SpaceX lanceert de eerste gerecyclede ruimteraket

Een Falcon 9-raket van SpaceX stijgt op vanaf de lanceerbasis van NASA in Florida op 20 februari. De raket bevoorraadt het ruimtestation ISS. Beeld EPA

Een primeur in de ruimtevaart. Het Amerikaanse commerciële ruimtevaartbedrijf SpaceX lanceert vannacht een ‘gerecyclede’ trapraket, die een satelliet in een baan rond de aarde moet brengen en een deel van zijn onderstel daarna terugstuurt.

Als de operatie volgens plan verloopt, is SpaceX de eerste die een herbruikbare raket een retourtje tussen de aarde en de ruimte laat vliegen. Volgens ruimtevaartdeskundigen zou dat een sprong voorwaarts voor de hele sector betekenen.

SpaceX – dat in handen is van de Amerikaanse miljardair Elon Musk, die ook automerk Tesla bezit - lanceert om zes uur ’s avonds lokale tijd de ‘historische’ herwonnen trapraket vanaf de lanceerbasis van NASA in Florida.

De raket heet de Falcon 9 en heeft er al een ruimtereis op zitten. Tenminste, een deel ervan. Vorig jaar april bevoorraadde de raket het ruimtestation ISS. Toen de Falcon eenmaal in de ruimte was, koppelde het zijn onderstel met raketaandrijving af. Dat deel keerde terug naar de aarde en landde met succes op een onbemand zeeplatform in de Atlantische Oceaan.

Het onderstel is nu onderdeel geworden van een nieuwe raket en staat op het punt voor de tweede keer de ruimte in te gaan. Bovenop de raket zit een satelliet van het Luxemburgse telecombedrijf SES, dat eenmaal in een baan rond de aarde (in orbit) delen van Zuid- en Midden-Amerika van internet en televisie moet gaan voorzien.

Beeld EPA

Het was eigenlijk de bedoeling dat de Falcon 9 in oktober al zou opstijgen, maar doordat een andere, nieuwere raket van SpaceX ontplofte voor de lancering bleef de herwonnen raket aan de grond.

Ruimtegeschiedenis

SpaceX zou ruimtegeschiedenis schrijven als het de gebruikte raket in de ruimte krijgt en het afgekoppelde deel daarvan weer veilig terugkeert op aarde. Een concurrent van Musk, het ruimtevaartbedrijf Blue Origins, in handen van Amazon.com-oprichter Jeff Bezos, gebruikt al langer ‘tweedehands’ raketten, maar die kwamen nooit in een ring rond de aarde zoals de gerecyclede Falcon 9 dat moet gaan doen.

Tot nu toe worden kostbare raketonderdelen als stuwmotoren en andere delen van trapraketten meestal afgeworpen na de lancering. Ze belanden in zee of verbranden in de atmosfeer.

Maar hergebruik van raketonderdelen zou tientallen miljoenen aan kosten kunnen besparen en volgens deskundigen ruimtereizen een stuk goedkoper maken. Zo kreeg SES, de opdrachtgever van de ruimtereis, een korting van 62 miljoen dollar van SpaceX omdat het een herbruikbare raket inzet, zegt het bedrijf.

Grote plannen

Het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf probeert al enkele jaren raketonderdelen heelhuids weer op aarde te laten landen na lancering. SpaceX verwacht de onderdelen die weer veilig voet op aarde zetten te kunnen hergebruiken voor minstens vijftien ruimtereizen.

Die terugreizen naar de aarde verlopen overigens met wisselend succes: het bedrijf probeerde dertien keer het onderstel van Falcon 9 raketten op de grond te krijgen. Dat lukte acht keer, waarvan vijf landingen op zee plaatsvonden en drie op het vasteland. De raketten landen rechtopstaand en zetten zichzelf neer op vier uitklapbare landingsarmen. 

SpaceX heeft grote plannen met zijn ruimtevaartprogramma. Eigenaar Elon Musk zei eerder deze week dat zijn bedrijf volgend jaar toeristen in een baan rond de maan gaat vervoeren. SpaceX is bij het grote publiek vooral bekend door het plan van het bedrijf om Mars te koloniseren. Herbruikbare raketten – zoals de Falcon 9 die vannacht gelanceerd wordt – spelen volgens SpaceX daarin een cruciale rol.

Elon Musk, miljardair en eigenaar van commercieel ruimtebedrijf SpaceX, in 2014 Beeld EPA
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden