Sindbad / Een wandelpionier

Een wandelpionier was de reisorganisatie Sindbad. En wandelen is allang niet oubollig meer.

De allereerste reis was in 1954, het woord toerisme moest bij wijze van spreken nog worden uitgevonden. De Eindhovense gymleraar Tonnaer, vanwege zijn gezondheid uitgeschakeld voor zijn vak, was niet van plan achter de geraniums te kruipen en organiseerde voor collega's en kennissen een wandeltocht in het Oostenrijkse Lanersbach. De Sint Bernhardsbond heette het in het begin, een naam die al gauw veranderde in Sindbad.

De vijftigjarige reisorganisatie van wandelvakanties was dus echt een pionier. Naast de actieve reizen kwamen al snel vakanties met een cultureel element; een pater classicus leidde een tocht naar Athene. En weldra volgde Rusland als reisdoel. Directeur Frits Deben: ,,Dat was nog in de tijd van het communisme. Als je dat meegemaakt had, was je achter het IJzeren Gordijn geweest. Daar sprak je hele dorp over. Dat was een ander politiek systeem -niet alleen bijzonder voor de reizigers maar ook voor de organisatie. We moesten visa regelen om binnen te komen, met recht pionierswerk.''

Maar al gauw werd Europa te klein. Na Griekenland en Turkije, aanvankelijk verre bestemmingen, gingen we naar India, Indonesië en ga maar door. Ik herinner me nog dat er een groep van Sindbad in 1979 in Afghanistan zat, toen daar een staatsgreep plaats vond en de koning afgezet werd. Het heeft ze bijna de kop gekost. Met hulp van radioamateurs hebben we contact met ze onderhouden. Dat gaf een hoop publiciteit.''

Waren het in het begin vooral leraren die met Sindbad op reis gingen, nu schrijft ook jan-met-de-pet zich in voor een vakantie. Organisatorisch veranderde ook het nodige: het bedrijf werd overgenomen door verzekeraar Ohra en verhuisde naar Arnhem. Dat was geen succes. Verzekeren en reizen organiseren waren twee verschillende disciplines. Inmiddels (1995) was Frits Deben in beeld gekomen, oprichter in 1981 van de specialist in fietsvakanties Cycletours. Hij zag wel wat in de combinatie van wandel- en fietsvakanties, allebei gericht op actieve reizigers met zelfs een overloop in belangstelling. En zo verkaste Sindbad naar Amsterdam, werd in een fris jasje gestoken en vormde een goede aanvulling op de marktleider op fietsgebied.

Echte specialisten zijn het, Cycletours en Sindbad. ,,Het gaat ons niet om de bulk maar om de kwaliteit. Wij kunnen de diepte ingaan, wij hebben programma's samengesteld voor gezinnen met kinderen, voor koppels zonder kinderen of voor 50-plussers. Wandelen is daardoor ook geen oubollige aangelegenheid meer, het heeft veel meer inhoud gekregen. De tijd van de geitenwollen sokken is voorbij.''

Sindbad veranderde zijn logo. De zwaan werd een vertrekpunt dat vier windstreken op spettert. ,,We zijn weer waar we vijftig jaar geleden begonnen'', zegt Deben. ,,Onze meeste klanten zijn jongeren, onze kernwoorden zijn cultuur en individuele beleving. Dat zijn dezelfde elementen als in het verleden. We steken veel tijd in het contact met onze klanten; niet alleen door middel van enquêtes achteraf, maar al onderweg via onze reisleiders. We organiseren jaarlijks een dag voor trouwe deelnemers, we inspecteren de accommodaties en eten ook nog al eens een avondje met een groep mee. Dat kom je er wel achter wat er leeft. En dat vertaalt zich in de klandizie. We krijgen al boekingen voordat onze brochure uit is.''

Ondanks de dumpprijzen voor vliegreizen voorziet Deben ook in de toekomst een sterke behoefte om wandelvakanties bij een reisorganisatie als de zijne te boeken. ,,Wandelen is een heerlijke vorm van ontspanning, maar men laat de technische kant van de reis graag aan ons over. Wij kennen de couleur locale, wij weten de sfeervolle accommodatie te vinden, wij zoeken de mooie gebieden uit en zorgen voor de goede routebeschrijving. Als men zich daar aan overgeeft, zijn ze binnen twee uur na vertrek hun stress kwijt. Het hoeft allemaal niet zo luxe te zijn, als het maar comfortabel is. Onze wandelaars willen ook niet opgaan in de massa. Het moet authentiek zijn. Een hotellerie waarin moeder de vrouw meedoet en een B en B-sfeer hangt, dat blijft je bij. Beleving is belangrijk. Als wij daarvoor de faciliteiten kunnen bieden, graag. Uiteindelijk moet iedereen zelf z'n eigen vakantie maken.''

Sindbad is niet de goedkoopste reisorganisatie, geeft Deben toe. ,,Maar wij hebben onze reizigers ook wat te bieden voor hun geld. Wij zijn wél specialist. Een rondreis in Cornwall met elke avond een andere B en B is veel duurder dan overnachten in één betonnen bunker. Dat is voor ons een arbeidsintensieve reis. Je gaat naar de delicatessenwinkel in plaats van naar de supermarkt. Dat hoeft helemaal geen poespas te zijn, het gaat ook niet om een driekleuren koelkast op je kamer -maar onze reizigers (wij praten niet over toeristen) willen comfort.''

Naast veel jongeren neemt Sindbad ook veel ouderen mee op reis. ,,Wie nu vijftig is, is niet te vergelijken met vijftigjarigen van 35 jaar geleden. Mensen zijn veel gezonder en actiever, gaan tot veel hogere leeftijd mee. Ze vragen wel om meer comfort dan vroeger, zonder als debiel te worden versleten. Ze kunnen nog heel veel. Ze hebben hard gewerkt, ze hebben kinderen groot gebracht en denken; 'Hè, hè, nu willen wij ook eens alleen op reis'. Ze zoeken naar een gelijksoortig gezelschap: ze hebben een interesse die verder gaat dan de laatste voetbaluitslagen of de jongste AEX-index. De kans dat je ook nog eens leuk tafelgezelschap treft, is een dimensie extra.''

De reisbestemming selecteert vaak het publiek, is Debens ervaring. Een wandelreis naar Schotland trekt andere mensen dan een naar Cinqueterra. ,,Schotland zien mensen meer als een uitdaging, daar trekt het ruige. Het eten hoeft niet zo verfijnd te zijn: het landschap is al prikkelend genoeg. Bovendien denkt men zich daar ook minder te hoeven ergeren aan de inwoners, zoals in Italië. Degene die voor Cinqueterra kiest, doet dat juist voor het eten en drinken, voor de cultuur en ook voor de mensen. Het is voer voor psychologen waarom mensen zo verschillend zijn in de keuze van hun vakantie. Karakter, stemmingen, het heeft er allemaal mee te maken. Wij hebben wel mensen mee, die hun mobiele telefoon bij ons in bewaring geven. 'Alleen voor een sterfgeval wil ik gestoord worden', zeggen ze dan.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden