Sportieve wraak na half jaar vol frustratie

Gert Steegmans (26) werd onbedoeld de hoofdrolspeler op het Gentse feest dat voor QuickStep-ploeggenoot Tom Boonen was ingericht.

John Graat en Gent

Waren de Engelsen misschien wel onwetend over alle dopingschandalen, het wielergekke Vlaanderen kon het gisteren nog minder deren. De Vlamingen grepen de doorkomst van de Tour aan om een volksfeest aan te richten. Met braderieën, tentoonstellingen, feesten en veel bier. De apotheose verhoogde de vreugde. Alsof er een doelpunt was gescoord in een WK-finale ging aan de Charles van Kerckhovelaan in Gent een hartstochtelijk gejuich op toen twee Vlamingen van de Belgische QuickStep-ploeg als eerste en tweede triomfantelijk over de streep gingen.

Was het een gift, van de ongekroonde koning van Vlaanderen, of kon hij niet beter? „Als het een geschenk was, dan is dat het mooiste van mijn leven”, sprak Gert Steegmans. De piloot was een half wiel eerder dan zijn kopman Tom Boonen de streep gepasseerd. „Tom heeft een groot sporthart, maar een nog groter mensenhart. Het maakt niet uit wie er wint, wíj hebben gewonnen”, verklaarde teammanager Patrick Lefevere. „Dit is waarom ik in deze sport blijf.”

Meer dan een half jaar frustratie van een wielerploeg balde zich samen tot een explosie op het juiste moment, tegen het gedroomde decor. De QuickStep-ploeg kende een dramatisch jaar. In januari werd Lefevere door de krant Het Laatste Nieuws beschuldigd van het jarenlang aanzetten tot doping. De aantijgingen werden later grotendeels weerlegd, veel feiten klopten niet, maar het leed was al geschied. Vorige maand deed de Belgische justitie invallen in het wielermilieu. Een foutief bericht op internet meldde dat het om de QuickStep-ploeg ging. Alleen een verzorger bleek meegenomen voor verhoor, maar na onderzoek zonder bewijzen weer vrijgelaten.

Lefevere ging er zwaar onder gebukt. Zijn zoontje kwam huilend uit school. Een bedrijf dat als nieuwe hoofdsponsor zou gaan optreden na 2008, voor elf miljoen euro per jaar, brak de onderhandelingen af. Lefevere bleef onder vuur liggen. Deze week zei T-Mobile-manager Bob Stapleton nog dat de Belgische ploegbaas tot de oude garde behoort en maar beter uit de sport kan verdwijnen. „Ik nodig dat kieken uit om al onze 361 bloedcontroles van dit jaar te onderzoeken”, reageerde Lefevere gisteren. „Al de toestanden van dit jaar hadden invloed op mijn renners. Ik heb steeds gezegd: probeer het maar te negeren, blijf hard en correct werken.”

Dat viel niet mee. De ploeg die de klassiekers jarenlang domineerde, won dit jaar in de Pro Tour slechts één rit in de Ronde van Zwitserland. „Het grijpt je aan, al die beschuldigingen. Ik voelde me soms bekeken als een lid van een foute bende. Het raakte ook al het personeel en hun families. Vandaag hebben we geantwoord”, zegt Steegmans.

Hoe dichter een Vlaming bij huis koerst, hoe sterker hij wordt. Dat is in de klassiekers zo, het was in de Tour ook vaak zo. Al achttien keer in de historie won een Belg in eigen land een etappe. Niet Boonen, maar Steegmans kreeg de eer. Dat was eigenlijk niet de bedoeling. Na de fouten in Canterbury zondag had de QuickStep-ploeg het plan voor de massasprint aangepast. Niet Steven de Jongh, maar Steegmans zou de kopman lanceren voor de sprint. Dat deed hij, alleen kon of wilde Boonen op het hellende wegdek zijn locomotief niet meer voorbij gaan.

Vincere insieme, samen winnen, is altijd de huisregel geweest van Lefevere. Steegmans werd tot zijn eigen verbazing de hoofdrolspeler op het feestje dat voor zijn kopman was bedoeld. Een chronisch gebrek aan zelfvertrouwen zit de 26-jarige Limburger al jaren in de weg. „Ik ben niet een leider zoals Tom. Dat is een superster, die met de druk kan omgaan. Daar heb ik moeite mee.” Zijn naam werd nog lang gescandeerd door het publiek, dat alle beveiliging rond de Tourkaravaan negeerde. „Wat me nu allemaal overkomt, ik snap er geen fluit van.”

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden