die ik niet begrijp. Ik zeg dan gewoon dat ik ze niet kan volgen. En dan moeten ze het uitleggen, en blijkt dat het niet klopt wat ze zeggen. Wat niet uitlegbaar is, klopt niet, hé?''

Uitleggen kan Stevaert als de beste, ook als het niet helemaal klopt. Zoals zijn campagne om openbaar vervoer en onderwijs helemaal gratis te maken. Dat was zijn uitleg van het socialistische streven naar herverdeling van inkomen.

Zijn tegenstanders mopperden. Gratis bestaat niet, wierpen andere partijen tegen, want het geld komt uiteindelijk toch uit de zak van de kiezer. Maar Stevaert negeerde dat en scoorde. Als burgemeester van Hasselt heeft hij de bus inderdaad gratis gemaakt. Hij wilde ook méér bussen en trams. ,,Dan hoeven reizigers niet meer op ingewikkelde tijdschema's te kijken.''

Door dat soort acties kreeg hij de bijnaam Steve Stunt. Onvriendelijker was het etiket 'populist', dat hem werd opgeplakt. Toch heeft hij ook lastig te verkopen plannen doorgedrukt. Zoals het plaatsen van massa's flitspalen langs Vlaamse wegen. Ook liet hij als minister illegaal gebouwde villa's afbreken. Het getuigt van moed als je in België aan huis of auto komt.

Anders dan in Nederland zijn partijvoorzitters in België echte bazen; ze zijn belangrijker dan ministers of lijsttrekkers. Stevaert was dat zeker. Vijf jaar geleden werd hij ondervoorzitter, in 2003 voorzitter. Hij was toen al burgemeester, minister en vice-premier geweest. Hij leidde zijn partij strak, en schoof naar believen ministers naar voren of opzij.

Nu heeft hij zichzelf weggeschoven -naar de provincie, naar een functie die net als in Nederland gezien wordt als een pre-pensioen. Maar voor hem blijkt deze apolitieke baan onweerstaanbaar te zijn, want hij kan terugkeren naar zijn geboortegrond, naar Hasselt, de hoofdstad van Belgisch Limburg. Voor het eerst wordt een socialist 'koning van Limburg'.

In Vlaanderen, waar mensen lang aan hun dorp of stadje blijven plakken, keren ook toppolitici graag terug naar hun geboortestreek, meestal als burgemeester. In dorpskroegen, volkshuizen en parochiezaaltjes voelen ze zich beter thuis dan in Brusselse vergaderkamers.

,,Toppolitiek was niet echt mijn ding'', zegt Stevaert. ,,Ik had er een beetje aanleg voor, en ik heb dat gedaan uit plichtsbesef.'' Maar het begon hem zwaar te vallen, vertelt hij nu. ,,Ik werk vanaf mijn vijftiende, zeven dagen per week. Fysiek pleeg je heel de tijd roofbouw. Men zag mij lachend op tv. Maar toppolitiek is hard werken.''

Hoewel Stevaert als gouverneur geen macht heeft, hoopt hij toch Limburg in tien jaar te veranderen. Net als in Nederlands Limburg is de Belgische buur de sluiting van de kolenmijnen nog nauwelijks te boven gekomen. Er zijn banen nodig. Steve Stunt zal dus nu zijn kunsten aan bedrijven moeten vertonen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden