Sprankjes hoop in Amsterdam

Ajax heeft nog altijd zicht op tweede ronde, daar klampt trainer De Boer zich aan vast voor duel met Barça

AMSTERDAM - In zijn toch al loodzware poule maakt de kampioen van Nederland zich op voor het zwaarst denkbare einde van de groepsfase van de Champions League. Vanavond treft Ajax het al geplaatste Barcelona in de Arena, waarna over twee weken de tweede grootmacht, in naam dan, dient te worden bestreden: AC Milan in San Siro. Hoewel de krachtsverhoudingen in de groep met Celtic als tweede zwakkere broeder op voorhand vast leken te liggen, zou Ajax aan tussentijdse verschuivingen in elk geval sprankjes hoop kunnen ontlenen.

Onbewogen stelde de immer competitieve trainer Frank de Boer zich gisteren andermaal de tweede plaats ten doel. Voorlopig heeft Ajax als nummer drie één punt achterstand op AC Milan en één punt voorsprong op Celtic. Barcelona is zonder zijn geblesseerde sterspeler Messi in Amsterdam neergestreken, maar dat werd door De Boer nog laconiek beschouwd. "Het scheelt natuurlijk, maar Barcelona heeft ook zonder hem weinig punten verloren in de competitie en in de Champions League", zei hij. "Ze hebben zo veel goede spelers, er zal evengoed een aardig team staan."

Hoopgevender zou voor Ajax het vormverval van AC Milan kunnen zijn. Het al eerder van zijn grandeur ontdane Milan kon zich zaterdag in eigen stadion niet van het tot een tiental gereduceerde Genoa ontdoen (1-1). Met liefst 25 verliespunten is de ploeg afgezakt naar de dertiende plaats in de Serie A. De Italianen reisden gisteren in alle onzekerheid af naar Glasgow, waar ze op een warm onthaal van Celtic mogen rekenen. Anderzijds is het voorlopig moeilijk voorstelbaar dat er voor Ajax in de laatste speelronde veel kan zijn weggelegd in Milaan, ongeacht de staat van de opponent.

Maar zo denkt Frank de Boer dan weer niet, en zo kan hij ook niet denken - zeker niet in de openbaarheid. Hij denkt onverminderd in kansen of mogelijkheden, en cijfermatig wordt hem daartoe ook nog steeds de ruimte geboden. Ajax maakt hoe dan ook nog kans om zich als eerste Nederlandse ploeg na PSV in 2006 voor de tweede ronde te plaatsen. Hooguit brengt De Boer enige nuance aan in zijn mantra dat ook tegen zwaardere tegenstanders (iets van) het eigen spel gespeeld moet worden. Dat deed hij al eerder in deze campagne, en gisteren bleek hij ook zo verstandig. "We moeten ons zo goed mogelijk wapenen", sprak De Boer. "Ik hoop dat wij het beste uit onszelf kunnen halen."

Het dit seizoen in alle competities nog ongeslagen Barcelona mist naast Messi ook doelman Valdes, de verdedigers Alves en Adriano en de geschorste aanvaller Alexis Sanchez. De Boer ontleent vertrouwen aan de laatste drie duels die door Ajax alle werden gewonnen: van Celtic (1-0), NEC (0-3) en Heracles (3-0). De coach vindt dat Ajax stapjes voorwaarts heeft gemaakt na de opening van het Champions Leagueseizoen tegen een destijds niet bijster geïnspireerd Barcelona, midden september in Camp Nou (4-0). "We zijn als groep verder", zei De Boer. "In de spelopvatting gaat minder fout. We geloven in elkaar, met zelfvertrouwen. De laatste drie wedstrijden hebben iedereen het gevoel gegeven dat we moeilijk te verslaan zijn."

Toch lijkt De Boer opnieuw tot enig gepuzzel gedwongen. De formatie waarin tegen Celtic voorzichtig de weg omhoog leek te zijn ingeslagen, moest weldra worden gewijzigd door blessures van De Jong en Sigthorsson. Tegen Heracles kon derde spits Hoesen zaterdag bepaald niet overtuigen, en het lijkt niet aannemelijk dat hij op een aanmerkelijk hoger plan wordt gehandhaafd. De verwachting is dat De Boer een middenvelder naar de punt van de aanval schuift, zoals hij eerder al vaker deed met De Jong. Het eigen talent Klaassen lijkt daarvoor de eerste gegadigde, de multifunctionele Deen Schöne zou ook een optie kunnen zijn.

Ook een prominent toeschouwer zal vanavond benieuwd zijn wat De Boer bedenkt. Johan Cruijff heeft aangekondigd dat hij in de Arena zal zijn om de clubs van zijn voetballeven te bekijken. Maar wel met andere ogen, liet hij al weten. Hij let meer, zei hij, op wat er gebeurt dan op het resultaat. Dan weten De Boer en Ajax alvast dat een nederlaag op een bepaalde manier de zegen van de clubhervormer zou kunnen hebben.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden