STERRENKUNDE

De tijdelijke onzichtbaarheid van de ringen van Saturnus laat astronomen een betere routekaart leveren voor ruimtevaartuigen.

Afgelopen maandag bevonden de beroemde ringen van Saturnus (die in feite uit talloze rotsblokken bestaan) zich precies in het verlengde van ons aardse blikveld, waardoor ze gedurende een klein half uur onzichtbaar waren. Het is een verdwijntruc in drie bedrijven; op 10 augustus en 11 februari doet het verschijnsel zich nogmaals voor.

Het gebeurt eens in de vijftien jaar dat een Saturn ring plane crossing astronomen een blik gunt op de directe omgeving van de ringen. Het zonlicht dat door de ringen wordt weerkaatst hindert de sterrenkundigen doorgaans bij het observeren van bijvoorbeeld naburige maantjes. Dertien van de achttien bekende Saturnusmanen zijn ontdekt tijdens een periode dat de ringen vanaf de aarde onzichtbaar waren.

Vandaar dat veel krachtige telescopen op aarde en in de ruimte (de Hubble space telescope deed ook mee) afgelopen maandag de onmiddellijke nabijheid van Saturnus afspeurden.

Meer kennis over de aanwezigheid en omvang van ringen en maantjes kan leiden tot een betere routeplanning voor ruimtevaartuigen. Vooral de vluchtleiders van de aanstaande Amerikaans/Europese Cassini-missie hebben belang bij een betrouwbare 'plattegrond' van Saturnus en omstreken. In 1997 wordt Cassini gelanceerd, om in 2004 dwars door de ringen heen te vliegen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden